Los cuervos son capaces de construir herramientas de memoria... y mejorarlas

Los cuervo de Nueva Caldedonia son capaces de fabricar herramientas, recordarlas e incluso mejorarlas o adaptarlas para diferentes situaciones | imagen Jelbert, Hosking et al.

En 2014 escribí un artículo en esta misma sección de Yahoo titulado “la alucinante inteligencia de los cuervos”. Aquel texto comenzaba afirmando que cuando pensamos en animales inteligentes todos recordamos a los delfines, a los chimpancés pero desde luego no es muy frecuente que los cuervos sean los más citados. Han pasado más de cuatro años desde aquel artículo y los infravalorados córvidos, en concreto los de la especie de Nueva Caledonia (Corvus moneduloides), siguen sorprendiendo a propios y extraños con sus increíbles habilidades.

La última hazaña de los cuervos de Nueva Caledonia es realmente notable y no solo los vuelve a situar en el top de los escasos animales expertos en construir herramientas, sino que suben un escalón más al demostrar su capacidad para hacerlo a través de modelos mentales.

El nuevo estudio, publicado esta semana en Nature Reports y realizado por un equipo internacional de investigadores y biólogos pertenecientes al Departamento de Psicología en la Universidad de Cambridge y a la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda, afirma que los cuervos de Nueva Caledonia son los primeros animales en demostrar que poseen lo que los expertos denominan “evolución cultural acumulativa”… es decir, no solo pueden transmitir el diseño de determinadas herramientas sino que también son capaces de recordar el diseño de sus compañeros, reproducirlo y hasta mejorarlo llegado el momento.

Los cuervos fueron entrenados para introducir un trozo de papel en una ranura y conseguir así un premio | imagen Jelbert, Hosking et al.

Sabemos que los cuervos son aves realmente inteligentes capaces de resolver infinidad de problemas, hemos visto cómo eran capaces de fabricar palos delgados y adaptarlos a las necesidades específicas de un tronco para conseguir larvas y en este nuevo estudio los investigadores les pusieron un reto aún más complicado.

La idea del juego era comprobar si los cuervos eran capaces de fijarse en los diseños de herramientas creadas por otros cuervos y si posteriormente podían reproducirlos y mejorarlos con el paso del tiempo. Para ello entrenaron a ocho cuervos a introducir un trozo de papel en una ranura para obtener un premio. Ese trozo de papel tenía unas dimensiones determinadas y encajaba perfectamente en la ranura… pero, ¿qué harían los cuervos si se les proporcionaba un trozo de papel demasiado grande como para caber en esa ranura?

Uno de los cuervos del experimento introduciendo un trozo de papel recortado en la ranura | imagen Jelbert, Hosking et al.

La respuesta, como podéis imaginar, fue que los cuervos rompieron el papel en trozos más pequeños consiguiendo así varios pedazos con el tamaño adecuado a la ranura. Los otros cuervos vieron la solución que habían fabricado sus compañeros, la guardaron en su memoria y llegado el momento reprodujeron los trozos de papel adecuado, incluso mejor que los primeros.

Para Sara Jelbert, responsable principal del estudio, esto significa que “los cuervos pueden representar mentalmente los diseños de las herramientas que necesitan para conseguir comida y, posteriormente, recordarlos, recrearlos, o incluso mejorarlos”.

Referencias científicas y más información:

Jelbert SA, Hosking RJ, Taylor AH, Gray RD “Mental template matching is a potential cultural transmission mechanism for New Caledonian crow tool manufacturing traditions” Scientific Reports 2018 Jun 28;8(1):8956. doi: 10.1038/s41598-018-27405-1.

Lacy Schley “Crows Can Build Tools From Memory” Discover Magazine