Los glaciares tibetanos están liberando virus de hace 15.000 años

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LHASA, Sept. 10, 2020 -- Aerial photo taken on Sept. 10, 2020 shows glaciers at Ra'og Township of Baxoi County in Qamdo City, southwest China's Tibet Autonomous Region. This year marks the 70th anniversary of the liberation of Qamdo. (Photo by Purbu Zhaxi/Xinhua via Getty) (Xinhua/Purbu Zhaxi via Getty Images)
LHA(Xinhua/Purbu Zhaxi via Getty Images)

En los hielos que se están derritiendo por causa del cambio climático hay acumuladas muchas cosas. Algo que todos tenemos más o menos presentes son los gases, muchos de ellos de efecto invernadero, que quedaron atrapados hace eones y que se liberarán. Pero también hay bacterias... y virus, como se explica en un artículo reciente.

Eso sí, lo que han descubierto los investigadores no supone ningún peligro para los seres humanos. En principio, porque con temas de este tipo siempre hay que ir con cuidado y nunca se sabe qué nos puede deparar la liberación de organismos antiguos, pero no tendría por qué causar ningún problema directo.

Lo que han encontrado los investigadores es que el deshielo de los glaciares de la meseta del Tibet - que es un problema ambiental muy grave, y del que deberíamos ser mucho más conscientes - va a liberar virus de hace 15.000 años. Virus que son del tipo bacteriófago.

Que sean fagos, la forma corta de llamar a los bacteriófagos, significa que son virus que atacan e infectan a bacterias. Algo que se podía deducir por su nombre - aunque fago hace referencia a comer, y los virus no comen. Pero también significa que no pueden infectar a ningún otro tipo de organismo.

Los virus son parásitos obligados, y por lo tanto suelen estar altamente especializados. Lo que quiere decir que un virus de humano no infecta a un ave, porque el virus está preparado para entrar en las células humanas y no en las de un gorrión, por poner un ejemplo. ¿Se pueden dar saltos, que un virus de murciélago pase a infectar a humanos? Sí, claro que puede ocurrir. Pero es muy poco frecuente.

Pero una cosa es eso, y otra que un virus pueda dar el salto de bacterias a animales, incluido el ser humano. Eso sí es imposible, o tan imposible como el método científico nos permite considerar las cosas.

Los virus que han encontrado, en concreto, infectan a bacterias del género Methylobacterium. El caso es que estas bacterias participan en el ciclo del metano, que es un poderoso gas de efecto invernadero. Y eso sí que puede ser un problema en el futuro.

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