En medio de la ola de ómicron, los hospitales están a tope. ¿Qué pueden hacer los legisladores de la Florida?

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Lynne Sladky/AP file | October 2021

Cuando comenzó 2022 el personal hospitalario ya no daba abasto. Cientos de colegas se habían marchado a empleos mejor pagados durante la pandemia. Otros habían abandonado por completo la atención médica.

Entonces, la variante ómicron arrasó en todo el estado.

“Dada la gravedad de la situación y la preocupación por la escasez de personal, esto no es más que echar sal a la herida”, dijo Mary Mayhew, presidenta de la Asociación de Hospitales de la Florida “La cantidad de empleados de hospital que están enfermos y tienen que aislarse a causa del COVID es muy elevado”.

Mientras los legisladores se reúnen en Tallahassee para la primera semana del período de sesiones legislativas de 2022, se verán obligados a hacerse cargo de una desalentadora y creciente escasez de empleados de la salud en el estado.

Al menos 44 hospitales esperan tener una escasez crítica de personal dentro de una semana, según los datos recogidos el martes por el Departamento de Salud y Servicios Humanos federal. Es la cifra más alta registrada desde mediados de octubre. (El récord es de 55, establecido durante la ola delta de agosto).

Los primeros estudios muestran que la cepa ómicron puede ser menos virulenta que las anteriores Sin embargo, su naturaleza altamente transmisible sigue causando tensión entre los trabajadores de hospitales, que además enfrentan el agotamiento por las olas anteriores y con sus propios casos del virus.

La semana pasada el estado registró un promedio de casi 57,000 infecciones al día —la tasa de infección semanal más alta hasta la fecha en la Florida— y los expertos afirman que la ola de ómicron aún no ha alcanzado su punto máximo. Los funcionarios de hospital señalan que cada paciente de COVID-19 requiere que el personal destine energía y recursos adicionales para aislarlos y tratarlos, y evitar que el virus se propague por las instalaciones.

La Legislatura ya estudia algunas propuestas para ampliar la oferta de enfermeros. Esta semana, los representantes estatales Cámara escucharán cuatro propuestas separadas que podrían añadir más de $5 millones combinados en nuevos fondos para las iniciativas de enfermería en los colleges y universidades de todo el estado.

Justin Senior, presidente ejecutivo de la Safety Net Hospital Alliance of Florida, dijo que el estado podría añadir unos cientos al personal de enfermería este año mediante el incentivo de un aumento en la tasa de enfermeros que aprueban los exámenes de licencia del estado. Pero no está claro cómo hacerlo.

Mientras los legisladores de Tallahassee se instalan para el período de sesiones de 60 días, algunos empleados hospitalarios dicen que la situación sobre el terreno está empeorando.

El personal hospitalario está sobrecargado

Marissa Lee, enfermera registrada en el Osceola Regional Medical Center de Kissimmee, dijo al Tampa Bay Times que recientemente cuatro de los enfermeros de su turno no pudieron trabajar porque se habían contagiado de COVID-19. Algunas noches, Lee dijo que ella y sus colegas limpian las camas para ayudar al sobrecargado personal de limpieza. Otros días, hay tanto trabajo que los enfermeros apenas tienen tiempo de ir al baño.

Para muchos floridanos —incluido el personal sanitario— las vacunas contra el coronavirus están ayudando a evitar los peores efectos del virus. Pero las vacunas por sí solas no están frenando la propagación de la cepa ómicron y la Florida ha prohibido medidas como los mandatos de uso de mascarillas, que los gobiernos locales han usado en el pasado para intentar frenar el virus.

DeSantis ha señalado que un porcentaje significativo de los pacientes de hospital en la Florida que han dado positivo al virus fueron ingresados por una razón no relacionada con el virus.

“Creo que es algo muy positivo en comparación con lo que vimos con la variante delta”, dijo el gobernador en una conferencia de prensa en Jacksonville la semana pasada.

Pero los sistemas hospitalarios dicen que todavía experimentan fuertes problemas.

El BayCare Health System, que gestiona 15 hospitales en la zona de Tampa Bay y el centro de la Florida, ha visto un aumento en la cantidad de personal que no puede trabajar, principalmente porque han contraído el virus, dijo Glenn Waters, director de operaciones del sistema.

El personal infectados ha podido regresar más rápidamente que durante las olas anteriores dijo Waters, en parte porque muchos no han tenido síntomas tan graves y en parte por la actualización del tiempo de aislamiento recomendado por los CDC, que ahora son solamente cinco días después de la infección, una vez que los síntomas desaparecen.

Senior señaló que los hospitales tienen políticas estrictas de control de infecciones. Incluso si un paciente ingresa con una pierna fracturada, si da positivo en la prueba del virus debe pasar por un riguroso proceso de aislamiento por el bien de los pacientes más vulnerables.

Ese proceso añade otro obstáculo logístico para el personal sobrecargado, dijo Senior. Los pacientes que solicitan pruebas de COVID-19 en los hospitales también aumentan la carga de trabajo.

¿Cómo retener al personal?

Por su parte, los administradores de hospital afirman que observan la escasez de personal hospitalario en todo el país y reconocen que deben hacer que sus instalaciones sean atractivas para el nuevo personal, y retener mejor al que tienen.

Bob Gibson, vicepresidente y coordinador regional de Tampa del sindicato 1199 SEIU United Healthcare Workers East, dijo que los centros sanitarios podrían hacer más para atraer a los profesionales.

“Los empleadores tienen el dinero, pero son reacios a aumentar los salarios base”, dijo Gibson.

DeSantis también ha argumentado que los mandatos de vacunas del gobierno federal no ayudan con los problemas de personal. Su administración no está aplicando ciertos mandatos en los centros de salud, aunque técnicamente está en vigor en la Florida.

“Incluso si se dejan de lado los problemas éticos con el mandato de las vacunas contra el COVID-19, que no evitan que las personas se infecten o propaguen el virus, la política de despedir a los trabajadores de la salud durante una pandemia —cuando los hospitales ya están escasos de personal— es absurda”, escribió la portavoz de DeSantis, Christina Pushaw, en un correo electrónico.

El futuro del mandato es incierto. La Corte Suprema federal escuchó la semana pasada los argumentos sobre ese mandato, que se emitió antes del aumento de la variante ómicron.

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