Gigante Albemarle acusa a Chile de discriminación por negar acceso a estudio sobre salar

Dave Sherwood
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FOTO DE ARCHIVO. Imagen referencial de piscinas de salmuera de una mina de litio, que pertenece a la empresa estadounidense Albemarle Corp, en el salar de Atacama, Chile

Por Dave Sherwood

SANTIAGO, 4 mar (Reuters) - Albemarle, el mayor productor mundial de litio, acusó a un regulador chileno de discriminación por negarse a hacer público un informe clave sobre el impacto de la minería en el Salar de Atacama, según documentos judiciales.

En julio, la estadounidense pidió el reporte financiado con fondos públicos, pero la oficina de fomento Corfo rechazó el pedido luego de que la chilena SQM, su competidor principal, se opusiera por contener información confidencial. Un organismo de control del gobierno confirmó la decisión.

Tanto Albemarle como SQM, las únicas empresas de litio en el salar, contribuyeron con datos al estudio. Pero mientras que el contrato de SQM con el Estado le permite revisarlo y comentarlo, el acuerdo de Albemarle no.

La minera apeló la discrepancia ante una corte local en febrero, alegando que es una "discriminación arbitraria, injusta, ilegal y, por sobre todo, inconstitucional". La firma exige que el informe se haga público de inmediato.

La disputa subraya la creciente tensión entre Albemarle y los reguladores del país por sus operaciones en Atacama, hogar de una cuarta parte del suministro actual de litio del mundo.

Albemarle también se enfrenta a Corfo por el pago de comisiones y con el regulador nuclear chileno por los datos utilizados para determinar su cuota de producción.

El informe del salar y su verdadero estado ambiental ha sido por mucho tiempo una obsesión de los observadores de la industria del litio debido a la importancia del área para satisfacer la creciente demanda mundial del componente de baterías que alimentan los vehículos eléctricos.

Corfo dijo a Reuters en un comunicado que el 16 de febrero envió a SQM un borrador final del estudio, destinado a guiar la regulación y supervisión del Salar de Atacama.

El contrato con SQM requiere que ofrezca a la empresa la oportunidad de comentar, pero la agencia no está obligada a implementar los cambios sugeridos.

Corfo dijo que publicará el informe "en la medida que los eventuales terceros afectados no se opongan, o habiéndose opuesto, así lo determine el Consejo para la Transparencia".

SQM no respondió de inmediato a una solicitud de Reuters de comentarios. La chilena argumentó previamente en documentos que la publicación del estudio le pondría en desventaja competitiva y dijo que se adhirió a los términos de su contrato con Corfo.

Albemarle dijo a Reuters que quiere que el estudio se haga público de inmediato. "Este informe, de carácter público, tiene relevancia ambiental, y debe ser un aporte para velar de manera conjunta por la sostenibilidad de la cuenca del Salar de Atacama", acotó.

Autoridades, académicos, ambientalistas, comunidades locales y el fabricante de automóviles alemán Volkswagen han destacado la importancia de un estudio ambiental para ayudar a disipar las dudas sobre el impacto de la minería en el salar.

(Reporte de Dave Sherwood, editado en español por Gabriela Donoso)