Informe: no hay pruebas suficientes para demostrar que el estado manipuló los datos de COVID

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La afirmación de la experta en datos Rebekah Jones de que sus jefes en el Departamento de Salud de la Florida falsificaron intencionalmente los datos de los casos de COVID mientras el gobernador Ron DeSantis intentaba reabrir el estado es infundada, según un informe del inspector general interno de la entidad.

“Sobre la base de un análisis de las pruebas disponibles, la supuesta conducta, según lo descrito por el denunciante, no ocurrió”, dijo el informe en referencia a esa alegación en la denuncia de Jones.

Otras dos alegaciones de Jones, conforme a las cuales los mandos superiores emitieron directivas para falsificar los índices de positividad del COVID-19, se consideraron “infundadas”, porque “un análisis de las pruebas disponibles no indica que hay pruebas suficientes para demostrar o refutar claramente la supuesta conducta”.

El informe, publicado esta semana, reconoce que las pruebas apoyan la afirmación separada de Jones de que dos de los principales médicos de la agencia le ordenaron a Jones y a otras personas que restringieran el acceso público a los datos de los casos de COVID después que Miami Herald hiciera una pregunta al respecto. Sin embargo, el informe indica que los datos se restablecieron después de que se disiparan las preocupaciones por la exposición de información privada.

La eliminación de los datos del acceso público no infringió “ninguna directiva gubernamental”, según el informe, por lo que los funcionarios a los que acusó de haber actuado mal fueron “exonerados”.

Jones, quien era responsable del mantenimiento del panel de datos COVID-19 del Departamento de Salud de la Florida, fue despedida en mayo de 2020 después de hacer públicas sus preocupaciones.

El núcleo de la reclamación de Jones era que los datos recogidos por los epidemiólogos eran precisos y adecuados, pero la información no se le comunicaba al público en medio de una crisis de salud pública.

Jones no fue entrevistada por los investigadores dela Inspectoría General, pero respondió a las preguntas del inspector general por escrito y le proporcionó a la agencia una refutación escrita de 530 páginas a las conclusiones preliminares del informe.

“Si ordenar a un empleado estatal que oculte datos durante una crisis, con el único propósito de que el público y los medios de comunicación no le exijan responsabilidades, no va en contra de la política o la norma, entonces debe serlo”, le dijo a Miami Herald.

La investigación de 27 páginas de la Inspectoría General, que implicó entrevistar a 13 funcionarios y contratistas actuales y anteriores de DOH, tuvo lugar entre enero de 2021 y marzo de 2022. No incluyó recomendaciones políticas.

Cuando se les pidió que comentaran si el informe conduciría a algún cambio en la provisión de acceso a la información pública durante una emergencia de salud pública, tanto Jeremy Redfern, jefe de información pública de DOH, como la directora de Comunicaciones del gobernador, Taryn Fenske, respondieron: “El informe habla por sí mismo”.

Perfil nacional

Al final de su mandato, Jones se convirtió en una figura pública controvertida, criticada por DeSantis. Durante algún tiempo después, se convirtió en una invitada frecuente en los canales de noticias por cable. También se convirtió en una agresiva combatiente de Twitter, hasta que su cuenta fue suspendida en junio de 2021 por presunta infracción de las normas de Twitter

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Ante la mirada del vicepresidente Mike Pence, el gobernador de la Florida, Ron DeSantis, lanzó una diatriba contra la ex gerente de datos del departamento de salud, Rebekah Jones.
Ante la mirada del vicepresidente Mike Pence, el gobernador de la Florida, Ron DeSantis, lanzó una diatriba contra la ex gerente de datos del departamento de salud, Rebekah Jones.

A principios de ese año, en enero, agentes armados de la Policía Estatal de la Florida allanaron su casa y confiscaron sus dispositivos electrónicos, alegando que había entrado en un sistema de mensajería estatal y animado a sus antiguos compañeros a “hablar”.

Las controversias atrajeron la atención de los medios de comunicación nacionales a Jones, le permitieron recaudar importantes cantidades de dinero a través de una campaña de GoFundMe y alimentaron el descontento del gobernador con los medios de comunicación convencionales. Al mismo tiempo, creó su propio panel de COVID-19, usando datos estatales que competían con el panel del estado.

El abogado de Jones, Rick Johnson, de Tallahassee, dijo el viernes que la Inspectoría General “no pudo concluir que las pruebas demuestran o refutan las dos acusaciones principales”: que los jefes de Jones dirigieron la falsificación de datos y la presionaron para que falsificara las tasas de positividad de COVID. Dijo que su cliente tiene la intención de continuar su demanda por despido injustificado ante el Consejo de Relaciones Humanas de la Florida.

“Desgraciadamente, esta conclusión neutra está etiquetada como ‘no fundamentada’, pero explican que eso significa realmente que está demasiado cerca de ser considerada, no una victoria para DOH”, dijo Johnson. “Y un hallazgo neutral del propio equipo de DeSantis es tan bueno como una victoria para nosotros”.

Añadió que, aunque la Inspectoría General concluyó que el estado suprimió algunos datos relacionados con el COVID, “no es técnicamente ilegal, pero es claramente incorrecto”.

La investigación es el último desarrollo en una batalla de dos años que involucra a Jones, ahora un candidato demócrata de largo alcance para el Congreso, que compite con el representante republicano Matt Gaetz de Shalimar, en el norte de la Florida.

Jones había trabajado en el Departamento de Salud desde septiembre de 2018 y comenzó a trabajar en el tablero COVID-19 a principios de marzo de 2020.

A finales de abril de ese año, DeSantis llevó una presentación de diapositivas a una conferencia de prensa para anunciar que todos los condados, excepto tres en el sur de la Florida, levantarían las órdenes de permanecer en casa para muchas empresas no esenciales.

Mientras DeSantis se preparaba detener las restricciones de COVID-19 con el fin de reabrir el estado para los negocios, Jones alegó que Shamarial Roberson, entonces subsecretaria del Departamento de Salud de la Florida, le había ordenado “manipular” los datos en el tablero digital de COVID-19 del estado para minimizar el alto conteo de casos en los condados rurales. Se necesitaba una tasa de positividad baja en cada condado para satisfacer los puntos de referencia de la Casa Blanca para la reapertura del estado.

Roberson negó haberle ordenado a Jones que manipulara los datos y, según se afirma, Jones amenazó con presentar una denuncia. En un comunicado emitido en su momento en el que se hablaba de su despido, la portavoz de DeSantis, Helen Aguirre Ferré, citó la “reiterada trayectoria de insubordinación” de Jones. Pero una carta de despido facilitada a Herald el sábado, después que se publicara esta historia en internet, indicaba que había sido despedida a voluntad y que no se citaba ninguna causa para su cese.

Correo electrónico de Helen Ferre, entonces portavoz del gobernador Ron DeSantis.
Correo electrónico de Helen Ferre, entonces portavoz del gobernador Ron DeSantis.

“Nuestros datos son transparentes”, dijo DeSantis al día siguiente, el 20 de mayo de 2020, con el vicepresidente Mike Pence en silencio a su lado, en una denuncia a los medios de comunicación que se hizo viral en Twitter.

‘Ciérralo’

Los acontecimientos que culminaron con el despido de Jones comenzaron con un correo electrónico de un reportero de Herald el 4 de mayo de 2020. Los reporteros preguntaban acerca de algo que habían visto en los datos publicados por DOH: una variable que indicaba enfermedades que se remontaban a finales de diciembre de 2019 y pruebas de la propagación en la comunidad antes de lo que se había informado.

De acuerdo con los correos electrónicos internos de DOH obtenidos por Herald, la pregunta de Herald fue remitida por el director de comunicaciones a Carina Blackmore, la directora de control de enfermedades, quien envió un correo electrónico diciendo que alguien de “alto nivel” debía responderle. Luego rebotó por el equipo de epidemiólogos y cuando nadie quiso responder, cayó en el regazo de Jones.

La pregunta de Herald había sido motivada por una discrepancia que encontró en el centro de datos abiertos de COVID, un sitio de código abierto que desde hace tiempo gestiona el estado para albergar casos individuales no identificados de enfermedades rastreadas. Contiene información demográfica limitada, así como fechas asociadas a cada caso, y es ampliamente usado por investigadores, epidemiólogos y periodistas.

“Todo este sitio tiene que desaparecer”, le escribió el epidemiólogo de DOH, Scott Pritchard, en un correo electrónico a Blackmore después de recibir la pregunta respecto al centro de datos.

Blackmore dijo en su declaración que fue entonces cuando dio la orden: “Ciérralo”.

Rebekah Jones se encuentra afuera de su oficina en el Departamento de Salud de la Florida, en donde construyó el panel de datos COVID-19.
Rebekah Jones se encuentra afuera de su oficina en el Departamento de Salud de la Florida, en donde construyó el panel de datos COVID-19.

“Es una decisión equivocada”, le escribió Jones en un correo electrónico a su supervisor de TI, Craig Curry, antes de hacer lo que le habían dicho.

Al día siguiente, los responsables de Jones le retiraron el tablero de control y la acusaron de publicar datos “no autorizados”, de acuerdo con los correos electrónicos facilitados a Herald que no se incluyeron en el informe de la Inspectoría General.

Blackmore dijo en su declaración jurada que Jones fue despedida por haber tenido “una comunicación extensa y no autorizada con los usuarios del tablero, incluyendo a los reporteros, sobre los datos del tablero y los datos de la línea de casos”.

En julio de 2020, Jones presentó una queja de denuncia ante la Comisión de Relaciones Humanas de la Florida y eso llevó a la investigación de la Inspectoría General

El informe de la Inspectoría General fue completado y firmado el 9 de marzo por Michael Bennett, el inspector general de DOH. Este inspector depende del secretario de Salubridad del estado y del inspector general de la Florida, quien trabaja para el gobernador.

‘Evidencia insuficiente’

Bennett llegó a la conclusión de que no había pruebas de que Roberson o Courtney Coppola, la antigua jefa de personal del DOH, le ordenaran a Jones o a otros empleados que falsificaran las tasas de positividad de los nuevos casos de COVID, como afirmaba Jones, y el informe sugiere que su afirmación es, por lo tanto, “infundada”.

“Basándonos en un análisis de las pruebas disponibles, no hay pruebas suficientes como para demostrar o refutar que la doctora Roberson le ordenara a un subordinado que falseara los índices de positividad o que ese subordinado le transmitiera la orden a Jones”, afirma el informe.

En su réplica, Jones refutó la declaración de que no tenía acceso a los datos brutos del sistema estatal de notificación de enfermedades conocido como Merlin, afirmando que “trabajaba con una copia extraída de todos los datos brutos de Merlin, y escribió el código para agregarlos de forma independiente”.

Jones le proporcionó a IG un proceso mediante el cual los investigadores podrían probar su afirmación, pero no hay ninguna indicación en el informe de que se haya hecho.

Datos brevemente eliminados

En cuanto a la afirmación de que los jefes de Jones participaron en la ocultación de la información al público, el informe confirma que ocurrió, aunque brevemente.

El informe de IG refleja la declaración de la posición de DOH y afirma que los datos del centro de datos abiertos se retiraron solo “temporalmente” para un control de calidad.

Los correos electrónicos, no incluidos en el informe y revisados por Herald, muestran que Blackmore consideró la posibilidad de volver a publicar los datos de la línea de casos, después de darse cuenta de que la eliminación de los datos públicos hizo que los números de casos desaparecieran del sitio web de DOH. Incluso entonces, ella no quería que la información fuera pública, dijo en un correo electrónico el 5 de mayo.

“Me preocupaba mucho que pudieran usarse para violar la privacidad de los pacientes”, dijo Blackmore en su declaración en el caso de denuncia de Jones, también obtenida por Herald. “También me preocupaba mucho que los usuarios externos manipularan los datos de la Florida sin orientación sobre los puntos fuertes y las limitaciones de estos datos”.

Jones le confirmó a OIG “que los datos de COVID-19 no se eliminaron, sino que se eliminó temporalmente el acceso a los datos subyacentes del cuadro de mandos y luego se restableció”, de acuerdo con el informe.

Roberson, Blackmore y Pritchard declararon durante sus entrevistas bajo juramento a OIG que “no eran conscientes de que el cuadro de mandos contenía un centro de datos’ abierto cuando se activó por primera vez”, de acuerdo con el informe de OIG.

Jones lo refuta y, en su respuesta, presentó correos electrónicos que, de acuerdo con ella, contradicen esas afirmaciones.

“El Dr. Roberson, el Dr. Blackmore y el señor Pritchard dirigieron a la denunciante para que restringiera el acceso a los datos subyacentes que apoyaban lo que aparecía en el tablero de datos y vigilancia de COVID-19”, concluye el informe. Pero IG dijo que el veredicto es que están “Exonerados”.

La reportera de Miami Herald Sarah Blaskey contribuyó a este informe.

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