Mujeres policías de Gables dicen que fueron ‘usadas’ para sacar al jefe

Roberto Koltun/rkoltun@miamiherald.com

Lo que se suponía que iba a ser un acto para levantar la moral entre compañeros de trabajo se convirtió en una pesadilla profesional para una docena de mujeres de la Policía de Coral Gables.

Una foto de una fiesta en la piscina que se hizo viral condujo a una investigación interna de varios años, que se completó recientemente sin que se tomaran medidas disciplinarias.

El 3 de agosto de 2017, una fuente anónima subió la foto a Instagram. En ella aparecen 14 agentes femeninas, la mayoría en traje de baño, dentro y alrededor de una piscina. El jefe de Policía Ed Hudak, de uniforme, está en el lugar.

El pie de foto decía, en parte: “Como pueden ver, él lleva el uniforme completo en una fiesta solo para mujeres en la que se están repartiendo juguetes sexuales a las asistentes a la fiesta... En los videos que seguirán, escucharán el asco y la vergüenza de las asistentes a la fiesta mientras somos violadas visualmente por nuestro jefe. En este momento tenemos demasiado miedo para iniciar una denuncia contra él”.

El pie de foto se escribió para que pareciera que una de las mujeres que asistieron a la fiesta lo había publicado, pero todas dijeron a los investigadores que no había participado en la publicación de la foto.

Un reporte final que resume la investigación interna de casi cinco años, obtenido por el Miami Herald a través de una solicitud de registros públicos, determinó que ninguna de las mujeres se sintió amenazada por el jefe. Las agentes refutaron todas las afirmaciones de la publicación de Instagram, incluyendo la afirmación de que estaban sosteniendo juguetes sexuales en la foto, diciendo que los objetos de plástico en sus manos eran pistolas de agua. Una investigación independiente absolvió a Hudak de cualquier infracción en 2018. Se mantiene como jefe de Policía de Coral Gables.

La investigación trató de identificar quién subió la foto de Instagram, pero no pudo encontrar a esa persona.

En un memorando del 6 de septiembre, Hudak estuvo de acuerdo con las conclusiones de la investigación de que el detective Andy Johnson y el teniente Walter Phillip Thomas infringieron reglas del departamento el día en que se publicó la foto, se pusieron en contacto con otros agentes hombres, les preguntaron si habían visto la publicación y luego los orientaron sobre cómo encontrarla. Los dos agentes no respondieron a la solicitud de declaraciones del Herald.

Ninguno de los dos enfrentará medidas disciplinarias.

Thomas, que fue ascendido de sargento a teniente en el transcurso de la investigación, se enteró de la existencia del mensaje a los pocos minutos de su publicación, según el informe de la investigación. En su papel de supervisor, no evitó ni corrigió ningún “comportamiento de acoso sexual o discriminatorio al participar en la difusión del post de Instagram”, según la investigación.

El jefe de Asuntos Internos, Rudy González, que heredó la investigación de su predecesor en 2019, dijo que era poco probable que cualquier acción disciplinaria se mantuviera en el arbitraje debido a errores de procedimiento; principalmente que ninguno de los agentes masculinos que fueron entrevistados, incluyendo Johnson y Thomas, fueron informados que eran objeto de una investigación en el momento en que proporcionaron sus primeras declaraciones juradas a partir de finales de 2017. Fue la primavera de 2022 que los dos fueron entrevistados.

“Hubo muchas cosas que podríamos haber hecho de manera diferente para evitar todas estas trampas”, dijo González al Miami Herald. “En resumidas cuentas, en una situación de historia policíaca, realmente necesitas llamar a todos como sujetos”.

La investigación recientemente concluida ofrece una visión del impacto que el incidente —que fue ampliamente cubierto por los medios de comunicación— tuvo en la vida profesional de las mujeres.

En docenas de entrevistas con los investigadores, las agentes afirmaron que la publicación en las redes sociales dañó sus carreras y su reputación. Algunas intentaron sin éxito que se eliminara de Instagram. Muchas perdieron la confianza en sus colegas y sintieron que sus compañeros cuchicheaban a sus espaldas. Otras temieron por su seguridad personal.

Las mujeres dijeron que fueron un daño colateral en un esfuerzo de individuos desconocidos por acabar con el jefe de policía.

“Nos usaron como peones, nuestros ... nuestros cuerpos”, dijo la oficial Theresa Luaces a los investigadores de asuntos internos en una entrevista de 2018. “Y se aprovecharon del hecho de que estábamos vestidas con trajes de baño. ... Pusieron palabras en nuestra boca y sentimientos y hablaron en nuestro nombre, y eran falsas”.

El incidente cambió “toda su conducta”, dijo a los investigadores. “No sé en quién confiar”. Luaces no quiso hacer comentarios al Herald.

Eran las 10 a.m. de un miércoles cuando las invitadas comenzaron a llegar a la casa de la agente Kelly Denham. Unas semanas antes, el 4 de julio, Denham distribuyó invitaciones escritas a mano para la fiesta a sus compañeras policías de Coral Gables.

La fiesta de 2017 se basaba en un evento del año anterior, que las oficiales esperaban que se convirtiera en una reunión anual. Denham dijo a los investigadores que seleccionó ese momento específico para que las agentes más jóvenes pudieran asistir. El objetivo de la fiesta, dijo, era “reunirnos como mujeres en nuestra profesión”.

A lo largo de la mañana y las primeras horas de la tarde, las invitadas fueron llegando. Se sirvió cerveza, vino y comida.

“Se suponía que iba a ser un día con las chicas en la piscina del patio trasero comiendo algo, y eso era todo”, dijo la agente Melanie Aguirre a los investigadores.

Los vecinos de Denham —un matrimonio y su hija de nueve años— también asistieron a la fiesta. Junto con el esposo de Denham, eran los únicos que no pertenecían al cuerpo de policía.

Por la tarde, Hudak se presentó brevemente después de que alguien de la fiesta le llamara y le pidiera que se pasara por allí, según la investigación independiente de 2018.

En un principio, las asistentes a la fiesta habían acordado dejar sus teléfonos móviles en un mostrador para que no se tomaran fotos, dijeron las mujeres a los investigadores.

Pero una vez que llegó Hudak, el grupo acordó hacerse una foto juntos.

“Todas estábamos eufóricas y felices de tener una foto con el jefe de policía”, dijo la sargento Lauren Poole a los investigadores.

A la mañana siguiente, el 20 de julio, la agente Karla De La Milera envió la foto a un chat grupal con la mayoría de las mujeres que aparecían en ella. Ella dijo a los investigadores que el grupo había acordado previamente que cualquier foto del evento permanecería “lo más privada posible”.

Pero a principios de agosto, lo que se suponía que iba a ser un “evento para levantar la moral de las agentes del departamento” se echó a perder, dijo la sargento Melissa DeJong a los investigadores.

“Afirmó además que estaba más disgustada por las agentes más jóvenes porque estaba allí para ayudar a darles la bienvenida, apoyarlas y nutrirlas en sus carreras”, escribió González, resumiendo la declaración de DeJong. “En lugar de eso, resultó ser una cosa antifeminista, contra las agentes y fue intimidante. Desvirtuó el propósito de la función en sí y posiblemente hizo que las mujeres policías no volvieran a reunirse”.

La gente cuchicheaba

La queja formal de las mujeres ante Asuntos Internos alegaba que un individuo anónimo había violado las políticas de acoso sexual y de redes sociales del departamento al compartir “declaraciones difamatorias, degradantes y ofensivas” en Instagram y en el foro en línea de las fuerzas del orden, LEO Affairs.

A través de Denham, una oficial de información pública que también fue la anfitriona de la fiesta, las 12 mujeres que aparecen en la foto y que todavía trabajan para la Policía de Coral Gables se negaron a hacer comentarios al Herald.

Pero sus declaraciones juradas muestran cómo los efectos de la publicación en las redes sociales se extendieron a su lugar de trabajo, donde alrededor de ocho de cada 10 oficiales son hombres.

La sargento Rhonda Jenkins dijo a los investigadores que tenía la sensación de que “la gente cuchicheaba”.

“Cuando caminas por el pasillo, te preguntas quién lo ha visto, quién no lo ha visto y qué están imaginando”, dijo.

La sargento Beth Schultz era una de las dos mujeres que aparecían en la foto con una camiseta. Recordó que un agente masculino se acercó a ella en la sala de pase de lista y le preguntó: “¿Por qué no estabas en bikini?”.

Al menos cuatro de las mujeres declararon a Asuntos Internos que el suceso les hizo temer por su seguridad personal, como por ejemplo, preocuparse de que sus compañeros no respondieran a situaciones de riesgo vital.

“La oficial Denham declaró que se sentía amenazada porque si quien hizo la publicación era un miembro del CGPD, ¿la respaldaría cuando necesitara refuerzos?”, escribió González en su resumen. “¿Quien hizo la publicación la estaría supervisando?”.

La oficial De La Milera sospecha que la política está en juego. Ella describió un grupo dentro del la Policía que tenía “una increíble animosidad hacia el Jefe, que hará cualquier cosa para hacerle daño”.

Poole dijo a los investigadores que la situación “la hizo cuestionarse quiénes son sus compañeros”.

“Afirmó que quienquiera que fuera responsable de esto estaba tratando de hacer aparecer a las asistentes como víctimas”, escribió González. “Afirmó que estaban ‘siendo usadas como peones para ir tras el Jefe y hacernos el muerto de esa persona’”.

Dos oficiales —Luaces y Aguirre— fueron transferidas a la Policía de Miami-Dade como resultado del incidente. El Herald no pudo ponerse en contacto con Aguirre para que hiciera comentarios.

Luaces dijo a los investigadores que el incidente le quitó oportunidades futuras, como la de ser una policía encubierta.

“No puedo hablar en nombre de nadie más, pero ellos... no solo es sexual, sino que pusieron en peligro mi trabajo”, dijo. “Publicaron una foto nuestra en traje de baño que quizá no queríamos que todo el mundo viera”.