Legisladores y reguladores buscan soluciones de seguro de atención a largo plazo

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Sarah Silbiger/POOL/AFP/AFP/TNS

WASHINGTON— El sector de los seguros de atención a largo plazo se está hundiendo, y los intentos de abordar la cuestión han desconcertado a legisladores y reguladores.

Los seguros de asistencia a largo plazo cubren los servicios de asistencia, las residencias de ancianos y el tratamiento de enfermedades crónicas, todo lo cual es vital a medida que la población estadounidense envejece y el país se enfrenta a la pandemia por COVID-19. Sin embargo, el sector se está contrayendo a un ritmo alarmante.

De las más de 100 compañías que ofrecían seguros de dependencia en 2004, según la Asociación Nacional de Comisionados de Seguros (NAIC), solo una docena seguían operando en 2019. Se están suscribiendo menos pólizas nuevas, lo que hace que las compañías aumenten las primas de los clientes nuevos y existentes, lo que amortigua aún más la demanda.

Entre 1990 y 2015, la prima promedio anual de seguro de atención a largo plazo aumentó de 1,071 a 2,772 dólares, dijo NAIC, un grupo de regulación y establecimiento de normas de comisionados de seguros de todo el país.

"Se ha llegado a una situación en la que muchas de estas compañías se vuelven insolventes o van en esa dirección", dijo Dean Cameron, el comisionado de seguros de Idaho y presidente de NAIC. "Las prestaciones que ofrecían en muchos casos eran más ricas de lo que se podía pagar con una prima estándar".

La disminución del mercado deja a los asegurados, muchos de los cuales son ancianos y llevan años o décadas pagando por la cobertura, en riesgo de perderla por completo o de experimentar aumentos insostenibles de las primas. A medida que la población envejece, la falta de acceso también presagia la necesidad de una mayor intervención del gobierno, probablemente con un mayor costo para los contribuyentes, a menos que se tomen medidas significativas.

"Nos encontramos en una posición desafortunada", dijo Cameron.

Una base inestable

Desde que las aseguradoras privadas empezaron a ofrecer pólizas de atención de larga duración en la década de 1970 para ayudar a cubrir los costos asociados a las residencias de ancianos, el sector se vio afectado por una serie de errores de cálculo, dijo Cameron.

"Desde el principio, el sector infravaloró la longevidad de las personas, y tal vez incluso podamos señalarnos a nosotros mismos en la comunidad reguladora", dijo Cameron. "El sector subestimó cuánto tiempo vivirían; subestimó el costo de un centro de atención de larga duración, [así como] los avances en tecnología médica que ayudarían a la gente a vivir más tiempo. Los productos, desde el principio, estaban infravalorados".

Los actuarios también supusieron que un mayor número de personas abandonaría sus pólizas —los índices de caducidad se han mantenido bajos— y subestimaron la duración de las reclamaciones, que han aumentado a medida que ha mejorado el tratamiento de enfermedades crónicas como el Alzheimer.

Las ventas de nuevas pólizas alcanzaron su punto máximo a principios de la década de 2000 y rápidamente disminuyeron en las dos décadas posteriores, ya que las aseguradoras trataron de abandonar el mercado debido al mal rendimiento de la línea de productos, según un informe del Departamento de Tesorería de 2020.

El número total de estadounidenses cubiertos, alrededor de 7.5 millones, se ha mantenido prácticamente estancado desde 2008. Según una estimación reciente, menos de uno de cada 30 estadounidenses, y solo el 7 por ciento de los mayores de 50 años, tiene una póliza de cuidados de larga duración.

Estas cifras le sugieren a algunos legisladores, como el miembro de la banca del Senado Patrick J. Toomey, republicano de Pensilvania, que los estadounidenses no entienden la importancia del seguro de atención a largo plazo o que simplemente están optando por no invertir en él.

"El seguro de atención a largo plazo ofrece con frecuencia una de las mejores soluciones para pagar estos cuidados, pero muchos estadounidenses no invierten en LTCI o esperan hasta después en la vida para invertir, cuando el costo de este seguro es más elevado", dijo Toomey por correo electrónico, cuya familia tuvo que enfrentarse a las opciones de atención a largo plazo cuando a un pariente se le diagnosticó Alzheimer.

Mientras tanto, de acuerdo con los datos de la Oficina del Censo de Estados Unidos, se prevé que para 2034 las personas de 65 años o más superen en número a los menores de 18 años por primera vez en la historia de Estados Unidos.

A medida que los estadounidenses envejecen y aumenta la demanda de atención de larga duración, el acceso a los seguros privados disminuye y Medicare y Medicaid ofrecen una cobertura limitada.

La expectativa es que el gobierno tendrá que asumir la carga. La Oficina de Presupuesto del Congreso (CBO) prevé que el gasto en atención de larga duración para las personas mayores aumente del uno por ciento del producto interior bruto en 2010 al tres por ciento en 2050.

El hundimiento de SHIP

Incluso para quienes planifican con antelación, el sector de los seguros de atención a largo plazo ha demostrado ser peligroso. La insolvencia de Senior Health Insurance Company of Pennsylvania, o SHIP, es un ejemplo reciente.

En 2020, SHIP fue puesta en rehabilitación por la entonces comisionada de seguros de Pensilvania Jessica Altman después de acumular un déficit de 1,200 millones de dólares. Tradicionalmente, las empresas insolventes de atención a largo plazo se ponían en liquidación, activando los fondos de garantía del estado —respaldados por las aseguradoras y los contribuyentes—, cuyo propósito es recoger las reclamaciones de las aseguradoras fallidas.

Sin embargo, la medida de Altman, que podría sentar un precedente, hizo recaer la carga de esa deuda en los aproximadamente 30,000 asegurados restantes de SHIP, cuya edad promedio es de 87 años.

Según el plan de rehabilitación aprobado por el tribunal —al que se opone la mayoría de los comisarios de seguros del país—, esos asegurados se vieron obligados a elegir entre un fuerte aumento de las primas o la pérdida de las prestaciones.

Un grupo de comisarios de seguros impugnó la decisión ante el Tribunal Supremo de Pensilvania, pero no se espera un veredicto sino al menos hasta otoño.

SHIP solo tenía una pequeña porción del mercado de la atención de larga duración, pero muchos comisionados, entre ellos Cameron, temen que empresas más grandes puedan seguir su ejemplo. La mayor aseguradora de atención de larga duración del país, Genworth Financial Inc., tiene 1.1 millones de pólizas y también podría estar en una situación financiera precaria, según algunos reguladores. Si siguiera el camino de SHIP, un gran número de ancianos estadounidenses podría verse afectado negativamente.

"Ciertamente, creo que casi todos los comisarios están observando con mucha atención lo que ocurre con el caso SHIP y lo que eso significa potencialmente para Genworth", dijo Cameron.

Genworth no quiso hacer comentarios.

'Un asunto difícil'

Hace tres años, NAIC creó un comité ejecutivo dedicado a abordar los problemas del sector de los seguros de dependencia. Este mes, ese comité adoptó un nuevo marco para la revisión actuarial multiestatal de las solicitudes de aumento de las tarifas de los seguros de dependencia, una iniciativa apoyada por Cameron.

Ese proceso de revisión multiestatal ayudaría a garantizar la paridad de las tarifas y asegurar que los costos no se trasladen a los asegurados en los estados con reguladores más permisivos, dijo Cameron.

NAIC, en un informe de 2019 acerca del sector, también respaldó otros posibles esfuerzos para mejorar algunos de los problemas que afectan al sector.

Las pólizas híbridas —las que, por ejemplo, combinan diferentes líneas como el seguro de vida con el seguro de atención a largo plazo— podrían ayudar a reducir las primas y aumentar la regulación.

NAIC también propuso posibles intervenciones federales, como añadir una prestación de asistencia domiciliaria a los planes de Medicare, los suplementos de Medicare y Medicare Advantage; permitir la creación de cuentas de ahorro para la asistencia a largo plazo, similares a las cuentas de ahorro para la salud, para cubrir los gastos; y permitirle a los participantes en planes de jubilación hacer distribuciones de sus ahorros sin pagar penalizaciones.

La legislación que permite esta última opción fue presentada por Toomey en 2021 y por la representante Ann Wagner, republicana de Missouri en marzo. Wagner declinó varias solicitudes de comentarios. El proyecto de ley de Toomey no avanzó fuera del comité, y el de Wagner permanece en los comités de Educación y Trabajo y de Vías y Medios de la Cámara.

"Permitir que los estadounidenses usen sus ahorros para la jubilación en cualquier momento de su vida para pagar LTCI sin incurrir en una penalización por retiro anticipado y sin pagar impuestos por el retiro incentivará la inversión temprana en este seguro, mientras los costos son más bajos", dijo Toomey. "Esto beneficiará a los individuos si necesitan cuidados más adelante en la vida. Dado que la atención de larga duración suele ser necesaria después de la jubilación, es de sentido común permitirle a los estadounidenses adquirir el seguro para cubrir la atención de larga duración con sus ahorros para la jubilación".

Otros legisladores, incluido el representante Tom Suozzi, demócrata de Nueva York, han propuesto una revisión más sustancial del sistema de seguro de atención a largo plazo. La legislación presentada en 2021 por Suozzi crearía un fondo federal de atención a largo plazo. Suozzi también se negó a ser entrevistado para este informe.

A pesar de las propuestas, el Congreso no ha tomado medidas importantes para abordar los desafíos en la industria de seguros de atención a largo plazo. En 2021, el presidente Joe Biden propuso 400 millones de dólares en fondos para la atención a largo plazo (HR 5376), pero su propuesta carecía de detalles respecto a cómo se asignarían esos fondos, y la propuesta finalmente murió en el Senado sin el apoyo de los demócratas o republicanos moderados.

NAIC, por su parte, ha situado en los últimos cinco años la búsqueda de soluciones para el sector de los seguros de dependencia en lo más alto de su lista anual de prioridades.

"Ninguno de nosotros diría que tenemos una solución completa o respuestas, porque no las tenemos", dijo Cameron. "Pero estamos en la búsqueda de cómo proteger a los consumidores... y estamos en la búsqueda de asegurar que estas compañías se mantengan solventes. Es un tema difícil, pero tiene nuestra máxima atención".

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