¿Por qué la gente dejó de usar el transporte público en Chicago?

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Los viajeros aún no han regresado del todo a los trenes y autobuses casi dos años después de que desapareciera bruscamente la aglomeración de pasajeros en hora pico.

¿Cuándo volverán?

“Esa es la pregunta del billón de dólares. Ni siquiera es una pregunta de un millón de dólares”, dijo P.S. Sriraj, director del Centro de Transporte Urbano de la Universidad de Illinois en Chicago.

Según las agencias de transporte y los expertos, la cuestión dependerá de cuándo y cómo vuelvan a sus oficinas los empleados que han estado trabajando a distancia. Pero, en medio de la continua incertidumbre que rodea a la pandemia del COVID-19, algunos empleadores han retrasado las fechas de regreso a las oficinas en los últimos meses y están considerando horarios de trabajo híbridos que combinen días de oficina con los días de trabajo desde casa, lo que pone en duda la tradicional semana laboral de nueve a cinco días que impulsó una parte significativa del transporte público durante años.

La pérdida a largo plazo de estos usuarios podría obligar a la CTA, Metra y Pace a replantear sus servicios.

Metra, CTA y Pace han informado de un aumento del número de pasajeros desde el comienzo de la pandemia, pero incluso cuando los residentes se vacunaron y gran parte de la ciudad volvió a abrir, ninguna de las tres agencias de transporte ha visto cómo el número de pasajeros volvía a los niveles anteriores a la pandemia. Y ninguna prevé que eso ocurra en los próximos tres años.

En noviembre, Metra contaba con el 27 por ciento del número de pasajeros que tenía antes de la pandemia. El número de pasajeros de la CTA supera el 50 por ciento de los niveles anteriores a la pandemia. Y el número de pasajeros de Pace está entre el 60 y el 65 por ciento de los que había antes de la pandemia, según cada agencia.

“Incluso con una alta tasa de vacunación en esta región, si solo estamos en el 50 por ciento, eso presagia un futuro muy siniestro para el transporte público”, dijo Sriraj.

Con las vacunas relativamente extendidas y los niños ya de vuelta a las escuelas, el retorno a las oficinas desempeñará ahora el mayor papel en la decisión de los usuarios de volver al transporte público, dijo. Las consideraciones de salud pública también siguen siendo un factor. Las reducciones de tarifas, como los recientes recortes de la CTA en los precios de los abonos y los transbordos, solo servirán para aumentar el número de usuarios, dijo.

El aumento del tráfico por carretera, que probablemente empeorará cuando los empleados vuelvan a las oficinas, debería llevar a los viajeros al transporte público, dijo Sriraj.

Las agencias de transporte también esperan un aumento del número de usuarios cuando vuelvan a abrirse las oficinas. Mientras tanto, los fondos federales han sido un salvavidas, pero no durarán para siempre.

El dinero federal de Metra para el alivio de COVID-19 podría durar hasta 2024, momento en el que se espera alcanzar el 80 por ciento del número de pasajeros anterior a la pandemia, según el portavoz Michael Gillis.

“Para ello será necesario reabrir las oficinas y que la gente salga de sus coches, y que nos aseguremos de que la gente entienda que Metra es seguro, tan cómodo como siempre y asequible”, dijo.

Anticipándose a los cambios en los patrones de trabajo, la CTA intentará promocionarse más entre los usuarios que hacen mandados, van a instituciones de la ciudad y asisten a eventos. Grandes eventos como los partidos de los Cubs, los White Sox y los conciertos en Millennium Park han hecho que la CTA se acerque a los niveles previos a la pandemia en ciertos días, dijo el portavoz Brian Steele.

Durante la pandemia, la CTA no ha cumplido con los niveles de servicio programados. La agencia atribuyó el fracaso a la “escasez temporal de personal”, pero Steele dijo que confiaba en que tendría suficientes operadores para satisfacer la demanda en caso de que los pasajeros volvieran, diciendo que la agencia está reclutando empleados y ha organizado ferias de empleo, ha hecho publicidad y ha trabajado con sus sindicatos y organizaciones de trabajo.

Y anticipa que los usuarios volverán a medida que más personas se dirijan a los eventos de la ciudad, a la escuela y al trabajo, dijo.

Pero aún está por ver cómo será la semana de trabajo en las oficinas. Se espera que Meta (antes conocida como Facebook) reabra por completo su oficina de Chicago a finales de enero, pero los empleados tendrán la opción de aplazar su regreso de tres a cinco meses o, si su función lo permite, solicitar trabajo a distancia.

Google, cuya sede en el Medio Oeste se encuentra en el vecindario Fulton Market de Chicago, había declarado previamente que podría llamar a los empleados para que volvieran a la oficina y comenzaran una semana laboral híbrida tan pronto como el 10 de enero, y ahora está esperando hasta el nuevo año para tomar una determinación, dijo un portavoz. La oficina de Chicago ha estado abierta en “una capacidad limitada” para los empleados que decidan volver.

En toda la región, la Agencia Metropolitana de Planificación de Chicago calcula que en la próxima década entre el 13 y el 23 por ciento de todos los trabajadores podrían trabajar desde casa en lugar de desplazarse a una oficina en un día laborable promedio, dijo la directora ejecutiva Erin Aleman. Esto supone un aumento del seis al ocho por ciento antes de la pandemia.

Esto podría obligar a CTA, Metra y Pace a replantear quién necesita ir al trabajo y cómo pagamos el transporte público, dijo.

“Incluso si una cuarta parte de ellos no vuelve a trabajar a tiempo completo en la oficina y trabaja medio tiempo a distancia, eso significa que todos nuestros sistemas de transporte público sufren ese recorte”, dijo.

Una solución podría ser una mejor coordinación para ayudar a los trabajadores a llegar a los puestos de trabajo presenciales fuera del centro de negocios tradicional, por ejemplo, los puestos de trabajo en almacenes de las afueras, que están creciendo rápidamente. Esto podría significar el refuerzo de los carriles exprés de los autobuses o la supresión de las tasas de transbordo para crear mejores conexiones, dijo.

La mejora de las aceras y un acceso optimizado y más seguro para los ciclistas y los peatones también pueden ayudar, dijo Alemán.

“Si no planificamos de forma proactiva un sistema de transporte mejor conectado, seguiremos viendo un aumento de la congestión (del tráfico) que es malo tanto para la gente que se desplaza a los lugares como para la que se desplaza por nuestra región”, dijo.

Por ahora, gran parte del servicio de transporte público de la región se centra en el centro de la ciudad. Y para una agencia como Metra, que depende de vías fijas y que tradicionalmente ha servido a los viajeros, reorientar el servicio puede ser un reto.

Aun así, la agencia ha estado probando horarios que ofrecen más servicios espaciados a lo largo del día, durante las horas de menor afluencia, y recientemente dio a conocer un nuevo pase diario de seis dólares, válido dentro de tres zonas, que espera que fomente los viajes más cortos. La idea es promover el uso de Metra más allá de los desplazamientos al trabajo, dijo Gillis.

Sin embargo, ha sido difícil avanzar en esa dirección en algunas líneas, porque la agencia no es propietaria de todas sus vías y comparte algunas líneas con los trenes de mercancías, dijo.

Sriraj dijo que las asociaciones con empresas de transporte compartido también podrían ser una solución, permitiendo servicios más flexibles para alimentar una ruta principal y fija. Este tipo de servicio ya está siendo considerado por Pace.

La agencia de autobuses suburbanos está planeando una asociación piloto con empresas de transporte compartido en los próximos meses en el Condado DuPage, dijo la portavoz Maggie Daly Skogsbakken. Su objetivo es conectar a los residentes con el transporte público y ayudar a los residentes sin coches a ir a la tienda o a los alrededores de la ciudad.

“Estamos identificando las áreas que tienen una falta de transporte público, pero el gran autobús tradicional no funciona”, dijo.

Aún no se ha determinado si el servicio está abierto al público en general o a los usuarios discapacitados. Tampoco se ha fijado una zona exacta de servicio, aunque la agencia está considerando la posibilidad de coordinarlo con su actual servicio, que permite a los usuarios reservar un viaje compartido con antelación.

Pace ya ofrece un servicio a los usuarios discapacitados que cumplen los requisitos y que cubre el costo de un taxi en Chicago hasta 30 dólares. Los usuarios suelen pagar tres dólares por el servicio, y durante la pandemia no han pagado nada.

Pace prevé un aumento de sus usuarios tradicionales a medida que los niños se vacunan y los padres se sienten más cómodos aventurándose a salir, pero la agencia necesita probar nuevos servicios porque las necesidades de la región varían, dijo Skoggsbakken.

“Si no nos adaptamos”, dijo, “y no nos flexibilizamos y probamos de todo, no estamos haciendo nuestro trabajo”.

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