¿Cómo identificar y prevenir la hepatitis en niños?

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CIUDAD DE MÉXICO, mayo 9 (EL UNIVERSAL).- Los más de 200 casos de hepatitis infantil aguda de origen desconocido han desatado alerta a nivel mundial, dado que algunos de los pacientes han requerido trasplantes y se ha reportado la muerte de casi una decena de personas.

En Estados Unidos, el subdirector de los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) para Enfermedades Infecciosas, Jay Butler, dijo periodistas que aún no está clara la causa de este tipo de hepatitis en niños y señaló que los expertos han examinado varios motivos que ocasionan la hepatitis viral, pero que no los han encontrado en todos los casos.

En más del 50% de los enfermos de hepatitis infantil grave se encontró una infección por adenovirus, pero todavía no está claro que sea el instigador de la enfermedad. Los adenovirus son virus comunes que normalmente provocan síntomas de resfriado o gripe. Pero en general, la infección que provocan los adenovirus tienen una duración limitada, y no general cuadros graves. De ahí la extrañeza con los casos que se han presentado.

La hepatitis es una inflamación del hígado, producida por diferentes causas, desde una infección a una intoxicación por medicamentos. Tratándose de hepatitis viral; es decir, producida por un virus, se han identificado cinco tipos: A, B, C, D y E.

Entre los síntomas que caracterizan a la hepatitis, van desde dolor abdominal, diarrea o vómito (gastrointestinales) hasta fiebre y dolor muscular. Sin embargo, el más característico, y por el que suele ser identificada, es el color amarillento que adquieren piel y ojos, y que se denomina ictericia.

Estos mismos síntomas se han presentado en los niños con hepatitis infantil aguda, detectado mayoritariamente en niños de entre un mes y 16 años. Por lo general, los síntomas aparecen a los dos o tres días de la infección.

¿En qué países se ha detectado? De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud, hasta el 1 de mayo se habían detectado 228 casos en 209 países, mientras que otros 50 estaban bajo investigación. La mayoría de casos se registran en Europa, como en Reino Unido, España, Bélgica, Italia, Dinamarca. Pero también hay ha habido casos en Israel e Indonesia. En América se reportan casos en Argentina, Panamá y Estados Unidos. En este último país se registraron cinco muertes de los menores afectados; en Indonesia hubo otras tres.

¿Cómo se puede prevenir? La Organización Panamericana de la Salud (OPS) recomienda mantener medidas básicas de higiene, como el lavado de manos, cubrirse al toser o estornudar, usar gel antibacterial, medidas que sirven pata evitar la transmisión del adenovirus,

Ante la aparición de diarrea, vómito e ictericia, es crucial buscar atención médica inmediata.

¿Qué ocurre si no se atiende bien y a tiempo? La hepatitis puede provocar daño hepático, que a la larga puede dar lugar a cirrosis, o cáncer de hígado, o derivar en una hepatitis crónica. En algunos caso se requerirá trasplante hepático. Entre 10 y 12% de los niños con hepatitis infantil aguda han tenido que someterse a trasplantes.

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