Sus humildes inicios llevan a urbanizador de Sweetwater a retribuir a los habitantes con viviendas asequibles

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Caminando por el complejo de apartamentos Li’l Abner I de Sweetwater en una reciente y sofocante tarde, Raúl Rodríguez no sudó. Saludaba a cada persona con la que se cruzaba como si la conociera desde hace años. Por las reacciones joviales de los habitantes y las sonrisas de los empleados, lo más probable es que sí.

Como urbanizador del complejo de apartamentos de 87 unidades y gestor del parque de casas móviles Li’l Abner, de 900 unidades, Rodríguez, de 44 años, centra su negocio inmobiliario exclusivamente en la vivienda asequible.

Ha aprovechado su formación como hijo de un inversionista inmobiliario autodidacta y su experiencia inmobiliaria para apoyar a la comunidad de casas móviles en la que creció trabajando en ella. En un momento en el que la zona necesita muchas más viviendas a precios asequibles y la dinámica económica desafía a los urbanizadores a construirlas, está haciendo su parte para ayudar a resolver la crisis de asequibilidad de la vivienda en el Condado Miami-Dade.

El padre de Rodríguez siempre le inculcó la importancia de no olvidar los humildes comienzos de su familia en Sweetwater y retribuir siempre que fuera posible.

Ese sentimiento se ha traducido en el compromiso del joven Rodríguez de proporcionar viviendas a las personas con menos ingresos, como el próximo complejo de apartamentos Li’l Abner II. La comunidad, que se inaugurará en 2023, tendrá otros 244 apartamentos asequibles a poca distancia de Li’l Abner I.

También cree en la retribución a través de la filantropía. En 2010, puso en marcha la Li’l Abner Foundation, una organización sin ánimo de lucro que beneficia a los miembros de la comunidad de Sweetwater proporcionando servicios sanitarios gratuitos, campamentos para estudiantes y mucho más.

Cuando Rodríguez no está trabajando en planes de urbanización, el ávido escalador se prepara para seguir escalando las siete montañas más altas del mundo. Piensa que la dificultad requerida para hacerlo es paralela a los retos que conlleva el desarrollo de viviendas asequibles en Miami-Dade.

En 1982, el padre de Rodríguez, Raúl Rodríguez Sr., compró Li’l Abner Mobile Home Park. Inmigrante cubano, Rodríguez padre ganaba dinero vendiendo periódicos y lavando platos. Comenzó en el sector inmobiliario comprando una pequeña propiedad a la vez y finalmente pasó a dirigir el parque de tiempo completo.

El joven Rodríguez empezó a aprender los entresijos del parque de casas móviles cuando era niño. A los nueve años, recogía la basura y ayudaba en todo lo que podía, mientras iba conociendo a los vecinos.

A partir de ese momento, se convirtió en un elemento fijo del lugar. Mientras estaba en la escuela, cada miércoles por la tarde, en las vacaciones de primavera o invierno y durante el verano, hacía muchas tareas en la comunidad de casas móviles y ayudaba a su padre a cuidar las casas.

“Mientras mis amigos iban a la playa y se iban de fiesta, yo tenía que ir a trabajar”, dijo Rodríguez. “Vi por lo que pasa en la vida la gente que no era tan afortunada como yo y eso me hizo sentir humilde”.

Después de graduarse en la Preparatoria Jesuita Belén de Sweetwater, Rodríguez estudió dos años en España a través de un programa de la Universidad de Saint Thomas y siguió con dos años en la Universidad de Anchorage. Asistió a la Universidad Internacional de Florida (FIU) antes de formar una familia de cinco hijos y decidir seguir una carrera en el desarrollo inmobiliario.

A lo largo de varios años, Rodríguez observó cómo las inundaciones y la temporada anual de huracanes del sur de la Florida dificultaban la vida de los habitantes de las casas móviles. Se dirigió a su padre para que dejara de añadir más casas móviles en terrenos cercanos y construyera algo más duradero.

“Fui a ver a mi padre y le pregunté si en lugar de poner más casas móviles, por qué no intentamos construir algo sólido, algo concreto a lo que puedan mudarse algunos de los antiguos vecinos de aquí que no pueden mantener las casas móviles”, dijo en una entrevista reciente.

Li’l Abner I, un complejo de viviendas asequibles para residentes de 55 años o más, se inauguró en 2013. Rodríguez tuvo la intención de ofrecer alquileres de apartamentos a inquilinos que ya habían vivido en casas móviles en el parque cercano.

Aurora Ruiz Cortez, de 78 años, se mudó de Li'l Abner Mobile Home Park al complejo de apartamentos Li'l Abner I tras la muerte de su esposo. Cortez echa un vistazo al patio, el jueves 15 de septiembre de 2022.
Aurora Ruiz Cortez, de 78 años, se mudó de Li'l Abner Mobile Home Park al complejo de apartamentos Li'l Abner I tras la muerte de su esposo. Cortez echa un vistazo al patio, el jueves 15 de septiembre de 2022.

Adela Castellón, de 90 años, ha vivido en uno de los apartamentos durante siete años. Antes de mudarse allí en 2015, vivió en el parque de casas móviles cercano durante varios años. Recuerda haber visto a Rodríguez de joven trabajando en la propiedad, antes de que él se hiciera cargo del negocio de su familia.

Ella aprecia la mejora de su apartamento sobre el parque de casas móviles.

“Es mejor vivir aquí porque aquí te sientes segura”, dijo, en alusión a los riesgos de huracanes del sur de la Florida. “Me siento cómoda y completamente segura”.

Aurora Ruiz Cortez, de 78 años, otra vecina del complejo de apartamentos que había estado viviendo en una casa móvil, se trasladó a Miami desde Cuba para estar más cerca de sus hijas Yamile, de 51 años, y Mabel, de 55. Mientras sonaba música de salsa de fondo en el centro de atención a la tercera edad que visita con frecuencia, habló de las cenas dominicales con suntuosos rabos de buey que sus hijas disfrutan comiendo y de la calidad de vida que le ha aportado su apartamento.

Buscando opciones de vivienda asequible, Cortez se enteró de los apartamentos Li’l Abner I. Se sintió eufórica cuando se enteró de que podía acceder a un apartamento.

“No hay comparación entre la casa móvil y mi apartamento”, dijo.

La financiación de proyectos de vivienda asequible no es fácil para ningún urbanizador. Las asociaciones público-privadas fueron clave para la construcción de Li’l Abner I, pero solo llegan hasta cierto punto. Rodríguez es también el fundador y director general de National Health Transport, una empresa que presta servicios de transporte de emergencia para hospitales, centros de salud y residencias de ancianos, entre otros. Los ingresos de ese negocio ayudan a mantener su negocio inmobiliario.

Aurora Ruiz Cortez, 78, moved from Li’l Abner Mobile Home Park to the 84-unit Li’l Abner I apartment complex following her husband’s death where she enjoys reading and attending to her plants on Thursday, September 15, 2022.
Aurora Ruiz Cortez, 78, moved from Li’l Abner Mobile Home Park to the 84-unit Li’l Abner I apartment complex following her husband’s death where she enjoys reading and attending to her plants on Thursday, September 15, 2022.

Rodríguez dijo que el aumento de los costos de los materiales de construcción y de los seguros ha hecho que la construcción de viviendas asequibles sea más difícil para los urbanizadores. Además, la escalada de los impuestos inmobiliarios puede disuadir fácilmente a los urbanizadores de construir viviendas asequibles.

Estimó que sus costos de seguro para el parque de casas móviles y la propiedad Li’l Abner I aumentaron un 300% en los últimos cinco años, pasando de $67,000 a $117,000. Construir para personas que ganan $41,100 anuales o 60% de los ingresos medios de la zona, que son $68,300, se ha vuelto más difícil debido a esos gastos crecientes.

El director general de Bluenest Development, Salim Chraibi, también está familiarizado con los retos de la construcción de viviendas asequibles en los 34 municipios de Miami-Dade. Cree que la alcaldesa del condado, Daniella Levine Cava, está haciendo un trabajo adecuado de apoyo al desarrollo local de viviendas asequibles con una variedad de programas de incentivos.

Sin embargo, en Miami, Chraibi dijo que los urbanizadores pudieran usar mucho más.

“En la ciudad de Miami, los permisos tardan tanto que mucha gente los evita”, dijo. “Es muy difícil obtener un permiso allí. Creo que la alcaldesa Levine Cava está presionando mucho y otras personas deberían fijarse en su trabajo como ejemplo, especialmente en zonas de bajos ingresos como Liberty City y Brownsville”.

Housing Trust Group es un urbanizador de viviendas asequibles con sede en Coconut Grove y 40 años de experiencia en la Florida y el sureste. Su director general, Matthew Rieger, dijo que se necesitan más recursos del gobierno federal para poder construir más viviendas asequibles.

“Tenemos una demanda increíble porque los ingresos no han aumentado lo suficiente como para que la gente pueda permitirse un alquiler a precio de mercado”, dijo Rieger. “Por eso, la necesidad de viviendas asequibles es enorme. Hay que asignar una enorme cantidad de recursos para resolver este problema. Aunque tuviera todos los recursos mañana, las viviendas no se van a construir mañana. Estamos hablando de años”.

Matthew A. Rieger es director general de Housing Trust Group, un urbanizador de viviendas asequibles con 40 años de experiencia en la Florida y el sureste.. Jose A. Iglesias jiglesias@elnuevoherald.com
Matthew A. Rieger es director general de Housing Trust Group, un urbanizador de viviendas asequibles con 40 años de experiencia en la Florida y el sureste.. Jose A. Iglesias jiglesias@elnuevoherald.com

Rodríguez dijo que la pandemia ha empeorado la crisis de asequibilidad de la vivienda en Miami-Dade. Sin viviendas asequibles para los trabajadores locales, Rodríguez ve que la fuerza laboral del condado está cambiando a solo a las personas que pueden permitirse vivir en la zona. Cada vez más, los trabajadores de diversos servicios locales y de la hostelería se marchan porque sus salarios, más bajos y estancados, ya no les permiten llegar a fin de mes y permitirse vivir en el condado o incluso en el sur de la Florida.

Rodríguez ha notado el éxodo debido al mayor costo de la vida en el condado.

Mientras se prepara para la apertura el próximo año de su comunidad de apartamentos Li’l Abner II, es muy consciente de la creciente lista de espera de cerca de mil nombres para 244 apartamentos. La larga lista refleja la gran necesidad que tienen los habitantes de Miami-Dade de lugares para vivir para la clase trabajadora.

Rodríguez dijo que su trabajo —y el de otros comprometidos con el acceso equitativo a la vivienda— es solo el comienzo de una solución para la crisis de asequibilidad.

“El mercado de la vivienda al que nos enfrentamos es una montaña en este momento”, dijo, pensando como un escalador. “Tenemos que elaborar una estrategia sobre cómo vamos a cumplir la misión de escalarla adecuadamente”.