Mark Spitz: el mito del bigote de una leyenda olímpica de la natación

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Por: Olivier Saretta

El bigote se hizo popular por el nadador estadounidense Mark Spitz, siete veces ganador de los Juegos Olímpicos de Múnich en 1972, pero desde entonces ha desaparecido de la piscina. No obstante, el estadounidense cree que fue una parte integral de su estatus legendario. Entonces, ¿es algo legendario o el vellón dorado se ha vuelto obsoleto?

1982:  Mark Spitz of the USA in action during a butterfly event at the World Swimming Championships. \ Mandatory Credit: Tony  Duffy/Allsport
1982: Mark Spitz of the USA in action during a butterfly event at the World Swimming Championships. \ Mandatory Credit: Tony Duffy/Allsport

Siete eventos, siete medallas de oro, siete récords mundiales. Esta fue la hazaña histórica de Mark Spitz en los Juegos de Munich en 1972 (solo fue vencido 36 años después en los Juegos de Beijing por otra leyenda de la piscina, Michael Phelps). Si bien la potencia de sus piernas y su técnica excepcional fueron suficientes para convertirlo en una leyenda de la natación olímpica, había otro factor que lo diferenciaba: su bigote.

Un afloramiento único de cabello entre los cuerpos bien afeitados y los minibañadores que usó en todos los eventos de Munich, comenzando con la final de los 200 metros mariposa. El resultado: un tiempo excepcional para la época (2'00''70) y el primer disco de metal precioso para adornar su cuello. Le seguirían seis más, con la misma cantidad de récords mundiales. Esto fue suficiente para que el entrenador del equipo de natación ruso se tomara muy en serio la explicación que recibió del nadador californiano el día antes de que comenzara la competencia. Escudriñado por todos los entrenadores durante su sesión de entrenamiento, Mark Spitz se sorprendió cuando uno de ellos le preguntó: «Veo que tienes bigote. Te lo vas a afeitar? ¿No tienes miedo de que te frene?»

La fórmula Spitz

El estadounidense le había dado al jefe de la delegación rusa algo en qué pensar, según explicó décadas después en el sitio web del Comité Olímpico Internacional: «No sé qué me impulsó a decirlo, pero me alisé el bigote y dije: «El bigote desvía el agua de mi boca, lo que me permite mantenerme mucho más bajo y, por lo tanto, más ligero durante la carrera. Y es menos probable que trague agua. Eso me permite nadar más rápido.». Al año siguiente, todos los miembros del equipo masculino ruso tenían bigotes. Nació una leyenda.

Cincuenta años después, sin embargo, no se ve a ningún nadador luciendo los míticos bigotes cuando se lanzan a la piscina. ¿Ha pasado de moda la fórmula de Spitz, como los años 70, las coronas de flores y las encimeras de fórmica? ¿Es posible que las virtudes hidrodinámicas del bigote hayan sido exageradas por su brillante éxito? Para averiguarlo, preguntemos a los expertos. El profesor Ludovic Seifert trabaja en la Facultad de Ciencias del Deporte de la Universidad de Rouen y coordina el ambicioso proyecto NePTUNE, cuyo objetivo es mejorar el rendimiento de los nadadores franceses para los Juegos Olímpicos de París en el 2024. Es seguro decir que tiene un excelente conocimiento de la hidrodinámica, que, en pocas palabras, significa agilizar el flujo de agua sobre un cuerpo. «Esto es lo que mitiga las diversas fuentes de resistencia al movimiento hacia adelante en el agua, a saber, la resistencia al arrastre, las olas y el flujo», explica el investigador.

19th April 1978:  Mark Spitz who won seven gold medals for swimming in the 1972 Munich Olympic Games.  (Photo by Graham Morris/Evening Standard/Getty Images)
19 April 1978: Mark Spitz . (Foto: Graham Morris/Evening Standard/Getty Images)

Tiburones, delfines y Lenny Kravitz

Queda por ver cómo encaja el bigote en esta lucha física contra el agua. ¿Sirve de freno o de acelerador? Para el profesor Seifert, su papel es ciertamente marginal: «Para ser honesto, no creo que el bigote tenga un impacto significativo, ni positivo ni negativo», dice. «A menos que el cabello sea extremadamente prominente, por supuesto. Por ejemplo, si le hubieras pedido a Lenny Kravitz que nadara en su apogeo, habría sido casi seguro que su cabello hubiera generado un arrastre y una resistencia significativos en el agua. No es casualidad que todos los nadadores usen gorras o tengan el pelo corto. En el caso del bigote, hablamos de pequeños porcentajes. Un experto en mecánica de fluidos podría explicarlo mejor que yo». Es algo bueno que tengamos a un experto esperando entre bastidores.

Rémi Carmigniani también se dirige a NePTUNE. Nadie supera al investigador cuando se trata de la destreza de los nadadores olímpicos, así como una fuente inagotable de conocimiento sobre el número de Reynolds (que compara los efectos viscosos con los efectos de inercia, como es ampliamente conocido) y el número de Froude (que compara la velocidad de las ondas con la velocidad del cuerpo), pero se basa en conjeturas al considerar la influencia que ejerce el bigote. «No sé si alguien lo ha estudiado alguna vez, pero tendería a pensar que el efecto es negativo o nulo. Si tuviera un efecto positivo, todo nadador lo tendría», dice, antes de restar su importancia en el caso de Mark Spitz. «Era un nadador de velocidad, así que no creo que haya ganado sus carreras particularmente con su cabeza. Si observas, por ejemplo, cómo han evolucionado las velocidades promedio de los diez mejores nadadores de 100 metros estilo libre del mundo, puedes ver que la introducción de las gafas de natación en 1976 no tuvo un impacto significativo».

Escuchamos la misma historia en otro laboratorio donde Mathias Samson, profesor de investigación en biomecánica de la Universidad de Poitiers, participa en un importante estudio relacionado con la natación. «La piscina es un medio de viscosidad bastante baja, donde las fuerzas de fricción son menores, con un peso de solo un pequeño porcentaje. Por tanto, si el bigote tuviera algún papel, sería bastante mínimo»., dice el investigador, coincidiendo con sus compañeros. Sin embargo, sigue el juego y hace una (pequeña) concesión: «El bigote podría tener un ligero impacto en el flujo de vuelta cuando corre desde la nariz hasta la boca. En el caso del estilo mariposa en particular, al emerger del agua, el bigote de Mark Spitz quizás podría ofrecer alguna forma de protección sobre la superficie al momento de respirar. ¿Por qué no? Si lo dijo, entonces tal vez lo creyó».

Su cabeza... y sus piernas

Como era de esperar, Mathias Samson siente que las hazañas del nadador estadounidense en 1972 fueron el comienzo de una nueva era. «Spitz marca un punto de inflexión en la historia de la natación. En las décadas de 1960 y 1970, el deporte evolucionó de forma significativamente, particularmente con la llegada de la fisiología deportiva. Spitz fue un pionero de la era profesional. Entrenó duro y trabajó en su fuerza todos los días, en un momento en que no todos los nadadores entrenaban con pesas con tanta frecuencia. No es de extrañar que fuera el primero en lograr hacer menos de 52 segundos en los 100 metros estilo libre. Antes de los Juegos Olímpicos de 1968, los mejores tiempos estaban alrededor de los 53 segundos. Spitz restó más de un segundo de ese tiempo en una sola Olimpiada». Bigote o no, eso lo dice todo.

Sin embargo, Rémi Carmigniani se niega a tomarse el tema del cabello a la ligera. «El cabello es importante para nadar, pero no es fácil determinar su impacto. Podemos dividirlo en una simple pregunta física: ¿cuál es mejor, suave o rugoso? Por naturaleza, las estrategias difieren, pero a veces arrojan el mismo resultado. Por ejemplo, la piel áspera de los tiburones tiene propiedades hidrodinámicas, tal como las tiene la piel suave y grasosa de los delfines. Esta dicotomía se puede encontrar en ciertos deportes como el remo, donde existen diferentes escuelas de pensamiento. Algunos competidores prefieren tener la embarcación más suave posible, mientras que otros colocan fibra de vidrio en su casco antes de las carreras para rasparlo. Entonces, ¿quién tiene razón? La respuesta no es clara.» El investigador, que también es nadador, ha hecho su elección: «Personalmente, me afeito porque siento que me deslizo mejor. Pero tal vez eso solo esté en mi cabeza.»

Es posible desafiar esa idea si ampliamos nuestro enfoque para incluir otros trazos. «Quizás algunas personas podrían acostumbrarse a más vellosidad. Como en el estilo pecho, en el que es necesario "clavarse" en el agua con las piernas para hacer el movimiento de tijera correctamente. En este caso, ser demasiado elegante puede ser contraproducente.» Sumido en sus pensamientos, el investigador pasa a una nueva consideración: «Podríamos incluso ir tan lejos como para preguntarnos si existe una forma óptima de afeitarse». Una cuestión delicada, que, en el caso del bigote, exige un conocimiento más experto. Y aquí pasamos a hablar de Kevin Vela.

Hazlo como Dalí

Puede que el nombre no signifique nada para ti, pero en lo que respecta al vello facial, este pastelero de 28 años ha logrado algo cercano a la perfección. Es el campeón de Francia del 2019 en la categoría de «bigote inglés», y quedó séptimo en el último Campeonato Mundial de Barba y Bigote en Bélgica. Este fue el fruto de cuatro años de arduo trabajo. «El secreto es la paciencia», explica el nativo de Perpignan. Si bien no está seguro de los beneficios de un bigote en el fondo, Kevin Vela tiene fuertes opiniones sobre cómo mantener a la bestia: «Lo cepillo, lo recorto y aplico aceites y bálsamos 100 % naturales. El truco es mimarlo tanto como sea posible, nunca usar secador de pelo ni productos fuertes, porque el pelo es frágil y puede romperse o caerse». El resultado de este cuidado meticuloso: un bigote que haría que José Bové pareciera un adolescente prepúber y una gran ventaja cuando se trata de entornos sociales.

«Usar bigote es una forma de afirmar tu identidad», dice nuestro campeón de bigote inglés. Nunca pasas desapercibido, atraes la atención de la gente y, al final del día, es una verdadera ventaja en términos de socialización. En cierto modo, el bigote es una forma de abrirse a los demás». Y es un gran accesorio de moda: «Puedes combinarlo con tu estado de ánimo o con tu atuendo. Puedo decidir llevarlo al estilo Dalí, al estilo húngaro o al estilo imperial», dice el experto. Tomen nota, nadadores, ya sean aficionados o profesionales: si no pueden vencer a la competencia en estilo mariposa, un buen bigote también es una excelente manera de destacar entre la multitud. Y eso también vale su peso en oro.

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