“Flurona”, doble infección de gripe y covid-19, no es nueva ni es una variante del SARS-CoV-2

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El caso de una mujer embarazada infectada simultáneamente por gripe y el virus del covid-19 en Israel ha dado lugar desde fines de diciembre de 2021 a numerosas interpretaciones erróneas en la prensa y en miles de publicaciones en redes sociales. El caso fue presentado como una primicia mundial, pero no es tal, ya que se han observado casos similares antes y no son raros en épocas de alta circulación de ambos tipos de virus. Además, algunas publicaciones presentan esta doble infección, denominada "flurona", como una nueva variante del SARS-CoV-2, algo que también es falso. Tampoco se trata de una “fusión” o “recombinación” de ambos virus, explicaron expertos a la AFP.

Distintos tipos de publicaciones sobre “flurona”, una contracción de "flu" (gripe, en inglés) y "corona", circulan en Facebook (1, 2), Twitter, Instagram y YouTube. “La nueva cepa ahora es ‘FLURONA’... Israel detectó el primer caso de ‘flurona’, la infección simultánea de gripe y COVID-19. La combinación de ambos virus duplica la posibilidad de enfermedades graves y mortalidad ...”, se lee en una de las entradas.

Algunos medios en español (1, 2, 3) también presentaron el caso como el primero en su tipo, como la combinación del virus de la gripe y del causante del covid-19, como una nueva variante del SARS-CoV-2, e incluso algunos advirtieron sobre el posible “inicio de una nueva pandemia”.

Captura de pantalla realizada el 5 de enero de 2022 de una publicación en Instagram

Publicaciones similares circulan en inglés, francés y portugués.

Las búsquedas en Google del término “flurona” se dispararon a partir del 30 de diciembre de 2021 a nivel mundial.

¿El primer caso en el mundo?

Estas múltiples versiones surgen de una lectura errónea de un artículo del sitio de noticias israelí Ynet del 30 de diciembre de 2021 y de otro del Times of Israel del 2 de enero pasado, que informan sobre el caso de una mujer embarazada infectada con gripe estacional y covid-19.

Sin embargo, ambos señalan en sus títulos en inglés que Israel registró su primer caso de “covid y gripe al mismo tiempo”, es decir, no el primero en el mundo, como indican las publicaciones virales y otros medios de comunicación, sino en ese país.

El hecho de estar infectado por dos agentes patógenos (dos virus o un virus y una bacteria a través de una sobreinfección bacteriana) es "conocido", dijo a la AFP Vincent Maréchal, profesor de virología en la Sorbona de París. Esto es lo que se denomina una coinfección.

Aunque siguen siendo raros, se han registrado casos similares de infección de covid-19 y gripe al mismo tiempo, documentados (1, 2, 3) desde el comienzo de la pandemia.

De hecho, en el sitio web de la Organización Mundial de la Salud (OMS) del 30 de septiembre de 2021 dedicada a las "Similitudes y diferencias entre el covid-19 y la gripe", esa entidad ya decía que era "posible contraer ambas enfermedades al mismo tiempo. La forma más eficaz de prevenir la hospitalización y las formas graves de COVID-19 y la gripe es la vacunación con ambas vacunas”.

Durante una conferencia de prensa el 4 de enero pasado en Ginebra, un funcionario de la OMS encargado de la gestión del covid-19, Abdi Mahamud, dijo: "Hemos visto en la última gripe estacional -y hay varios estudios publicados al respecto- coinfecciones”. Detalló que para infectar el cuerpo humano, los dos virus “utilizan receptores diferentes”, por lo que “no se trata de 'te toca uno o el otro', no son mutuamente excluyentes”.

Consultada por la AFP, la OMS dijo que "los individuos suelen estar infectados por varios patógenos que circulan al mismo tiempo en su comunidad; y como cada vez hay más personas que se someten a pruebas, se pueden detectar más patógenos. Sin embargo, esto no conduce necesariamente a la aparición de una nueva enfermedad (‘flurona’, como se ha informado en la prensa) cuando la gripe y el SARS-CoV-2 coinfectan a la misma persona”.

Mahamud, en diálogo con la prensa, señaló: “Si estás vacunado [contra la gripe] , estarás protegido” y alertó sobre la existencia de una cierta “relajación”. “Muchos no se están vacunando y la gripe va a regresar con fuerza”, dijo.

Una integrante de las Fuerzas Armadas argentinas prepara una dosis para inmunizar a sus compañeros con la vacuna de AstraZeneca/Oxford en Buenos Aires, el 15 de junio de 2021 ( AFP / Juan Mabromata)

En Sudamérica, Brasil registró coinfecciones de covid-19 y la influenza H3N2, una variante del virus que causa la gripe. "Hemos tenido un cambio de estacionalidad y una baja cobertura de vacunación [contra la gripe]”, dijo a la AFP la investigadora y jefa del Laboratorio de Virus Respiratorio y Sarampión de Fiocruz, en Brasil, Marilda Siqueira. Además, explicó que “la vacuna no induce una inmunidad de larga duración, sino de ocho o nueve meses. Por lo tanto, quien fue vacunado en abril, dependiendo del grupo de edad, ahora puede estar ya con una caída de anticuerpos",

Para que se produzcan dos epidemias al mismo tiempo, como las causadas por el virus de la gripe y por el SARS-CoV-2 original y con mutaciones, como en el caso de la variante omicrón, basta con que se den las condiciones favorables para que el virus se propague: "Una gran parte de la población no vacunada (o vulnerable a la infección), negligencia en el uso de mascarillas, falta de distancia física o aislamiento de los infectados", dijo a la AFP Anderson F. Brito, virólogo e investigador científico del Instituto Todo por la Salud (ITpS) de Brasil.

Virus recombinantes

Tanto la gripe como el covid-19 son enfermedades respiratorias contagiosas, pero están causadas por virus diferentes. Como señalan los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de Estados Unidos: "El covid-19 está causado por la infección por coronavirus, identificada por primera vez en 2019, y la gripe está causada por los virus de la influenza".

Por lo tanto, es posible distinguirlos por las familias a las que pertenecen: "Los virus que los causan -la gripe y el SARS-CoV-2, respectivamente- son virus de familias distintas (Orthomyxoviridae y Coronaviridae)", explicó Brito a la AFP.

Michel Moutschen, jefe del Departamento de Enfermedades Infecciosas del Hospital Universitario de Liège, Bélgica, explicó que “se trata de dos virus muy diferentes que no se recombinan".

Vincent Maréchal destacó por su parte que, según el conocimiento científico actual, "es más que improbable" que ambos virus puedan mezclarse.

Los virus recombinantes existen, pero en casos que son mucho más cercanos genéticamente, como los coronavirus, por ejemplo, explicó también Maréchal. Hablar de una "variante" o de un virus "híbrido" que sería el resultado de la unión de la gripe y el SARS-Cov-2, "es un disparate", aseguró.

En la conferencia de prensa de la OMS del 4 de enero pasado, Abdi Mahamud, también señaló que como se trata de "dos virus diferentes que utilizan dos receptores distintos" para infectar el cuerpo humano, eso impide las interacciones genéticas, y por ende, también una "fusión" entre ambos.

Según estudios recientes, la prevalencia de la coinfección de covid-19 e influenza sigue siendo relativamente baja”, subrayó la OMS ante la consulta de la AFP. “Se necesitan más pruebas para comprender mejor las interacciones entre los dos virus y si la gravedad de la enfermedad es mayor cuando los virus de la gripe y el SARS-CoV-2 coinfectan, especialmente en los individuos de alto riesgo y en los ancianos”, aseguró.

Esta verificación se ha realizado a partir de la información científica y oficial disponible en la fecha de esta publicación.

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