La increíble historia de la figura de la Resistencia francesa antinazi que inspiró la fragancia Miss Dior

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Un día de noviembre de 1941, Catherine Dior fue a comprar una radio a Cannes.

La compra era consecuente: a dos años de que iniciara la Segunda Guerra Mundial, Francia había caído bajo la ocupación alemana. El general Charles de Gaulle, líder de la Resistencia y futuro presidente francés, era conocido por transmitir discursos desde Londres, donde vivía en el exilio. Tener una radio significaba poder escuchar sus discursos y, más en general, Radio Londres, una estación operada desde la BBC por miembros de la Resistencia para sus partidarios en la Francia ocupada. Mientras compraba aquella radio, Catherine conoció a Hervé des Charbonneries, uno de los primeros miembros de la Resistencia. Los dos se enamoraron y, a finales de año, Catherine Dior, hermana del ilustre diseñador de moda Christian Dior, se había unido a una red de la Resistencia junto a él.

Catherine Dior se convertiría en una figura crucial de la Resistencia francesa, arrestada y torturada por la Gestapo en 1944 y enviada al campo de concentración de Ravensbrück antes de su fuga cerca de Dresde en 1945. Su historia, como escribe la novelista y biógrafa británica Justine Picardie en un nuevo libro , es la de “una verdadera heroína que ejemplificó el mejor y más valiente espíritu de la Resistencia francesa durante la guerra”. Como hermana de Christian, se convirtió en la inspiración detrás de su famoso Miss Dior, una fragancia embriagadora y floral que sigue siendo un clásico hasta el día de hoy. Miss Dior: A Story of Courage and Couture, recientemente publicado por Faber & Faber en el Reino Unido y por Farrar, Straus y Giroux en los EE.UU., cuenta la historia de la vida de Catherine, atrapada entre las atrocidades de la guerra y la brillante herencia de la casa de moda de su hermano.

Picardie, cuyos libros anteriores incluyen una biografía de Coco Chanel, fue invitada por Dior a revisar su archivo, “quizás con miras a hacer una biografía de Christian Dior”.

“Empecé a buscar en los archivos, y realmente no había nada sobre Catherine en ese momento”, le dice Picardie a The Independent. “Pero cuando descubrí la mínima información que había sobre Catherine, me sentí realmente intrigada y fascinada por su historia. Sentí que para escribir sobre Christian, necesitaba escribir sobre su relación con Catherine”.

Al principio, había cinco hermanos Dior: Christian, Catherine, Bernard, Raymond y Jacqueline. Raymond, habiendo servido en la Primera Guerra Mundial, nunca se recuperó del trauma del combate, mientras que Bernard luchó con síntomas de enfermedad mental durante años hasta que le diagnosticaron esquizofrenia en 1932. Nacida el 2 de agosto de 1917, Catherine perdió a su madre, Madeleine Dior (por septicemia después de una operación), a la edad de 14 años. Su padre, Maurice Dior, perdió la fortuna de la familia en el colapso de Wall Street de 1929. La joven Catherine, escribe Picardie, “no tuvo más remedio que acompañar a su padre en su espiral descendente”, Y se mudó, infelizmente, de la gran casa de su infancia en Normandía a una granja más pequeña en la Provenza.

Catherine Dior en 1945, a su regreso de la deportación (Collection Christian Dior Parfums, Paris)
Catherine Dior en 1945, a su regreso de la deportación (Collection Christian Dior Parfums, Paris)

En 1936, Catherine y su hermano Christian se volvieron a reunir en París. Christian encontró trabajo como diseñador de moda, mientras que Catherine vendía sombreros y guantes en una boutique. Con 12 años de edad de diferencia, seguían siendo “los hermanos Dior más cercanos”, escribe Picardie. Este breve período de despreocupación llegó a una “estremecedora parálisis” cuando Gran Bretaña y Francia declararon la guerra a Alemania el 3 de septiembre de 1939. Cuando París cayó bajo la ocupación nazi y Francia firmó el Armisticio del 22 de junio de 1940 con Alemania, Christian y Catherine ya estaban de vuelta en la Provenza, vendiendo verduras en un mercado de Cannes dos veces por semana.

Fue al año siguiente cuando Catherine conoció y se enamoró de Hervé des Charbonneries, quien entonces estaba casado y tenía tres hijos. Catherine, una ferviente partidaria de De Gaulle, se unió a F2, una red de la Resistencia con vínculos con la inteligencia británica y polaca de la que Des Charbonneries formaba parte. “Su tarea”, escribe Picardie, “era recopilar” (bajo el nombre clave de Caro) “y transmitir información sobre los movimientos de las tropas y buques de guerra alemanes, y para ello realizaba frecuentes y largos viajes en bicicleta para servir de enlace con otros agentes de F2”. En una ocasión, ocultó “material incriminatorio” a la Gestapo durante una redada, gracias a lo cual se ganó elogios por su “compostura, decisión y sangre fría”.

Por teléfono, Picardie reconoce la temprana experiencia de “trauma y perturbación" en la infancia de Catherine, lo que podría haber influido en su temperamento más tarde como miembro de la Resistencia. “Pero”, agrega, “es muy difícil descubrir de dónde saca la gente el valor. Lo único que está claro es que muy pocas personas tuvieron ese coraje cuando Catherine se unió a la Resistencia. No había más de 100.000 miembros activos de la Resistencia en una población de 40 millones. E incluso en su apogeo, hubo 400.000. Eso es el uno por ciento de la población. Así que la gente como Catherine era muy, muy inusual”.

Este documento oficial emitido por el gobierno francés prueba el estatus de Catherine Dior como alguien víctima de deportación (Collection Christian Dior Parfums, Paris)
Este documento oficial emitido por el gobierno francés prueba el estatus de Catherine Dior como alguien víctima de deportación (Collection Christian Dior Parfums, Paris)

Cuando los informantes hicieron que la estancia en Cannes fuera demasiado peligrosa, Catherine volvió a vivir con Christian en París, donde continuó trabajando para F2. El 6 de julio de 1944 fue arrestada y cuatro hombres armados la obligaron a subir a un automóvil. Fue golpeada, torturada, encarcelada e interrogada por la Gestapo. El 22 de agosto de 1944 fue deportada al campo de concentración de mujeres de Ravensbrück. Al mes siguiente, fue trasladada a Torgau, un campo de trabajo esclavo administrado por el campo de concentración de Buchenwald. En octubre, Catherine fue enviada junto con otras 249 mujeres francesas a otro sitio llamado Abteroda. Las condiciones, escribe Picardie, eran “terribles”: “Se esperaba que las mujeres durmieran en un piso de cemento frío, en el mismo edificio que el taller de una fábrica. No había letrinas; las comidas eran mínimas (nada más que sopas aguadas y un trozo ocasional de pan seco)”. Los turnos, escribe, duraban al menos 12 horas. Los guardias de la SS las golpeaban si consideraban que estaban trabajando demasiado lento. “También se les advirtió”, agrega Picardie, “que cualquiera que se negara a trabajar sería inmediatamente fusilada”. A principios de 1945, hacia el último mes de la guerra, Catherine fue trasladada a otro campo, este en Markkleeberg, cerca de Leipzig.

El 11 de abril de 1945, las fuerzas estadounidenses liberaron el campo de concentración de Buchenwald. Unos días más tarde, el 15 de abril de 1945, las fuerzas británicas liberaron Bergen-Belsen. Las fuerzas aliadas avanzaban en Europa; la liberación había comenzado. Para los prisioneros, esto significó ser sometidos a evacuación por oficiales de las SS. Al relatar este período, Picardie cita a la sobreviviente del Holocausto Zahava Szász Stessel, quien una vez escribió que “la evacuación resultó ser un eufemismo para la marcha de la muerte”. Los prisioneros fueron obligados a caminar a pesar del cansancio y la enfermedad, amenazados por perros y guardias armados de las SS. Fue durante una de estas caminatas, el 21 de abril de 1945, que Catalina escapó cerca de Dresde.

Justine Picardie es la autora de Miss Dior: A Story of Courage and Couture (Farrar, Straus and Giroux)
Justine Picardie es la autora de Miss Dior: A Story of Courage and Couture (Farrar, Straus and Giroux)

Catherine regresó a París a fines de mayo de 1945, tan demacrada, escribe Picardie, que Christian, que la estaba esperando, no la reconoció al principio. Demasiado enferma para comer la cena que su hermano había preparado, Catherine se fue a recuperarse a Provenza y, en otoño de 1945, regresó a vivir con Christian y Hervé des Charbonneries en París. En Francia recibió varias condecoraciones en honor a su trabajo como miembro de la Resistencia: la Cruz de Guerra, la Cruz del Combatiente Voluntario de la Resistencia y la Cruz del Combatiente. También fue nombrada miembro de la Legión de Honor, la orden de mérito más alta de Francia. Gran Bretaña le otorgó la Medalla del Rey al Coraje en la Causa de la Libertad, en reconocimiento a los ciudadanos extranjeros que habían ayudado a las fuerzas aliadas.

Catherine, que había heredado de su madre la pasión por las flores, encontró trabajo como florista. Sus registros médicos, según Picardie, dieron cuenta de su trauma, tanto físico como mental. “Su modestia innata y callada discreción estaban revestidas con el silencio que envolvió su sufrimiento durante la guerra; su rostro aún mostraba la tristeza y el dolor que había soportado, y su cuerpo llevaba las cicatrices de su tortura y severo encarcelamiento”, escribe Picardie. “En cambio, Catherine se asociaría con el aroma de Miss Dior, un perfume lanzado al mismo tiempo que la marca de alta costura".

Después del regreso de su hermana, Christian Dior fundó su propia casa de moda. Lanzó su primera colección el 12 de febrero de 1947, en un salón rociado con su fragancia Miss Dior. Según un confidente de Christian Dior, el nombre del perfume vino de Catherine, más o menos de forma accidental. Se dice que Christian estaba pensando cómo llamar a su fragancia cuando Catherine entró en la habitación, momento en el que se cree que Mitzah Bricard, uno de los colaboradores más cercanos de Christian Dior, exclamó: “Tiens, voilà Miss Dior!”. Y así, nació una fragancia.

Boceto de un vestido corto de noche Miss Dior bordado con mil flores (1949) (Collection Dior Heritage, Paris)
Boceto de un vestido corto de noche Miss Dior bordado con mil flores (1949) (Collection Dior Heritage, Paris)
Botella de perfume Miss Dior (Antoine Kralik para Christian Dior Parfums)
Botella de perfume Miss Dior (Antoine Kralik para Christian Dior Parfums)

Siete años después de su regreso a Francia, Catherine testificó en el juicio de 14 personas acusadas de crímenes de guerra, incluidas algunas que la torturaron en París y provocaron su deportación a Alemania. Como señala Picardie, Catherine solo fue mencionada brevemente en un informe del diario francés Le Monde (sin un reconocimiento de su conexión con Christian Dior), y fue omitida por otros medios.

Catherine murió el 17 de junio de 2008, habiendo sobrevivido tanto a Christian (quien murió en 1957, a los 52 años) como a Hervé des Charbonneries (fallecido en septiembre de 1989). Al observar la imagen general de la vida de Catherine, Picardie tiene cuidado en subrayar las propias decisiones de Catherine, sin definirla por las figuras masculinas de su existencia.

“Creo que es importante decir que su primer acto de Resistencia fue lo que la llevó a conocer a Hervé”, dice. “Así que no fue simplemente conocer a Hervé lo que la convirtió en miembro de la Resistencia. Conseguir una radio para escuchar las transmisiones prohibidas de Charles De Gaulle desde Londres en la BBC, eso en sí mismo fue un acto de Resistencia. Si la hubieran encontrado con la radio escuchando a De Gaulle, la habrían arrestado y encarcelado. Ella ya había demostrado que había hecho ese compromiso”.

Miss Dior: A Story of Courage and Couture está publicado por Faber & Faber en el Reino Unido y por Farrar, Straus y Giroux en los EE.UU.

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