Groveland recibe subvención para preservar el cementerio afroamericano

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Fue casi como que un milagro tocó el abandonado e histórico cementerio afroamericano de Groveland, al oeste de Orlando.

Después que el estado rechazara la solicitud de la ciudad de $499,000 para restaurar un cementerio, donde se cree que están enterradas 70 personas, hace unas semanas Groveland recibió inesperadamente la noticia de que los fondos estaban disponibles. Unos sorpresivos $30 millones fueron colocados en el fondo de subvenciones para proyectos afroamericanos en toda la Florida, que los legisladores añadieron al presupuesto final en el último momento.

“Estamos muy entusiasmados con esto”, dijo Kevin Carroll, jefe de bomberos de Groveland y líder del esfuerzo de restauración del cementerio. “Todos queremos devolverle el respeto, la dignidad y el honor a estas personas”.

Y añadió: “Creen que en algún momento a lo largo de los años fue objeto de vandalismo, porque hay que recordar que la ciudad de Groveland no tiene la mejor historia en lo que respecta a las relaciones raciales. Sin duda, Groveland no es así hoy en día”.

La ciudad, de unos 18,500 habitantes en el Condado Lake, fue donde ocurrió el infame caso conocido como los “Cuatro de Groveland”, en el que cuatro jóvenes afroamericanos —Charles Greenlee, Walter Irvin, Samuel Shepherd y Ernest Thomas— fueron falsamente acusados y condenados por violar a una mujer blanca de 17 años en 1949.

Thomas escapó y fue asesinado luego de una persecución por parte de un grupo de blancos. Los demás fueron condenados por un jurado compuesto exclusivamente por blancos. Greenlee, de 16 años en ese momento, fue condenado a cadena perpetua; los otros dos fueron condenados a muerte. Antes de que se celebrara un nuevo juicio, el jefe de policía de Groveland le disparó a Irvin y Shepherd —quienes estaban detenidos y esposados juntos—, alegando defensa propia. Shephard murió en el lugar de los hechos, mientras que Irvin sobrevivió y su sentencia fue cambiada a cadena perpetua.

El gobernador Ron DeSantis indultó a los Cuatro de Groveland de manera póstuma en 2019.

Esfuerzo para preservar los cementerios perdidos

El dinero de la subvención extra llegó apenas unos días después de que los proyectos de ley para crear un pequeño equipo de trabajadores estatales para reconocer y catalogar los cementerios perdidos en la Florida murieran en la Legislatura. Los proyectos de ley, que se aprobaron por unanimidad en tres audiencias del comité de la Cámara de Representantes pero nunca se trataron en el Senado, habrían promulgado algunas recomendaciones de un equipo de trabajo que pasó un año celebrando audiencias públicas en todo el estado e investigando los cementerios abandonados.

Los patrocinadores demócratas de la legislación de cementerios han prometido volver a impulsarla en la próxima sesión.

El cementerio Oak Tree Union Colored en Taylorville, conocido como cementerio Old Groveland, se creó entre 1895 y 1900, y el último entierro tuvo lugar en 1951. Desde entonces ha estado abandonado durante más de 70 años y está en mal estado, dijo Carroll.

Hasta la fecha, se han descubierto 14 lápidas, de las que solo tres siguen en pie.

La lápida de Henry Spellman está torcida en el cementerio Oak Tree Union Colored en Taylorville, Groveland, la Florida, el viernes 25 de marzo de 2022.
La lápida de Henry Spellman está torcida en el cementerio Oak Tree Union Colored en Taylorville, Groveland, la Florida, el viernes 25 de marzo de 2022.

“Estamos seguros que hay otras lápidas enterradas debajo de toda la vegetación y lo demás”, dijo Carroll. “Algunas zonas son más gruesas que otras. Algunas zonas tienen unos pocos centímetros [de vegetación]. Algunas zonas pueden tener 30 centímetros o más”.

Los arqueólogos de la Red de Arqueología Pública de la Florida (FPAN) examinaron el sitio en 2018 y creen que las lápidas restantes se hundieron, rompieron o tal vez incluso se movieron del lugar original de entierro, dijo el jefe de bomberos.

“Era uno de los cementerios en peor estado con los que he trabajado y que he visto”, dijo Nigel Rudolph, quien formó parte del equipo arqueológico que examinó el cementerio de Oak Tree y se desempeña como consultor para el mantenimiento de cementerios históricos. Las lápidas estaban desordenadas.

“La forma en la que fueron derribadas y rotas parece muy indicativa de vandalismo y menos de causas naturales”, dijo.

La comunidad se une

La misión de Carroll de salvar el cementerio ha sido acogida por la comunidad de 18,500 habitantes. Pastores locales, historiadores, arqueólogos, descendientes de los enterrados y miembros del gobierno municipal se han unido para intentar salvar el cementerio. “La participación ha sido increíble”, dijo Carroll.

Rudolph dijo que espera que el esfuerzo de restauración ayude a proteger el cementerio de una mayor destrucción.

“Si empezamos a llamar la atención respecto a esto, las posibilidades de que vuelva a ser objeto de vandalismo o de que continúe siendo descuidado se reducirán sustancialmente”, dijo Rudolph. “Más ojos significa más atención para el sitio y más protección para él”.

La lápida de Joe Green, un veterano militar, se encuentra junto a una bandera americana descolorida y un árbol muerto que yace de lado en el cementerio Oak Tree Union Colored en Taylorville, Groveland, la Florida, el viernes 25 de marzo de 2022. El cementerio, que data de 1895, está cubierto de vegetación, pero todavía tiene varias lápidas visibles.
La lápida de Joe Green, un veterano militar, se encuentra junto a una bandera americana descolorida y un árbol muerto que yace de lado en el cementerio Oak Tree Union Colored en Taylorville, Groveland, la Florida, el viernes 25 de marzo de 2022. El cementerio, que data de 1895, está cubierto de vegetación, pero todavía tiene varias lápidas visibles.

Carroll dijo que localizar los documentos de los entierros ha sido difícil, porque las funerarias locales no tienen registros.

“Tratar de ser un detective, investigando cosas de hace más de 100 años no es fácil... y es muy frustrante, porque, ya sabes, todos queremos hacer lo correcto”, dijo Carroll. “Puede significar que tengamos que poner una pequeña y linda marca o una lápida o algo que solo diga ‘Desconocido’”.

Carroll dijo que, con la subvención estatal, los planes prevén la instalación de un pabellón con un quiosco informativo, vallas y caminos en el lugar, así como la reparación de lápidas y la eliminación de algunos árboles.

Carroll había solicitado en noviembre una subvención histórica y cultural afroamericana de $499,000 a través del Departamento del Estado de la Florida. En febrero, viajó a Tallahassee para hablar en nombre del proyecto ante el panel que concedía los 30 millones de dólares de la subvención. La solicitud de Groveland fue rechazada.

“De los 152 proyectos que se presentaron ante el jurado, este era uno de los más antiguos, sino es que el más antiguo, pero, sin duda, era el único proyecto de todos ellos que estaba en peligro inminente de perderse en la historia para siempre”, dijo Carroll. “El panel... no parecía sentir lo mismo que nosotros”.

Todo cambió el mes pasado.

La financiación

Después de la aprobación del presupuesto estatal por parte de los legisladores, Carroll se enteró de que después de todo Groveland recibiría los $499,000, ya que el Departamento del Estado recibió 30 millones de dólares adicionales para este tipo de proyectos.

“Esta financiación estatal contribuirá a devolverle la dignidad y el respeto a nuestros vecinos afroamericanos allí enterrados, muchos de los cuales eran veteranos”, dijo el diputado Scott Franklin, republicano de la Florida, cuyo distrito del Congreso incluye a Groveland. “Nuestra comunidad siempre ha honrado nuestra historia, y esta subvención ayudará a continuar esa tradición”.

“Este no es un proyecto afroamericano”, dijo Carroll. “Este no es un proyecto de blancos. Este es un proyecto de seres humanos”.

Esta historia fue producida por Fresh Take Florida, un servicio de noticias de la Facultad de Periodismo y Comunicaciones de la Universidad de la Florida (UF). El reportero puede ser contactado en agalo@ufl.edu. Puede donar para apoyar a nuestros estudiantes aquí.

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