Estos hackers son los buenos. Nuevos policías cibernéticos de Miami-Dade van tras los ladrones de alta tecnología

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Escondida en un rincón del noroeste de Miami-Dade se encuentra una extensa oficina construida por el gobierno federal. Las paredes interiores son de cobre, especiales para bloquear el espionaje electrónico. Está repleta de docenas de expertos técnicos que vigilan los sistemas informáticos de alta tecnología en busca de objetivos.

Su jefe se refiere cariñosamente a ellos como “hackers” y “monstruos”, pero los objetivos en este lugar son en realidad los malos que alimentan la floreciente industria del crimen en internet.

En el último año, el trabajo del recientemente formado y poco conocido, Cyber Crimes Task Force del sur de la Florida, ha permitido recuperar millones de dólares de dinero blanqueado, detener a varios presuntos estafadores e incluso encarcelar a un compañero de las fuerzas del orden por cargos de pornografía infantil.

“Somos como que la unidad más sexy en este momento”, dijo la sargento de Miami-Dade Bridget Doyle, de 37 años. “Unirme a esta unidad fue algo natural para mí”.

La sargento de la policía de Miami-Dade, Bridget Doyle, considera que unirse a Cyber Crimes Task Force del sur de la Florida es "una obviedad". La ciberdelincuencia está en auge en el sur de Florida y en todas partes. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com
La sargento de la policía de Miami-Dade, Bridget Doyle, considera que unirse a Cyber Crimes Task Force del sur de la Florida es "una obviedad". La ciberdelincuencia está en auge en el sur de Florida y en todas partes. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com

Con la migración de tantos delitos a internet, el nuevo grupo de trabajo —compuesto por jóvenes y avispados informáticos de varias agencias locales, estatales y federales— se adentra en lo que se ha convertido en el nuevo Salvaje Oeste para los delincuentes y los sindicatos del crimen, tanto en el sur de la Florida como en el extranjero.

Hay mucho que perseguir. Las estafas por internet se han vuelto tan frecuentes que casi todo el mundo ha sufrido, como mínimo, el robo de un número de tarjeta de crédito o, peor aún, de una identidad. El grupo de trabajo investiga los ataques de ransomware y malware y rastrea las estafas de blanqueo de criptomonedas. Los investigadores con órdenes de registro pueden incluso acceder a los teléfonos móviles para obtener información antes de que los delincuentes puedan borrarlos a distancia. Y luego está el sórdido submundo de la pornografía infantil, que circula en oscuras salas de chat en recovecos oscuros de la web.

“Siempre ha habido depredadores sexuales y hemos tenido vendedores de aceite de serpiente desde el principio de los tiempos”, dijo George Perera, mayor de la policía de Miami-Dade y comandante del grupo de trabajo de delitos cibernéticos. “Pero hoy tienes esta cosa llamada internet y puedes encontrar grupos de usuarios a los que les gusta casi todo. Y gran parte del internet no está regulado. Se crea una tormenta perfecta”.

Con solo un año de vida, la unidad rápidamente superó su espacio en la sede del Departamento de Policía de Miami-Dade en Doral. Perera, un veterano de la policía de más de tres décadas que ha trabajado en la mayoría de los departamentos del MDPD, comenzó a presionar al director Alfredo “Freddy” Ramírez para que creara una unidad de ciberdelitos hace varios años. Al principio, Ramírez se opuso: dijo que tenía las manos atadas debido a las limitaciones presupuestarias, pero el año pasado el director dio el visto bueno y nació el grupo de trabajo.

Casi inmediatamente, jóvenes policías con talento y, en su mayoría expertos en informática, que nunca soñaron que los juegos de su juventud pudieran influir en sus carreras policiales, empezaron a solicitar los escasos puestos.

En la actualidad, la unidad de Ciberdelitos ha crecido hasta contar con casi cinco docenas de detectives, sin incluir un par de escuadrones de seis personas del Servicio Secreto y representantes de la mayoría de los organismos policiales estatales y federales. Todos son agentes federales jurados.

La unidad se ha vuelto tan eficaz y ha ganado suficiente atención que a menudo se pide a Perera que hable de ella a otros departamentos de policía. En julio, voló a Washington, D. C., para reunirse con mandos del Departamento de Policía de Nueva York para hablar de los avances de la recién creada brigada en la persecución de las estafas con criptomonedas.

“Hasta ahora, no teníamos un brazo de investigación de criptomonedas”, dijo Perera. “Esto es lo que deberíamos haber estado haciendo todo el tiempo. Había mucho talento sin explotar dentro de la agencia”.

DE LOS VIDEOJUEGOS A LOS CIBERDELITOS

La unidad de ciberdelitos está formada en su mayoría por policías jóvenes: la mayoría, salvo algunas excepciones, crecieron jugando y navegando por la red. Nacieron en un mundo que se convierte rápidamente en digital.

Pero no podían imaginar que, cuando decidieron convertirse en policías, acabarían pasando gran parte de su tiempo detrás de una pantalla azul, cazando a los malos en las madrigueras de internet.

Los discos duros se apilan en las oficinas de Cyber Crimes Task Force de la Policía de Miami-Dade. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com
Los discos duros se apilan en las oficinas de Cyber Crimes Task Force de la Policía de Miami-Dade. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com

El detective de ciberdelitos Carlos Díaz, de 42 años, dijo que fue uno de esos momentos de asombro cuando consiguió el trabajo. Entró en una oficina llena de ordenadores equipados con software de alta tecnología y descubrió que podría usar muchas de las habilidades que había perfeccionado jugando a World of Warcraft (WoW) durante los últimos 15 años. En este popular videojuego, los jugadores navegan por un mundo de fantasía lleno de villanos y monstruos.

“Pensé que estaría en una unidad de investigación normal”, dijo Díaz. “Crímenes cibernéticos es, básicamente, excavar a través de capas. Escuchas la historia de una víctima; descubres que es por un correo electrónico; ves el contenido del correo electrónico y ves de dónde procede, entonces sigues escarbando y escarbando cada vez más, en busca de pistas”.

Brad Gómez tomó el camino menos común para llegar a la unidad de Ciberdelitos. Este hombre de 33 años trabajó primero en la patrulla y luego pasó al Equipo de Respuesta Prioritaria de la agencia, un grupo de unidades policiales de ataque rápido que recorren el condado para llegar rápidamente a las escenas de delitos peligrosos. Se incorporó a Crímenes Cibernéticos después de pasar por la unidad cibernética que trabaja con Seguridad Nacional.

“Sabía muy poco del mundo cibernético. Los primeros cuatro o cinco meses fueron de mucha lectura y aprendizaje”, dijo.

Ahora Gómez investiga muchos casos de blanqueo de dinero. Recientemente trabajó en un delito relativamente mundano en el que a una mujer de 76 años que perdió su teléfono móvil, su cartera y le robaron su identificación. Pronto, un ciberdelincuente entró en varias de sus cuentas y transfirió dinero.

“El trabajo de los casos es interesante. Nunca nada es igual”, dijo Gómez. “Es como el ajedrez, no las damas. Los delincuentes siempre van por delante”.

UNO DE LOS SUYOS

A principios de este año, la unidad incluso acabó con uno de los suyos.

El agente de la policía de Miami-Dade David Behney, de 33 años, fue acusado de 19 delitos de pornografía infantil. La policía dijo que encontró ocho videos de niños de hasta ocho años manteniendo relaciones sexuales con hombres adultos en el teléfono móvil de Behney.

De izquierda a derecha: el mayor de la Policía de Miami-Dade, George Perera, la sargento Bridget Doyle y el teniente Jordan Fried en torno al logo de Cyber Crimes Task Force del sur de la Florida. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com
De izquierda a derecha: el mayor de la Policía de Miami-Dade, George Perera, la sargento Bridget Doyle y el teniente Jordan Fried en torno al logo de Cyber Crimes Task Force del sur de la Florida. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com

Behney intercambió material explícito y sustituyó las palabras pornografía infantil por “Cheese Pizza”, de acuerdo con el informe de su detención. Entre otros actos, los videos, de acuerdo con la policía, mostraban a niños pequeños practicando sexo oral. La orden de arresto decía que los investigadores encontraron un intercambio de texto de él en WhatsApp que contenía tres videos de pornografía infantil y un mensaje diciendo que estaba “buscando más del mismo material”.

Perera dijo que es bastante común que los depredadores se comuniquen entre sí y usen criptodivisas a cambio de porno infantil único.

“A veces hacen compras”, dijo.

Los ciberpolicías fueron informados de los presuntos delitos de Behney por empleados del sitio web Kik, que es similar a Instagram, pero para niños. A partir de ahí, dijo Perera, una dirección IP fue rápidamente vinculada a Behney. Aunque Perera no quiso entrar en los detalles exactos de su captura —el caso aún no ha llegado a juicio—, el comandante dijo que no es inusual que los detectives capturen a un depredador jugando el papel de un niño en el sitio.

El abogado de Behney, Diego Weiner, prefirió no hacer comentarios para esta historia.

ATAQUE FRUSTRADO DE PIRATERÍA ESCOLAR

A finales del año pasado, la unidad de delitos cibernéticos frustró un ataque de piratería informática contra los ordenadores de las escuelas públicas de Miami-Dade.

Doyle, el sargento de Delitos Cibernéticos, dijo que, a principios del semestre de otoño, el acceso a internet se oscureció en varias escuelas del suroeste de Miami-Dade. La policía de las escuelas de Miami-Dade no sabía qué hacer, dijo. No solo las clases que dependían del acceso a internet casi se detuvieron, sino que los estudiantes estaban molestos por haber perdido las conexiones de los teléfonos móviles.

Los detectives de delitos cibernéticos rápidamente vincularon el hackeo a un “joven adulto” fuera de los terrenos de la escuela que había aceptado un desafío a través de las redes sociales que incluía un día de pago, dijo Doyle. Aunque no se trataba de un ataque de ransomware —una forma de extorsión en línea en la que los intrusos encriptan y retienen datos o información a cambio de dinero—, Doyle dijo que temía que el hacker se envalentonara con el éxito y aumentara los ataques.

“Se convirtió en un juego”, dijo Doyle.

Doyle no quiso nombrar al sospechoso y dijo que se está negociando un acuerdo de culpabilidad que podría ayudar mucho a su unidad. Es probable que los fiscales ofrezcan una reducción de los cargos a cambio de información clave respecto a cómo se comunican los piratas informáticos en la red y cómo ejercen su oficio.

También dijo que, si el sospechoso no hubiera sido capturado, el daño podría haber sido mucho peor.

“Estaba ‘tanteando las aguas’ y probando los límites”, dijo Doyle. “Esa es la emoción del juego. Empiezan por algo pequeño, como en las escuelas locales, y luego pasan a hospitales y aeropuertos, en donde en ese momento se convierte en un problema de seguridad nacional”.

Los equipos de alta tecnología llenan las oficinas de Cyber Crimes Task Force de la Policía de Miami-Dade. El edificio que alberga la unidad está construido para bloquear el espionaje electrónico exterior. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com
Los equipos de alta tecnología llenan las oficinas de Cyber Crimes Task Force de la Policía de Miami-Dade. El edificio que alberga la unidad está construido para bloquear el espionaje electrónico exterior. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com

El jefe de la policía de las escuelas de Miami-Dade, Edwin López, se refirió a un ataque similar al comienzo de la pandemia que básicamente esposó a estudiantes y profesores.

“Fue enorme”, dijo. “Se trata de un aprendizaje a distancia durante la pandemia. Afectó no solo a los estudiantes, sino a los profesores que intentaban enseñar”.

PERSIGUIENDO A UN CRIPTO REY

Uno de sus últimos casos tiene que ver con un hombre llamado Ryan “Brody” Crawford, quien supuestamente seduce a clientes para que inviertan sumas a veces asombrosas a cambio de grandes beneficios, comerciando con criptodivisas.

Aunque no ha sido acusado de ningún delito, ha sido demandado en varias ocasiones y, desde que Miami Herald escribió de él, los detectives de la unidad de delitos cibernéticos han hablado con varias personas que dijeron haber sido estafadas por él.

En junio, Crawford le dijo a Miami Herald que nunca ha estafado a nadie y que le dijo a todos los que han invertido con él “solo inviertan lo que estén dispuestos a perder”.

Los intentos de contactar con Crawford en las últimas semanas fueron infructuosos.

Perera dijo que su unidad cibernética no estaba al tanto de las quejas relacionadas con Crawford y que, ahora que lo están, están tratando de resolver su operación, pero todavía no han hablado con él directamente.

A principios de septiembre, Crawford no había sido acusado de ningún delito. Perera dijo que los investigadores no habían hablado con él a finales de julio.

“Está tomando medidas para eludir el contacto con las fuerzas del orden”, dijo Perera. “Nos hemos puesto en contacto con todas las personas de la historia y hemos traído a todos. Tenemos una enorme investigación en marcha, probablemente de decenas de millones de dólares”.

El comandante dijo que sus detectives creen que hay docenas de víctimas más, tal vez cientos, que perdieron decenas de millones de dólares, algunos probablemente escondidos en cuentas en un archipiélago del Océano Índico llamado República de Seychelles.

Perera dijo acerca de la supervisión que su unidad aún es relativamente nueva y que las víctimas y otros organismos deben acudir más a menudo.

“La gente tiene que entender que estamos aquí para ayudarla”, dijo. “Nadie más está haciendo este tipo de cosas y nosotros tenemos los recursos, la profundidad y el personal”.

De izquierda a derecha: el teniente de la policía de Miami-Dade Jordan Fried, la agente Tracy Tompkins, la sargento Bridget Doyle y el mayor George Perera, todos ellos de Cyber Crimes Task Force del sur de la Florida, inspeccionan un 'skimmer' electrónico en su oficina. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com
De izquierda a derecha: el teniente de la policía de Miami-Dade Jordan Fried, la agente Tracy Tompkins, la sargento Bridget Doyle y el mayor George Perera, todos ellos de Cyber Crimes Task Force del sur de la Florida, inspeccionan un 'skimmer' electrónico en su oficina. MATIAS J. OCNER/mocner@miamiherald.com