Manatíes recibirán raciones de emergencia de lechuga este invierno si su situación empeora

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Walter Michot/wmichot@miamiherald.com

Las autoridades echarán mano a la lechuga como alimento de emergencia para los manatíes en una intervención sin precedentes para evitar que los mamíferos marinos sufran otro invierno de inanición masiva.

Un total de 757 manatíes murieron, la mayoría de hambre, el año pasado en los alrededores de la Indian River Lagoon, donde la contaminación de las granjas y el césped ha acabado con las hierbas marinas. Estas muertes hicieron que el número de manatíes fallecidos en todo el estado superara los mil en todo el año.

“Es contrario a la ley federal y estatal alimentar a los manatíes por una buena razón”, dijo Thomas Eason, director ejecutivo adjunto de la Comisión de Conservación de Vida Silvestre de la Florida, hablando en una conferencia de prensa la semana pasada en el área de observación de manatíes de la Florida Power & Light en Riviera Beach.

“Hay todo tipo de consecuencias no deseadas que suelen hacer daño a los manatíes. Así que lo analizamos colectivamente y decidimos que esto merecía medidas sin precedentes, y estamos preparados para hacerlo”.

Los defensores de la fauna silvestre aplaudieron la medida, aunque la calificaron de medida provisional que no aborda los problemas de contaminación del agua que han convertido parte de la costa atlántica de la Florida en un lugar mortal para los manatíes. Los fertilizantes de las granjas, el césped y las fosas sépticas han fertilizado las floraciones de algas que han cubierto a la hierba marina, destruyendo miles de acres de zonas de pastoreo para los manatíes en un proceso agravado por el cambio climático.

“Aunque este programa es muy necesario para los manatíes, es una medida de emergencia a corto plazo, necesaria por un problema sistémico a largo plazo”, dijo Elizabeth Fleming, representante principal de la Florida en Defenders of Wildlife. “Hasta que los líderes de la Florida no aborden la contaminación que está diezmando estas algas marinas, los manatíes seguirán sufriendo”.

No está claro si la alimentación de emergencia se llevará a cabo. Funcionarios estatales y federales dijeron que establecieron un sistema para hacerlo de manera que puedan actuar rápidamente si es necesario.

La mayoría de las muertes del año pasado se produjeron en el invierno, cuando los manatíes se agruparon alrededor de las zonas de descarga cálidas de una planta de la FPL en Cabo Cañaveral y comieron toda la comida cercana. Las autoridades esperan que continúe el suave invierno que ha prevalecido hasta ahora, permitiendo a los manatíes vagar en busca de comida y evitando la necesidad de alimentarlos.

“Lo que ocurrió el año pasado nos tomó desprevenidos, por lo que nos preparamos para que este año podamos reaccionar y entrar en acción”, dijo Eason.

La cantidad de comida que se necesita para alimentarlos puede ser enorme. Un manatí promedio puede ingerir de 50 a 100 libras de comida al día.

La población atlántica de manatíes, donde se produjeron las muertes, es una de las cuatro poblaciones principales del estado. Las otras tres no han experimentado una oleada de mortalidad. La población total de manatíes en el estado se estima en casi 9,000 ejemplares.

El estado de conservación federal de los manatíes pasó de estar en peligro a estar amenazado en 2017 bajo la administración Trump, en una medida apoyada por la industria náutica y a la que se oponen muchos ecologistas. Conservan la protección de la Ley de Especies en Peligro, a pesar del cambio de estatus.

El servicio estatal de vida silvestre y el Servicio de Vida Silvestre federal establecieron un comando unificado con una estación de respuesta de campo en la planta de FPL en Cabo Cañaveral para coordinar el rescate, la alimentación y las evaluaciones de salud.

“Entendemos la importancia de una respuesta oportuna. Nuestras agencias y socios del comando unificado consideraron cuidadosamente todos los aspectos de un ensayo de alimentación a corto plazo”, dijo en un comunicado Shannon Estenoz, subsecretaria de Vida Silvestre y Parques del Departamento de Interior. “Es fundamental que ayudemos a los manatíes a corto plazo con medidas que sean compatibles con su bienestar y resistencia a largo plazo”.

La FPL, cuyas plantas de energía producen descargas de agua caliente que son cruciales para la supervivencia de los manatíes, anunció que donaría $700,000 a los esfuerzos de rescate, incluyendo un camión de transporte de rescate en asociación con la FWC de la Florida.

Para reportar a un manatí enfermo, herido o hambriento, llame a la FWC al 888-404-FWCC (3922).

Este reportaje fue producido en colaboración con la Florida Climate Reporting Network, una iniciativa de varias redacciones fundada por el Miami Herald, el South Florida Sun Sentinel, el Palm Beach Post, el Orlando Sentinel, WLRN Public Media y el Tampa Bay Times.

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