'Todos tenemos miedo a la muerte': Un trágico tiroteo provoca una búsqueda de soluciones en la Universidad de Chicago, en medio de opiniones divididas sobre la vigilancia

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CHICAGO — Shirley Cai permaneció en un semicírculo protegida por sus amigos durante un reciente mitin en la Universidad de Chicago. Llegó tarde y se quedó a orillas de la multitud estudiantil, no sabía qué pensar ni cómo sentirse.

La multitud estaba emocionada, gritando reivindicaciones por un megáfono, incluso discutiendo entre ellos sobre soluciones.

Cai trató de mantener la calma. Incluso una semana después de lo sucedido, todavía no era real para ella que Shaoxiong "Dennis" Zheng, su novio, hubiera muerto de un disparo. El asesinato se produjo en pleno día, a media milla de distancia de donde estaba reunida la multitud, y por eso se concentraban.

Zheng (como muchos de los presentes, entre ellos Cai) era de China. Acababa de obtener una maestría en estadística por la Universidad de Chicago, tras haber completado una licenciatura en la Universidad de Hong Kong. Envió su currículum para encontrar trabajo como científico de datos, posiblemente en California, incluso en Silicon Valley, dijo Cai. Había escrito un libro sobre estadística y tenía un blog en WeChat con al menos tres mil seguidores.

Además, Zheng se convirtió el tercer estudiante o recién graduado de la universidad que recibía un disparo mortal en Chicago en el lapso de un año: dos en Hyde Park y uno en la Green Line. Es la segunda víctima que era un estudiante internacional originario de China. Estas muertes, aunque no están relacionadas, acercaron el mayor problema de Chicago a los estudiantes, especialmente a aquellos que crecieron en países donde la violencia armada es inexistente.

"Esta tragedia ocurre muchas veces, y no podemos dejar que ocurra una y otra vez y decir: 'Oh, estamos tan contentos de que no fui yo esta vez. Ok, ¿quién será el siguiente? Probablemente no sea yo'", dijo Cai. "Y está bien estar así. Está bien dejar que esto ocurra".

La muerte de Zheng se convirtió en un catalizador que atrajo la atención de los medios de comunicación y la respuesta de la ciudad. La respuesta inmediata fue aumentar la presencia policial, incluso cuando otros se opusieron, diciendo que Hyde Park ya tiene dos fuerzas policiales más guardias de seguridad desarmados, y que el exceso de policía podría perjudicar aún más a sus vecinos afroamericanos y latinos.

Cai se mantuvo ocupada yendo de reunión en reunión para ayudar a organizar el funeral de su novio, y hablando con asesores sobre sus planes futuros; estaba en medio de la solicitud de programas de doctorado cuando él murió.

Estudia ciencias políticas y comprende la lucha de Estados Unidos contra la violencia armada. Pero cuando piensa en la muerte de Zheng y en que nada ha cambiado en muchos años, Cai dice que tiene la sensación de no tener nada que hacer.

"Nunca sentimos seguridad aquí", dijo. "Nunca nos sentimos seguros. Todos tenemos miedo a la muerte, y nada ha cambiado. Aquí no ha cambiado nada. La gente tiene que actuar, necesitamos acción, pero ¿acción hacia qué? ¿Seguridad? ¿Policía? Siento que no tiene sentido hablar de esto mientras la gente muere. Ya no quieres pensar en esos temas como política. Se convierte en otras cosas".

Menos de 20 minutos

El 9 de noviembre, Zheng le dijo a Cai que le había pedido comida a domicilio, pero que tenía que pasar por su dormitorio para recoger algo antes de que comieran juntos. Después de que pasara media hora sin saber nada de él, ella intentó llamarlo pero no obtuvo respuesta. Entonces vio las publicaciones en Twitter y WeChat: habían disparado a un joven de 24 años.

"Entré en pánico", dijo. "Sabía que probablemente era él".

En una audiencia judicial la semana pasada, los fiscales dijeron que Zheng estaba caminando a casa desde el campus en la cuadra 900 de East 54th Place cuando Alton Spann, de 18 años, salió de un Ford Mustang robado.

Los testigos observaron la escena a través de las ventanas cercanas mientras Spann supuestamente intentaba robar la mochila de Zheng, pero el estudiante no la entregó. Según testigos, Zheng cayó repentinamente y Spann mantuvo el arma apuntando hacia él, dijo la fiscalía.

A pesar de que un médico cercano realizó rápidamente compresiones torácicas y de que el trayecto en ambulancia fue de solo media milla, Zheng fue declarado muerto en menos de 20 minutos, por una herida de bala en el brazo.

Mientras una amiga llevaba a Cai a la sala de urgencias, un médico la llamó para decirle que Zheng no había sobrevivido. Ni siquiera pudo ver su cuerpo.

'Existe en una burbuja'

La universidad, la ciudad y la policía ofrecieron rápidamente sus condolencias y soluciones a corto plazo: añadir patrullas y cámaras y ampliar las opciones de transporte para los estudiantes.

La muerte de Zheng no fue el único acto de violencia que se produjo en el vecindario esa semana. Dos horas antes de su muerte, se produjeron disparos desde un Hyundai Sonata que impactaron en vehículos y negocios de 53rd Street.

Dos días después, un empleado de la universidad fue asaltado a punta de pistola frente al centro de investigación de la escuela. La escuela celebró un seminario web esa noche, en el que el presidente de la universidad, Paul Alivisatos, dijo que la violencia era de la misma magnitud que una crisis de salud pública.

La muerte de Zheng fue el cuarto homicidio en Hyde Park este año, según la base de datos de delitos de la ciudad. En Hyde Park, ha habido 11 tiroteos no mortales este año. Tanto en 2019 como en 2020 hubo menos de seis tiroteos no mortales y cero homicidios, según la base de datos. El repunte de la violencia con armas de fuego es consistente con el aumento de la violencia en Chicago y en la nación en general.

La alcaldesa Lori Lightfoot y el superintendente de la policía de Chicago, David Brown, dijeron que creían que con más agentes a pie y en coche y con la incorporación de más cámaras y lectores de placas se podría encontrar una solución. Brown dijo que se añadirían 16 nuevos agentes al distrito de Wentworth, que incluye Hyde Park, después del año nuevo.

El Departamento de Policía de la Universidad de Chicago emplea a unos 100 agentes, según el sitio web de la universidad. En comparación, la fuerza policial de la Universidad Northwestern tenía 38 agentes, a partir del año pasado.

"Tener una gran presencia no solo aumentará la seguridad, sino también la percepción de seguridad", dijo Brown.

Brown reconoció que un aumento de la presencia policial podría provocar dudas, especialmente en las comunidades afroamericanas y latinas. Dijo que retiraría a los agentes si se descubriera que tienen un sesgo racial.

"No vamos a hacer un perfil racial de la gente de color. No vamos a señalar a la gente por otras razones que no sean las de haber infringido una ley de tránsito", dijo Brown.

Lance Williams, profesor de estudios urbanos en la Universidad de Northeastern Illinois, dijo que la Universidad de Chicago "existe en una burbuja".

"Son una universidad de clase mundial, por lo que necesitan ser más vecinos ampliando el acceso a los programas académicos y contratando a más personas de color para no estar tan aislados", dijo.

Craig Futterman, profesor clínico de Derecho en la Facultad de Derecho de la Universidad de Chicago y decano residente en la facultad, dijo que la universidad debería ser cautelosa a la hora de tener una "reacción performativa" para que la gente se sienta más a gusto, en lugar de abordar fundamentalmente los problemas que existen en la realidad.

"Importa más lo que no hacemos que lo que hacemos en este momento", dijo Futterman. "No necesitamos medidas teatrales para dar la ilusión de un elixir mágico".

Esto se ha vuelto internacional

El profesorado, el personal y los estudiantes de la universidad están de acuerdo en que la violencia debe cesar, pero el modo de conseguirlo es lo que divide a la comunidad.

En una carta dirigida al presidente y al rector (firmada por casi 350 miembros del profesorado y del personal) se subrayaba en negritas que "la lucha contra la violencia debe ser una prioridad absoluta en la Universidad". La carta explicaba que querían que el cuerpo de policía de la universidad ampliara sus fronteras y aumentara la vigilancia y la seguridad. Querían más rutas de transporte para los estudiantes, y que la universidad diseñara un comité para abordar la violencia en el vecindario. Su última exigencia era que la universidad se comprometiera con la comunidad del South Side para crear un plan a largo plazo.

"Estas tragedias han estado sucediendo justo en el campus y en sus alrededores, y estamos escuchando de robos con armas de fuego semanalmente", decía la carta. "Como educadores, padres y miembros de la comunidad, estamos profundamente perturbados e indignados. Ya no estamos seguros de que nuestro campus permita a los estudiantes, al personal y al profesorado estudiar, trabajar y vivir con seguridad. Estamos viviendo una crisis existencial".

El martes, un comunicado de la U. of C. acusó recibo de la carta.

Los estudiantes, incluidos muchos de la comunidad internacional china de la universidad, celebraron una concentración para expresar sus propias demandas.

Al menos 200 estudiantes se reunieron el martes en el Cuadrilátero Principal del campus. Muchos expresaron que ya no se sentían seguros en el campus y que ya no podían recomendar a otros estudiantes chinos que se inscribieran en la U. of C., a pesar de su prestigio. Sus vidas no valen un diploma, dijeron.

Las personas que intervinieron en la manifestación tuvieron una mezcla de opiniones. Un estudiante sugirió que la seguridad es un privilegio y que la narrativa es complicada.

"La gente del South Side y de las comunidades circundantes se siente insegura a diario", dijo. "La gente está expuesta a la violencia con armas de fuego a diario por cosas en las que no tienen elección. Quiero subrayar que este fue un crimen motivado económicamente, lo que significa que mucho de esto es resultado de las flagrantes desigualdades entre la comunidad de Hyde Park y las comunidades circundantes que han sido impulsadas y perpetuadas por la universidad y sus prácticas de desplazamiento".

"¿Así que los estudiantes deberían morir?", respondió alguien de la multitud.

"Los estudiantes no deberían morir. Nadie debería morir", respondió el orador.

Una estudiante de doctorado de 29 años, procedente de China y residente en Estados Unidos desde hace 10 años, dijo que temía que la concentración se sacara de contexto y se utilizara para perpetuar las agendas de la derecha. Pero todos los asistentes a la concentración coincidieron en que debería haber acciones a largo plazo en el South Side y son conscientes de la violencia que se vive allí, dijo la estudiante, que no quiso ser nombrada.

"Aquí, la gente intenta separar lo que hace la ciudad de Chicago de lo que puede hacer la escuela por nosotros", dijo.

Da Teng, un estudiante de química de 23 años que era amigo de Zheng, dijo que los estudiantes internacionales son visitantes en Chicago y no verán las soluciones a largo plazo.

"Somos esencialmente las víctimas de la injusticia social de Estados Unidos", dijo Teng. "Solo queremos que nuestros dos o cinco años aquí sean seguros".

Diferentes llamados a la justicia

El verano pasado, una campaña estudiantil llamada #CareNotCops celebró protestas en Hyde Park, abogando por restar financiamiento al Departamento de Policía de la Universidad de Chicago y el Departamento de Policía de Chicago.

Los estudiantes relacionados con la campaña también escribieron recientemente una carta al presidente y al preboste, diciendo en parte que la violencia armada no es nueva y que la universidad "debe primero desmantelar los sistemas racistas y comenzar el proceso de reparación, en los términos de las comunidades afroamericanas históricamente perjudicadas".

Firmada por al menos 330 estudiantes, ex alumnos, vecinos y miembros de la facultad, la carta añadía que la policía es la causante de la violencia, no la solución. El grupo celebró recientemente su propia concentración, a la que asistieron al menos 50 personas.

Alicia Hurtado, una estudiante de 21 años y organizadora de #CareNotCops, dijo que Hyde Park ya se parece a un estado policial, con una línea borrosa entre la policía de Chicago y la policía de la universidad, pero la violencia con armas de fuego sigue ocurriendo. Fue sorprendente ver a la universidad ofrecer más policías tan rápidamente en respuesta a la muerte de Zheng, dijo.

"El principal impacto de lo que sea que estén diciendo y el principal resultado de lo que va a suceder es más policía, más detenciones de tránsito, más detenciones de peatones, más cámaras; y eso significa más violencia", dijo. "Y eso no es en nombre de la seguridad, es en nombre de la propiedad. ... A la universidad le importa su reputación –su capacidad para atraer a estudiantes ricos que paguen la colegiatura– y eso es lo esencial al principio".

Vee Morris-Moore, organizadora de Assata's Daughters, una organización comunitaria dirigida por mujeres afroamericanas y personas no conformes con su género con sede en Washington Park, habló en la concentración sobre cómo la comunidad internacional está experimentando la pérdida de alguien que se parece a ellos, que es un sentimiento con el que "cargan" los nativos del South Side.

"Como afroamericanos, entendemos el sentimiento y la pasión que hay detrás de querer estar a salvo, pero cuando se promueven cosas como 'estás aquí para aprender y no para morir', hay que pensar en lo que eso dice a tus vecinos que están calle arriba", dijeron. "Estudié en Hyde Park High School, que está a poca distancia de aquí. Mi preparatoria daría cualquier cosa por decir que perdieron tres estudiantes este año".

Morris-Moore dijo que la promoción de los policías es anti-afroamericano, y que el mensaje que llegó del presidente de la universidad y del superintendente de la policía durante su webinar es peligroso.

"La prueba está, literalmente, en la existencia de la Universidad de Chicago y en el hecho de que puede ubicarse dentro de uno de los vecindarios más aterrorizados en lo que respecta a la violencia con armas de fuego y pensar que la epidemia no debe tocar su campus", dijeron.

El presidente de la Junta de Policía de Chicago, Ghian Foreman, dijo que una vez le dispararon mientras crecía en la zona de Hyde Park-Kenwood.

La violencia no es nueva, dijo. Pero en aquel momento, los disparos eran "pum pum" y a las 10 p.m., dijo. Ahora, con más frecuencia, los disparos son semiautomáticos y se producen en pleno día.

Foreman se graduó en la escuela de negocios de la Universidad de Chicago y ahora imparte una clase allí, que estaba en sesión cuando Zheng recibió el disparo. Pero su aula no tenía servicio de telefonía móvil. Cuando la clase terminó, sus alumnos se quedaron paralizados por el miedo al darse cuenta de lo que había ocurrido, dijo Foreman. "Esto era algo muy extraño para ellos".

"Mi reacción inicial fue decir a los alumnos que respiraran hondo y se calmaran porque no podemos hacer nada al respecto", dijo. "La probabilidad de que les pase algo es escasa. Intentemos pensar en algunos de los tipos de soluciones en los que podemos trabajar para toda la ciudad".

Más tarde, Foreman trató de utilizar el tiroteo como una oportunidad para poner la violencia de la ciudad en perspectiva y discutir cómo su clase estaba sintiendo las emociones que muchas comunidades de la ciudad sienten todos los días.

"Esto es traumático. No solo para la persona que recibió el disparo o resultó herida", dijo. "Tiene impactos con grandes ondas, y esta onda se ha hecho internacional. Este impacto se está sintiendo en China. Así que la violencia no es solo un problema local. Es un problema mundial".

Foreman dijo que cree que es importante que la universidad utilice su fuerza para pedir a la ciudad recursos para detener la violencia, pero que deberían buscar soluciones que beneficien a toda la ciudad, no solo a Hyde Park.

"Esta es una gran oportunidad para que nos convirtamos en un solo Chicago y pensemos en esto como un solo equipo", dijo Foreman. "Este es el reto de todos nosotros como residentes de Chicago. Lo que estamos tratando es un problema de humanidad".

Despedida

El jueves, la universidad celebró un acto en memoria de Zheng. Era la primera vez que su madre viajaba al extranjero y la primera vez que se dirigía a la comunidad universitaria para hablar de su hijo y de su asesinato. Se subió a un podio y habló en mandarín a los cientos de dolientes. Traducida por ABC-7, dijo que había intentado desesperadamente pronunciar su nombre una y otra vez.

Debió sentirse impotente cuando le dispararon y mientras yacía en suelo extranjero, dijo. Exigió justicia y un llamado a la acción para proteger a todos los estudiantes extranjeros y evitar que la tragedia que ella está viviendo se repita.

"Tú y tus ansias de vivir, tu amor por tu familia y tu cuidado por tus compañeros, todo desapareció por completo de mi vida con la bala de ese asesino", dijo.

"Todo esto sucedió demasiado rápido, estaba temblando y con el corazón roto en el momento en que me enteré de la noticia. Deseaba morir y no quería creerlo. No quería creer que ya no podría ver a mi bebé. La gente siempre dice que los que llevan luz y esperanza a otras personas son los ángeles. Así que Dios, te lo ruego, devuélveme mi ángel".

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