'No les importaría si hubiera muerto'. Personal del Capitolio aún lidia con el asedio del 6 de enero

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WASHINGTON — Un empleado del Congreso se quedó helado hace poco cuando se abrieron las puertas del ascensor y allí estaba un miembro de la Cámara Baja que ha restado importancia a la violencia de la insurrección del 6 de enero. Algunos empleados del Congreso están conmovidos por lo que consideran el encubrimiento del ataque, y las negaciones han reavivado el trauma persistente.

Un empleado de la Cámara de Representantes que trabaja en el edificio del Capitolio y que escuchó a los alborotadores golpear la puerta de su oficina, dijo que ver a los legisladores tratar de borrar la destrucción es algo que les sacude.

Trece empleados entrevistados por CQ Roll Call, a los que se les concedió el anonimato para que hablaran con franqueza sobre su salud mental y cómo están afrontando la situación, señalan comentarios como los del diputado Andrew Clyde. A pesar de haber ayudado a atrancar la cámara de la Cámara de Representantes ante los alborotadores, el republicano de Georgia restó importancia a los acontecimientos del 6 de enero en una audiencia a principios de este mes como "actos de vandalismo" y dijo que los alborotadores eran "ordenados" y pareció "una visita turística normal".

Cinco personas murieron en el ataque, incluido un agente de policía. Dos agentes se suicidaron tras la violencia. Algunos agentes tienen lesiones cerebrales; uno perdió un ojo.

"Cuando veo a esos miembros en el pasillo o en el sótano, pienso que no les importaría que yo estuviera muerto", dijo un miembro del personal a CQ Roll Call.

Empleados de ambos lados del pasillo le comentaron a CQ Roll Call que negar la realidad que los trabajadores del Capitolio, el personal y los propios legisladores experimentaron de primera mano se siente más personal que los desacuerdos partidistas sobre la política.

La preocupación por la seguridad pesa mucho

Cuando el 2 de abril se emitió una alerta de que había una "amenaza externa", algunos miembros del personal dijeron que se les aceleró el corazón. Dijeron que las notificaciones de seguridad, antes rutinarias, tienen ahora un peso mayor, sobre todo porque el vago lenguaje de la alerta es el mismo que se utilizó para describir a los miles de alborotadores violentos del 6 de enero.

Un alto funcionario legislativo de la Cámara Baja comentó que la alerta y el cierre del 2 de abril le trajeron difíciles recuerdos y sentimientos de ansiedad del 6 de enero.

"La alerta de hoy tenía la misma terminología que la del día 6, 'amenaza externa a la seguridad'", dijo el miembro del personal a CQ Roll Call vía texto el 2 de abril. "Hoy fue un coche; el día 6 fue una turba insurrecta".

Los miembros del personal dijeron que saben que las alertas están destinadas a mantenerlos a salvo, pero el lenguaje vago suscita más preguntas que respuestas.

"Antes, cuando se recibía una notificación de paquete sospechoso, se pensaba que algún niño, alguna tropa de Boy Scouts o una persona de un día de cabildeo había dejado su bolsa o algo fuera de la oficina de alguien", dijo un director legislativo de la Cámara de Representantes. "Simplemente suponías lo mejor".

Pero su pensamiento cambió desde el 6 de enero.

"Ahora piensas: Hay un paquete sospechoso. ¿Alguien colocó un paquete para que todo el mundo sea evacuado y corra al exterior, donde puedan tener armas? ¿Nos están esperando? ¿Forma parte de un complot?", señaló.

Algunos miembros del personal dijeron que reflexionan sobre cómo sería morir en el trabajo y si trabajar en el Congreso vale la pena.

Un directivo dijo a CQ Roll Call que a su equipo le preocupa ser blanco de ataques, incluso al intentar entrar en el edificio donde trabajan.

"La idea de estar fuera de Longworth en una fila de 30 personas nos pone nerviosos", comentó. "Ahora somos conscientes de que si alguien quiere causar daño, hay 30 funcionarios desprotegidos, todos de pie en una fila".

Este director legislativo de la Cámara de Representantes volvió a trabajar en el Congreso durante la pandemia, atraído por el sector no lucrativo. Está reconsiderando su plan a largo plazo.

"No me arrepiento de haber vuelto al Congreso, pero no tengo ganas de morirme en el trabajo", dijo a CQ Roll Call.

Un asesor demócrata del Senado que dirige un equipo agregó que está constantemente preocupado por la seguridad de su personal.

"No estoy seguro de que todo el apoyo a la salud mental del mundo sirva de algo si el peligro sigue presente y cualquiera con un pensamiento violento en la cabeza puede llegar a los edificios", dijo en abril.

Cambio de cultura

Los legisladores, administradores y activistas saben que para que un mayor número de funcionarios busque ayuda, es necesario que se produzca un cambio cultural en el lugar de trabajo del Congreso, donde priorizar el trabajo sobre todo lo demás es una señal de compromiso.

Muchos empleados no se sienten capacitados para cuidar de sí mismos, ya sea pidiendo una hora libre para una cita terapéutica o para desconectarse durante unas horas por la noche para relacionarse con la familia.

Un alto funcionario de la Cámara de Representantes dijo que un problema es que, aunque los jefes de personal les digan a todos que se tomen tiempo para sí mismos, si hay un gran proyecto de ley en el pleno o es la temporada de asignaciones, tomarse tiempo libre parece inviable.

"Se escuchan las palabras correctas, algunas veces. Pero no te permiten adoptar las medidas que necesitas para ti", señaló.

Añadió que su jefe de personal no es mucho mayor que él y no ha sido gerente, excepto en el Capitolio, donde la formación en gestión es limitada y la capacitación para dirigir a la gente a través del trauma es casi inexistente.

"La gente necesita ayuda, pero tiene demasiado miedo de lo que le va a pasar si se toma un día libre para averiguar qué pasa con su salud mental. Porque la mayoría de los jefes de personal no saben realmente cómo manejar eso", dijo el alto funcionario de la Cámara Baja.

Una jefa de personal de la Cámara de Representantes declaró que su equipo está "luchando seriamente"; está tratando de ayudarles a cuidarse, pero se siente mal preparada.

El ex representante Brian Baird, demócrata por Washington, un psicólogo clínico que fue miembro de la Cámara Baja de 1999 a 2011, afirma que se necesita un cambio en el Capitolio para desestigmatizar la atención de la salud mental y construir lugares de trabajo saludables.

"Personas jóvenes, idealistas, brillantes, trabajadoras y cariñosas están trabajando en nombre de su país y están siendo destrozadas", dijo Baird en una entrevista con CQ Roll Call.

Baird y otros no creen que un mandato desde arriba, de la presidenta Nancy Pelosi o del líder de la mayoría del Senado Charles E. Schumer, pueda cambiar mucho porque se politizaría rápidamente.

"Estoy tratando de pensar en otro lugar de trabajo en el que, cuando vas a trabajar, la mitad de los otros empleados tienen el objetivo explícito de sacarte de tu lugar de trabajo y echar abajo todo lo que estás tratando de lograr", dijo Baird.

Baird mencionó que se hacen avances cuando los veteranos, los legisladores y los empleados hablan abiertamente de buscar ayuda.

"Es terrible esta idea de que si te cuidas a ti mismo y a tus colegas y compañeros, eres de alguna manera un copo de nieve, o no puedes hacerlo. Los militares han superado eso en gran medida. Ahora hagan lo mismo en el Congreso", dijo Baird.

El congresista Dan Kildee dio un paso hacia la desestigmatización de la atención a la salud mental cuando se sinceró durante una entrevista con NBC News en abril, junto a su terapeuta, sobre el trauma que le supuso estar en la Cámara de Representantes el 6 de enero. Dijo que quería demostrar que pedir ayuda no es una debilidad.

"Ver a un colega dar la cara, sé que sorprendí a algunas personas porque conozco a casi todo el mundo, me llevo bien con todo el mundo. Soy una persona de trato fácil, y creo que la expectativa era que no tendría ninguna dificultad", le dijo Kildee a CQ Roll Call. "Pero mi experiencia en esa galería no fue buena".

El demócrata por Michigan dijo que sabía que algunos colegas y miembros del personal estaban teniendo problemas, pero que no habían recibido ayuda, y quería dar el ejemplo.

"Cualquiera, sea quien sea –si es un policía, empleado o un miembro– todos somos seres humanos. Ponemos esta cara como si fuéramos sobrehumanos, pero no lo somos", dijo.

En el Capitolio, donde cada oficina es su propio empleador con sus propias políticas, Kildee y Baird indicaron que los miembros, los jefes de personal, los presidentes de los comités y los directores de personal deben ser conscientes de esa dinámica.

"Hay una mentalidad que se apodera de un lugar como este, que no importa lo que pase, simplemente lo soportamos. Y lo hacemos. Pero eso no significa que no carguemos con esas heridas", comentó Kildee. "Y cuando el polvo se asienta, tenemos que recibir la atención que necesitamos".

Cuando se le preguntó cómo anima a sus colegas a construir entornos de trabajo más saludables, Kildee lamentó que la mayoría de las veces habla con miembros que comparten sus puntos de vista porque son los que lo buscan.

A Baird le gustaría que los miembros y los principales ayudantes establecieran límites sensatos, como no enviar correos electrónicos a partir de cierta hora, pero sabe que hay algunas trasnochadas inevitables.

Reticencia a buscar ayuda

"Si hay algo que debe ocurrir es que no se puede dar por sentado que la gente sabe que está bien recibir atención. Los líderes tienen que dejarlo claro, deben ser explícitos, y no decir: 'Bueno, simplemente supuse que si necesitaban ayuda, me la pedirán'", dijo Kildee.

Suponer que la gente lo sabe contribuye al estigma, ya que aleja el tema de la conversación, subrayó Kildee.

"Hay que decirlo. Hay que decirlo repetidamente y crear oportunidades fáciles para que la gente les dé la ayuda que necesitan", señaló.

Muchos funcionarios dijeron que hay un largo camino por recorrer para que tomarse un tiempo para cuidar la salud mental o buscar atención sea una razón aceptable para ausentarse del trabajo.

Un empleado de la Cámara de Representantes que ha trabajado en varias oficinas de la Cámara Baja describió la cultura de estar siempre conectado que, según anticipa, conducirá a una "ola masiva de agotamiento".

"Tienes tu teléfono del trabajo y debes estar atento las 24 horas del día. No importa si estás de luna de miel. No importa si tienes un ataque de pánico, debes estar disponible para responder", dijo. "Según los jefes [de personal] y [los directores legislativos] y los miembros, si no lo estás, es un problema para ellos".

Algunos dijeron que les preocupaba utilizar la Oficina de Asistencia a los Empleados (OEA, por su sigla en inglés) u otros recursos proporcionados por la Cámara Baja y el Senado porque los mensajes de sus jefes han sido contradictorios.

"Te dicen que los aproveches con un guiño negativo y un codazo porque vas a trabajar hasta las nueve de la noche pase lo que pase", dijo un asistente de la Cámara Baja.

Pero una ex empleada de la Cámara Baja destacó el valor de la OEA durante su estancia en el Capitolio, pese a dudas iniciales.

"Antes de utilizarla, la descarté como '¿cómo iban a entender mis problemas con mi jefe?' o '¿cómo iban a entender los retos del personal del Capitolio?', y me equivoqué en todos los aspectos", dijo la ex ayudante de la Cámara Baja a CQ Roll Call. "La OEA es un equipo dedicado de expertos capacitados específicamente para ayudar al personal del Capitolio con sus desafíos únicos".

Elogió a la OEA por ser capaz de "reunirse contigo donde estés" y atribuyó a su trabajo con la oficina por "abrirle el camino" y ayudarle a hacer cambios positivos en su trabajo, y en su vida fuera del trabajo.

La OEA ha experimentado un fuerte aumento en el uso de sus servicios.

Entre el 6 de enero y el 16 de abril, la OEA tuvo más de 5,400 interacciones individuales, incluyendo servicios de apoyo a personas, seguimientos, consultas de gestión, capacitaciones, sesiones informativas y servicios de grupo, según David O'Boyle, director de comunicaciones de la House Office of the Chief Administrative Officer.

"Los primeros meses de 2021 han supuesto un reto para el Capitolio, y la OEA ha estado orgullosa de servir a los miembros y al personal", afirmó O'Boyle.