La gasolina podría escasear en el verano pero no por falta de combustible

Ivette Leyva
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Pronostican que la gasolina podría escasear en el verano, pero no por falta de combustible, sino de choferes de camiones cisterna. Foto: Getty Image.
Pronostican que la gasolina podría escasear en el verano, pero no por falta de combustible, sino de choferes de camiones cisterna. Foto: Getty Image.

Este verano, un nuevo obstáculo podría estar aguardando a los millones de estadounidenses deseosos de lanzarse a la carretera para unas vacaciones muy necesarias tras más de un año de pandemia: escasez de gasolina.

Pero no estaría causada, sin embargo, por falta de combustible, o por los altos precios de este. Lo que escasea ya, en realidad, son conductores de camiones cisterna que entreguen la gasolina a las estaciones de venta, indicó un reporte de CNN.

Según National Tank Truck Carriers (NTTC), el grupo comercial de la industria, entre el 20% y el 25% de los camiones cisterna de la flota están estacionados de cara a este verano debido a la escasez de conductores calificados. En contraste, para esta fecha de 2019, solo el 10% de los camiones estaban inactivos por ese motivo.

"Hemos estado lidiando con una escasez de conductores durante un tiempo, pero la pandemia tomó ese problema y lo hizo metástasis", dijo Ryan Streblow, vicepresidente ejecutivo de NTTC. "Ciertamente ha crecido exponencialmente".

El problema comenzó cuando miles de choferes abandonaron el negocio, cuando la demanda de gasolina casi se detuvo en 2020 durante los primeros cierres relacionados con la pandemia.

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Conductor de camión cisterna rellena tanques de combustible en una estación/Getty
Conductor de camión cisterna rellena tanques de combustible en una estación/Getty

"Incluso estábamos transportando cajas para Amazon solo para mantener ocupados a nuestros conductores", dijo Holly McCormick, vicepresidenta a cargo del reclutamiento y retención de choferes en Groendyke Transport, una empresa de camiones cisterna de Oklahoma. "Muchos no querían seguir los protocolos de seguridad. También estamos trabajando con una fuerza laboral que está envejeciendo. Muchos dijeron 'más vale que lo tome como una señal para retirarme'".

Se necesita una licencia especial

Para agravar el problema, no cualquiera puede conducir un camión cisterna. Se requiere una certificación especial, incluida una licencia comercial de conducir, y semanas de capacitación después de ser contratado. Y aunque los trabajos son más atractivos que algunos de transporte de larga distancia que pueden mantener a los conductores fuera de casa durante días o semanas seguidas, es un trabajo arduo.

McCormick, quien dirige el comité de fuerza laboral de NTTC, dijo que otro problema fue el cierre de muchas escuelas de conductores al comienzo de la pandemia. Después, un nuevo mecanismo federal que se puso online en enero de 2020 para identificar a los conductores de camiones con violaciones previas de drogas o alcohol o pruebas de drogas fallidas eliminó entre 40,000 y 60,000 personas en total de la reserva nacional de empleo.

Sueldos más altos

Para contrarrestar el problema, los operadores de camiones cisterna están aumentando el salario de sus conductores y a la vez aumentando las tarifas que cobran a los clientes en consecuencia. "Tuve que duplicar mi presupuesto de contratación para conseguir el mismo número de conductores", dijo McCormick.

El problema que podría empeorar en el verano golpearía en particular a las estaciones de gasolina con pequeñas tiendas.

Jeff Lenard, portavoz de la Asociación Nacional de Tiendas de Conveniencia, dijo que sus miembros están muy preocupados por lo que significará la escasez de conductores para sus entregas, especialmente con la demanda de gasolina ya en el 97% de donde estaba en este momento en 2019.

"He hablado con los minoristas, dicen que podría haber lugares donde hay breves interrupciones", dijo. "Si no tienen combustible, no tienen nada que hacer. La gente no va a pasar por un sándwich si no tienes combustible".

Gasolina más cara

Todos estos factores podrían empujar más al alza los precios de la gasolina, que normalmente suben al comienzo del verano a medida que entran en vigencia las regulaciones que requieren la "mezcla de verano" más cara necesaria para combatir el smog.

El precio promedio nacional de la gasolina regular ya se ubica en $ 2.89 el galón, más del 60% desde hace un año cuando los precios y la demanda tocaron fondo. Algunos expertos creen que el promedio nacional rondará los 3 dólares el galón este verano, y podría superar ese nivel si algún huracán azota la costa del Golfo o si hay otras interrupciones en el suministro.

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