Illinois ampliaría cobertura médica para adultos mayores indocumentados

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Cuando Maribel Cordero les dijo a sus dos hijos en 2016 que tenía cáncer de mama pero que no podía pagar el tratamiento, los dos tomaron latas vacías al día siguiente y se dispusieron a pedir donaciones en su escuela, recuerda la madre.

“Ellos pensaron que con el poco dinero que recolectaban, iba a poder pagar la cirugía que necesitaba”, dijo Cordero, de 54 años, de Pilsen.

Aunque le dijeron que su cáncer en etapa 2 debía tratarse de inmediato, se le negó el tratamiento urgente porque no tenía ningún tipo de seguro médico. Como inmigrante de México que vive en el país sin permiso, no califica para los programas federales que ofrecen cobertura médica y no puede pagar un seguro privado.

“No había forma de pagar el tratamiento, así que pensé: me voy a morir y ¿quién se va a encargar de mis hijos?”.

Se las arregló para recibir tratamiento varias semanas después a través de atención caritativa. Ahora, una sobreviviente de cáncer, la madre enfrenta los efectos a largo plazo de la enfermedad, que incluyen copagos por múltiples visitas al médico al mes y una factura de más de $3,000 mensuales por medicamentos.

Si bien dijo que su esposo e hijos colaboran para asegurarse de que obtenga los medicamentos que necesita, una solución menos estresante está en camino.

Cordero se encuentra entre las 11,000 personas en Illinois que serían elegibles para beneficios similares a Medicaid bajo una extensión de un programa creado el año pasado que fue el primero en la nación en brindar beneficios de salud subsidiados por el gobierno a personas mayores que viven ilegalmente en EEUU.

Según la expansión aprobada en el nuevo presupuesto estatal a principios de este verano, los inmigrantes adultos de 55 a 64 años que viven en o por debajo del nivel federal de pobreza también serían elegibles para el programa, que inicialmente cubría solo a personas mayores de 65 años o más, incluidos los inmigrantes con estatus legal que aún no califican para programas estatales o federales.

Si bien los defensores aplauden la medida que se espera proporcione una red de seguridad para miles de trabajadores en ese grupo de edad que están en riesgo de contraer COVID-19, otros líderes cuestionan la sostenibilidad del programa.

Muchos inmigrantes en Chicago tienen trabajos esenciales pero mal pagados, dijo Graciela Guzmán, directora de la campaña Healthy Illinois, que ha abogado desde 2016 por un proyecto de ley que garantizaría la atención médica para todos los residentes adultos de Illinois, independientemente de sus ingresos o estatus migratorio.

A pesar de ser esenciales, dijo, estos trabajadores tienen poco acceso a la atención médica porque no pueden pagar un seguro privado y no son elegibles para ningún programa estatal o federal.

“COVID-19 realmente puso una lupa en muchas de las experiencias que hemos estado escuchando en nuestras comunidades durante mucho tiempo: que las personas simplemente han sido excluidas sistemáticamente del espectro de la atención médica cuando vimos cómo las tasas de COVID y las muertes por COVID afectaron de manera desproporcionada a las comunidades de inmigrantes”, dijo Guzmán.

La expansión garantizaría la atención a miles de inmigrantes y trabajadores precarios que han sido esenciales para mantener la economía en marcha durante la pandemia, dijo Guzmán. Muchos ya han contraído el virus y ahora enfrentan los efectos a largo plazo y temen ir al médico porque no pueden pagar, agregó.

A principios de este año, el esposo de Cordero, que tiene 60 años y es su principal apoyo financiero, contrajo COVID-19 y el virus se propagó rápidamente en el hogar. Cordero, su hija y otros miembros de la familia tenían el virus.

Miguel Cordero es un trabajador fundamental y no podría quedarse en casa aunque eso significara poner en riesgo a su esposa.

“Gracias a Dios”, dijo, todos se recuperaron pero quedaron sumidos en una profunda crisis financiera.

Su esposo estuvo sin trabajo por poco más de un mes y tenía miedo de ir al médico a pesar de que no se había curado por completo porque sabía que no podían pagar, dijo.

Tanto Cordero como su esposo dicen estar agradecidos por la expansión por la que ha abogado como promotora de salud comunitaria bajo el Proyecto Resurrección, una organización comunitaria que sirve a la comunidad de inmigrantes en el área de Chicago.

Cordero ha compartido abiertamente su experiencia para arrojar luz sobre las realidades que enfrentan cientos de familias, y también sobre los recursos que ha podido encontrar para la atención médica a pesar de los obstáculos que enfrenta al vivir ilegalmente en el condado desde que tenía 19 años.

Otros estados han seguido recientemente para expandir su propia cobertura de atención médica para no ciudadanos. California aprobó un programa para cubrir a adultos de 50 años o más, y el gobernador de Oregón firmó un plan para ofrecer cobertura de atención médica a inmigrantes de bajos ingresos mayores de 19 años, independientemente de su estado migratorio.

“La atención médica debe ser un derecho, no un privilegio”, dijo el líder de la mayoría de la Cámara de Representantes de Illinois, Greg Harris, un demócrata de Chicago, quien prometió continuar apoyando el movimiento para obtener atención médica para todos los adultos en Illinois. El impulso del proyecto de ley también fue defendido por el Caucus Legislativo Latino de Illinois.

Harris dijo: “Estas personas están pagando impuestos, están comprando y trabajando”.

“Los cuidamos de la misma manera que cuidamos a todos nuestros adultos mayores, no queremos excluir a un grupo solo por una característica demográfica”, dijo.

El estado asignó $36 millones a la expansión del programa que se espera que comience en mayo de 2022, y el costo anual estimado es de $50 millones, según Jamie Munks, portavoz del Departamento de Salud y Servicios Familiares de Illinois.

Quienes soliciten el programa deben cumplir con los mismos criterios de ingresos que los ciudadanos y residentes legales que califican para Medicaid. Habrá más información disponible sobre los procedimientos de inscripción y el alcance comunitario comenzará a finales de este año, dijo Guzmán.

“Estamos haciendo todo lo posible para poner en marcha esta cobertura antes de eso. El nuevo programa requiere cambios en el sistema que determina la elegibilidad, y lleva algún tiempo realizar estos cambios de programación”, escribió Munks en un correo electrónico.

Casi un año después de la divulgación y la inscripción para el programa inicial en diciembre, se han inscrito casi 7,000 personas mayores de 65 años y, hasta junio, le ha costado al estado $60 millones, según datos del Departamento de Atención Médica y Servicios Familiares de Illinois.

Guzmán dijo que la matrícula que superó su estimación inicial “realmente nos ha demostrado una vez más que estas son personas que han estado en las sombras del sistema de salud”.

Aunque la mayoría de los legisladores en Springfield han apoyado el proyecto de ley, algunos se han opuesto abiertamente a la extensión, dijo Guzmán.

Una de ellas fue la senadora estatal Terri Bryant, una republicana de Murphysboro, quien dijo en una entrevista con la radio WJPF en julio que no apoyaba la atención médica financiada con fondos públicos para los inmigrantes que viven ilegalmente en el país porque los contribuyentes de Illinois son “ahora responsables de” la extensión.

Andrea Kovach, abogada principal del Shriver Center on Poverty Law, que ha trabajado con los partidarios del proyecto de ley, agregó que es difícil obtener un recuento preciso del número de indocumentados “porque durante años, especialmente los últimos cuatro años, los inmigrantes ha sido comprensiblemente temeroso de responder encuestas del gobierno o cualquier pregunta que pudiera identificarles como indocumentados”.

Kovach también dijo que incluso si el programa es costoso, el estado ahorrará dinero a largo plazo al brindar atención preventiva y evitar hospitalizaciones repentinas y prolongadas. También señaló que un estudio de 2017 encontró que los residentes de Illinois sin estatus migratorio legal contribuían con más de $758 millones al año en impuestos estatales y locales, lo que, dijo, desacredita las afirmaciones de que “los indocumentados no pagan impuestos”.

“Estamos extremadamente orgullosos de que en 2020, en medio de una pandemia que afectó desproporcionadamente a los ancianos, Illinois se convirtió en el primer estado en brindar cobertura similar a Medicaid a adultos mayores indocumentados de 65 años o más, que calificarían para Medicaid si no fuera por su estatus migratorio”, dijo la directora del Departamento de Salud y Servicios Familiares de Illinois, Theresa Eagleson, en un comunicado enviado por correo electrónico.

“Bajo el liderazgo del gobernador Pritzker, trabajamos todos los días para garantizar que en Illinois la atención médica sea un derecho, no un privilegio. En HFS, la equidad es fundamental para nuestra misión y ahora estamos trabajando para lanzar la extensión de estos beneficios a los adultos mayores indocumentados de entre 55 y 64 años”.

Cordero dijo que mientras espera para finalmente inscribirse, trabajará para compartir la noticia con sus compañeros inmigrantes.

“Dios me dio una segunda oportunidad al permitirme vencer al cáncer de mama y permitirme ver crecer a mis hijos”, dijo. “Ahora quiero asegurarme de que otras personas que padecen una enfermedad también busquen recursos para seguir viviendo”.

larodriguez@chicagotribune.com

  • Este texto fue traducido por Octavio López/TCA

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