Francia, Alemania y España buscan alejarse en eliminatorias

Por ROB HARRIS
El jugador de Alemania, Lukas Podolski, derecha, festeja con su compañero Leroy Sane tras anotar un gol contra Inglaterra en un amistoso el miércoles, 22 de marzo de 2017, en Dortmund, Alemania. (Ina Fassbender/dpa via AP)

LONDRES (AP) — Al llegar a la mitad de las eliminatorias mundialistas de Europa, The Associated Press analiza la situación en cada uno de los grupos. Solo los ganadores de los grupos avanzan automáticamente al Mundial de 2018 en Rusia, y los segundos disputarán un repechaje.

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GRUPO A

El técnico de Francia, no contará con el futbolista más caro del mundo para su partido contra Luxemburgo. Pero incluso sin el suspendido Paul Pogba, que además está lesionado, el líder del grupo no debe tener problemas para derrotar al colero.

Deschamps goza de una nueva camada de figuras, incluyendo al delantero de 18 años Kylian Mbappé, la nueva sensación del Mónaco y uno de los cinco jugadores que fueron convocados por primera vez a Les Bleus. Los otros son el zaguero de Mónaco, Benjamin Mendy (22 años), el volante de Marsella, Florian Thauvin (24), el mediocampista de Lyon, Corentin Tolisso (22) y el mediocampista de Mónaco, Tiemoue Bakayoko (22).

Francia tiene tres puntos de ventaja sobre Holanda, que visita a Bulgaria. Suecia, empatado en puntos con los holandeses, recibe a Bielorrusia.

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GRUPO B

Una derrota ante Hungría podría poner en serio riesgo las posibilidades de Cristiano Ronaldo y Portugal de clasificarse al Mundial. De ser así, sería una tremenda caída para los campeones europeos.

"Todos los equipos quieren ganarle al campeón europeo, y eso nos motiva para seguir mejorando", dijo el volante portugués Joao Mario antes del partido del sábado.

Portugal marcha segundo en el sector con dos puntos de ventaja sobre Hungría, y encara la posibilidad de tener que disputar un repechaje para clasificarse a Rusia.

Suiza encabeza el sector con tres unidades de ventaja sobre Portugal, antes de su encuentro del sábado ante el penúltimo Letonia. Andorra, sin unidades, juega contra las Islas Feroe.

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GRUPO C

Con un récord perfecto y 16 goles a favor y ninguno en contra en sus cuatro últimos partidos, Alemania está encaminada a asegurar su clasificación con bastante anticipación.

Sin embargo, los campeones mundiales necesitan sangre nueva para reemplazar a figuras como Bastian Schweinsteiger y Lukas Podolski, quien jugó su último partido con la selección y anotó un gol el miércoles en el triunfo 1-0 en un amistoso ante Inglaterra.

El equipo de Joachim Loew enfrenta el domingo a Azerbaiyán, en Bakú.

Alemania tiene cinco puntos de ventaja sobre Irlanda del Norte, que recibe a Noruega y aventaja a Azerbaiyán por diferencia de goles. República Checa, dos puntos detrás, juega contra el último San Marino.

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GRUPO D

Después su extraordinario desempeño en la Eurocopa, donde alcanzó las semifinales, Gales está tercero en su grupo detrás de Serbia e Irlanda. Pero puede recortar distancias cuando juegue el viernes contra Irlanda, que lo supera por cuatro puntos.

El técnico irlandés Martin O'neill no cuenta con varias figuras por lesiones y suspensiones, incluyendo al polifacético Robbie Brady.

Gareth Bale ya suma cuatro goles en la eliminatoria y está recuperado de una lesión de tobillo para enfrentar a Irlanda.

El segundo Serbia visita a Georgia, y Australia recibe a Moldavia.

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GRUPO E

Robert Lewandowski y el líder Polonia visita el domingo al segundo Montenegro.

Un triunfo dejaría a los polacos con un colchón de cinco puntos. Lewandowski y Cristiano son los máximos goleadores de la eliminatoria, con siete dianas cada uno.

El tercero Rumania recibe al cuarto Dinamaca.

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GRUPO F

Inglaterra tiene dos puntos de diferencia sobre Eslovenia de cara a su duelo del sábado ante Lituania. El técnico inglés Gareth Southgate no contará con Gary Cahill, el zaguero central que asume la cinta de capitán por la ausencia de Wayne Rooney.

Southgate experimentó con una línea de tres en el revés ante Alemania.

"Le pareció que tenemos el personal para hacerlo", dijo el mediocampista Adam Lallana. "Muchos de los muchachos juegan con línea de tres en sus clubes, y en el poco tiempo que tuvimos para practicarlo se aprovechó bien el tiempo, así que tuvimos buenos entrenamientos".

Eslovenia juega ante Escocia y Eslovaquia contra Malta.

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GRUPO G

España e Italia pueden aprovechar partidos en cada para afianzarse en la cima del grupo y alejarse de los demás.

España recibe al tercero Israel en Gijón, mientras que Italia al cuarto Albania el viernes en Palermo.

Italia y España tienen 10 puntos cada uno después de cuatro fechas, uno más que Israel y cuatro más que Albania. Leichtenstein y Macedonia, sin unidades, juegan entre ellos.

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GRUPO H

El primero Bélgica y el segundo Grecia se enfrentan el sábado, y los belgas tratarán de aumentar su delantera a cinco puntos. Bosnia-Herzegovina está a tres puntos de Grecia, pero tiene un fácil partido contra Gibraltar.

Chipre juega contra Estonia.