Su médico mudó el consultorio un piso arriba. Su factura fue 10 veces más alta

Lauren Weber, Kaiser Health News
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La mano derecha de Kyunghee Lee duele todo el tiempo.

Pasó décadas dirigiendo una tintorería familiar en las afueras de Cleveland después de emigrar de Corea del Sur hace 40 años. Todavía trabaja por cuenta propia como costurera, aunque el trabajo se ha ralentizado en medio de la pandemia de COVID-19.

Si bien a Lee le gusta tratar su artritis con remedios caseros, cada año el dolor en los nudillos del dedo medio y anular derechos aumenta hasta que le duelen demasiado para tocarlos. Así que aproximadamente una vez al año va a ver a un reumatólogo, que le administra una inyección de un esteroide para aliviar el dolor en las articulaciones de esos dedos.

Su costo por cada ronda de inyecciones ha sido de aproximadamente $30 en los últimos años. Y todo es más fácil y menos doloroso durante un tiempo después de cada tratamiento con esteroides.

Entonces, a finales del verano, se enmascaró y entró para sus tomas habituales. Se dio cuenta de que el consultorio de su médico se había mudado un piso en el edificio médico, pero todo lo demás parecía igual que antes: las mismas inyecciones, el mismo médico.

Entonces llegó la cuenta.

La paciente: Kyunghee Lee, una jubilada de 72 años con seguro de UnitedHealthcare AARP Medicare Advantage Walgreens que vive en Mentor, Ohio

Servicio médico: inyecciones de esteroides en las articulaciones artríticas de los dedos

Proveedor de servicios: University Hospitals Mentor Health Center, parte del sistema de salud de University Hospitals en el noreste de Ohio

Factura total: $1,394, incluida una tarifa de instalación de $1,262 que figura como "servicios de sala de operaciones". El saldo incluía un cargo de la clínica y un cargo de la farmacia. La parte de la factura que le correspondía a Lee era de 354.68 dólares.

Lo que da: Lee debía más de 10 veces lo que había pagado por el mismo procedimiento realizado anteriormente por el mismo médico, la doctora Elisabeth Roter.

Lee dijo que era "la misma conversación, la misma inyección, el mismo tiempo".

Lee y su familia estaban indignados por el repentino aumento de precios, considerando que había recibido las mismas inyecciones por un precio mucho más bajo varias veces en los años anteriores. Su hija, Esther, dijo que se trataba de una factura sustancial para su madre en sus ingresos complementados con el Seguro Social.

“Esta es una persona de la tercera edad para quien el inglés no es su primer idioma. No tiene los recursos para luchar contra esto ", dijo Esther Lee.

Lo que había cambiado era la forma en que el sistema hospitalario clasificaba la cita para su facturación. Entre 2019 y 2020, el sistema hospitalario "trasladó nuestra clínica de infusión de un consultorio a un entorno hospitalario", dijo el portavoz de University Hospitals, George Stamatis, en un comunicado enviado por correo electrónico.

Ese fue un cambio en la definición de facturación. La inyección se administró en el mismo edificio de oficinas médicas, que no es un hospital. Lee no necesitó ni recibió una infusión, lo que requiere la inserción de una vía intravenosa y un tiempo para permitir que el medicamento fluya por una vena.

No obstante, ese cambio permitió que el sistema hospitalario facturara lo que se llama una "tarifa de instalación", que figura en la factura de Lee como "servicios de sala de operaciones". El cargo cada vez más controvertido, básicamente una tarifa de alquiler de la habitación, se produce sin previo aviso, ya que los hospitales no están obligados a informar a los pacientes con anticipación.

Los hospitales dicen que cobran la tarifa para cubrir sus gastos generales por brindar atención las 24 horas del día, los 7 días de la semana, cuando sea necesario. Stamatis también señaló el costo de los requisitos y servicios regulatorios adicionales "que ayudan a impulsar la mejora y el aseguramiento de la calidad, pero aumentan los costos".

Pero las tarifas de las instalaciones son una de las razones por las que los precios de los hospitales están aumentando más rápido que los precios de los médicos, según un artículo de investigación de 2019 en Health Affairs.

"Los hospitales diseñan las tarifas de las instalaciones en particular para obtener más ingresos de la parte más débil de la atención médica: el paciente individual", dijo Alan Sager, profesor de política y gestión de la salud en la Escuela de Salud Pública de la Universidad Boston.

El seguro de Lee había cambiado a un plan Medicare Advantage en 2020. El costo total de la cita fue casi tres veces mayor que en 2017, incluso antes de que el seguro se involucrara.

La Academia Nacional de Políticas de Salud del Estado ha redactado una legislación modelo para que los estados tomen medidas drásticas contra la práctica, que parece haber empeorado, dijo la directora ejecutiva Trish Riley, ya que los hospitales han comprado más prácticas privadas y las tarifas de las instalaciones se agregan a sus cargos.

"Es el mismo consultorio médico que era", dijo. "Operando exactamente de la misma manera, haciendo exactamente los mismos servicios, pero el hospital elige agregarle una tarifa de instalación".

New York, Oregon y Massachusetts están siguiendo una legislación para reducir esta práctica, dijo. Connecticut tiene una ley de transparencia de tarifas de las instalaciones en los libros, y Ohio, donde vive Lee, está considerando una legislación que prohibiría las tarifas de las instalaciones por los servicios de telesalud.

Pero Riley señaló que es difícil luchar contra los poderosos cabilderos de los hospitales en un clima político pandémico, donde los hospitales se consideran heroicos.

Los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid han intentado reducir las tarifas de las instalaciones mediante la introducción de una política de pago independiente del sitio. La Asociación Estadounidense de Hospitales presentó una demanda por la medida y planea llevar el caso a la Corte Suprema.

Resolución: la hija de Lee, Esther Lee, estaba furiosa con el hospital por la tarifa. Su madre, que es ferozmente independiente, finalmente le entregó la factura después de intentar durante semanas que la oficina de facturación la cambiara.

“Esto está mal”, dijo Esther Lee. “Incluso si fuera mucho dinero por los servicios prestados correctamente, por supuesto que ella lo pagaría. Pero ese no es el caso aquí".

Cuando Lee llamó al consultorio de su médico para quejarse, le dijeron que hablara con el departamento de facturación del hospital. Entonces, Lee, con la ayuda de Esther, llamó repetidamente al departamento de facturación y presentó una queja ante Medicare.

"No quiero perder mi crédito", dijo Kyunghee Lee. "Siempre pagué a tiempo".

Pero después de recibir un "aviso final" en febrero, y luego de ser amenazados con ser enviados a colecciones, la familia Lee abandonó la pelea. Esther Lee pagó la cuenta de su madre. Pero le preocupa que su madre demore las inyecciones ahora, aguantando el dolor por más tiempo, ya que sabe que son más caras.

Conclusión: cuando planifique un procedimiento ambulatorio como una inyección o una biopsia, llame con anticipación para preguntar si ocurrirá en un lugar que se considera un "entorno hospitalario", incluso si cree que comprende las prácticas de facturación del consultorio. Pregunte directamente si habrá una tarifa de instalación, y cuánto, incluso si no ha habido una antes. Si es un procedimiento electivo, puede buscar un proveedor más económico.

Un lugar fácil para buscar atención más asequible es el consultorio de un médico cuya consulta no haya sido comprada por un hospital. Es el hospital, no su médico de toda la vida, el que está agregando la tarifa, dijo Marni Jameson Carey, directora ejecutiva de la Asociación de Médicos Independientes.

"Esta es una de las terribles consecuencias de la consolidación", dijo Carey.

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Bill of the Month es una investigación colaborativa de KHN y NPR que analiza y explica las facturas médicas. ¿Tiene alguna factura médica interesante que quiera compartir con nosotros? ¡Cuéntenoslo!