Hay un lugar en Homestead donde puedes nadar con caimanes y que no te coman (a lo mejor)

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¿Quiere sentirse como un auténtico floridano?

Vaya a nadar con un caimán.

Sí, esto es real.

No se preocupe. Es casi totalmente seguro. Un profesional dirige el show. Es Chris Gillette, conocido por ser una de las estrellas del programa “Gator Boys” de Animal Planet.

Este nativo de Palm Bay es biólogo de la vida silvestre con credenciales: se licenció en Ciencias Ambientales con un certificado en Conservación y Gestión de la Biodiversidad en la Universidad Internacional de la Florida.

Y lo que es más importante, Gillette es también un domador profesional en el estado de la Florida y lleva años entrenando caimanes. Los animales del refugio son todos caimanes que acabaron donde no debían estar, como patios de casas, cerca de vecindarios residenciales y escuelas.

Gillette organiza tours los viernes y sábados en Everglades Outpost Wildlife Rescue, en Homestead, justo al lado del famoso puesto de frutas “Robert is Here”. El parque también alberga otros animales rescatados como tigres, panteras, lémures y monos.

Una invitada llamada Kendra en el Tour Subacuático de Caimanes en Homestead.
Una invitada llamada Kendra en el Tour Subacuático de Caimanes en Homestead.

La personalidad de YouTube de 34 años está allí mismo, en el foso de los caimanes, un estanque de agua dulce de 30,000 galones hecho artificialmente por si algo va mal. Nunca ha ocurrido nada en los cinco años que lleva realizando estas visitas, promete.

El caimán que lo acompaña en la visita se llama Casper, y se llama así porque es “amistoso”, como el famoso fantasma de dibujos animados. Lo que lo separa de este depredador de unos 10 pies de largo y 250 libras es una red. Y, por supuesto, Gillette, que mide seis pies y pesa casi lo mismo que el grandullón.

“Esta es una situación especial”, dice Gillette sobre los recorridos. “Este caimán está entrenado. He trabajado con él muchos, muchos años. Sabe su nombre y viene cuando se le llama. Entiende y sabe lo que tiene que hacer. Hoy tiene un trabajo, sabe hacerlo. Si intenta esto en la naturaleza, no le va a ir bien”.

“¡La seguridad es lo primero!”, subraya el portal digital donde hay que inscribirse para la experiencia de media hora y $250. Además, Gillette establece las normas de forma estricta en un tutorial de información previa.

Ver, pero no tocar es la regla número uno.

“Esto no es una clase de lucha con caimanes. Podrá estar muy cerca del animal y observar y grabar su comportamiento, podrá tomarse fotos cerca del caimán, pero no podemos permitir que los invitados toquen al animal por razones de seguridad y legales”, advierte la página web.

Solo una persona a la vez puede sumergirse en la piscina donde agua tiene 77 grados. No es necesario un traje acuático, pero si le da frío (la zona es sombreada), se recomienda que lleve el suyo. Si no tiene una máscara, un snorkel y un cinturón de pesas, se le suministrará.

Los visitantes que están detrás de la red observan a Casper mientras patalea haciendo lo suyo, sobre todo observando con sus grandes ojos negros y mordisqueando pequeños bocadillos de carne que se reparten por buen comportamiento. Otra hembra más pequeña, llamada Little Foot, puede entrar en la fiesta de la piscina, dependiendo de su estado de ánimo.

“Los ve bajo el agua y la forma en que se mueven y deslizan sin esfuerzo”, dice Gillette. “Es realmente hermoso, y da a la gente una perspectiva realmente única”.

Advertencia para los asustadizos: Aunque es “increíblemente gentil”, Casper suele acercarse a la red para investigar. Ver unos dientes tan grandes, una piel parecida a la de una armadura y unas mandíbulas enormes puede alarmar a algunos, incluso a los que observan desde arriba.

Andrew Ferguson, de 21 años, de Arizona, se sienta detrás de una red para ver nadar al caimán Casper durante un Tour Subacuático de Caimanes en el Everglades Outpost.
Andrew Ferguson, de 21 años, de Arizona, se sienta detrás de una red para ver nadar al caimán Casper durante un Tour Subacuático de Caimanes en el Everglades Outpost.

Andrew Ferguson, un participante reciente, seguía temblando cinco minutos después de salir del espeluznante encuentro.

“Nunca había estado tan cerca de un depredador y sentirlo de verdad, ya saben lo que quiero decir. Es diferente”, dijo el joven de 21 años, añadiendo que no le importaba la intensa descarga de adrenalina. “Es genial”.

El compañero de Ferguson, Connor Blue, de Salt Lake City, salió del hábitat totalmente exaltado y humilde. También añadió que se sentía muy seguro.

“Estás con un experto que nunca tuvo ningún problema”, dijo el joven de 22 años. “Diría que, en todo caso, esto probablemente lo haría sentirse más cómodo”.

A Blue le encantó la forma personal en que pudo interactuar con una criatura así en su entorno natural, a diferencia de lo que ocurre, por ejemplo, en un zoológico.

“Pude ver su boca abierta bajo el agua. Tuve una buena vista de todo”, dijo. “Así que fue impresionante”.

Gillette quiere que la persona normal comprenda a estos reptiles y no los vea como el enemigo.

“Estos animales muchas veces son considerados villanos y los difaman”, dijo el residente de Deerfield Beach. “La gente cree que son máquinas de matar. Luego ven [a Casper] y piensan: ‘Wow, está mejor entrenado que los perros de la mayoría de la gente’”.

Entonces, ¿cómo es que Gillette se mantiene tan relajado e....ileso? No tiene ni un rasguño.

Mucha gente se pregunta: ‘¿Y si ataca?’ ‘¿Y si un día decide que solo quiere agarrarme?’”. dice Gillette, y añade: “Al principio todos lo hacen. Van a lanzar todo lo que tienen contra ti porque creen que estás intentando matarlos, así que primero intentan matarte a ti”.

“Tengo que ser capaz de manejar cualquier cosa, y lo soy”.

Tour Subacuático de Caimanes

Dónde: Everglades Outpost Wildlife Rescue, 35601 SW 192nd Ave., Homestead

Cuándo: Viernes y sábados a partir de las 10 a.m., solo con cita previa

Costo: $250 por el tour de 30 minutos

Información y reservaciones: www.crocodilechris.com, 305-247-8000; info@evergladesoutpost.org.

Detalles: Una vez reservado, se encuentra con Gillette delante del Everglades Outpost Wildlife Rescue. Puede traer cámaras, pero Gillette tomará fotos por un precio adicional de $200. Los participantes deben tener al menos 16 años. No lleve insecticida ni otros productos químicos en la piel.

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