Fútbol de Kosovo debuta con Ballkani en escenario europeo

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El técnico turco y exjugador Volkan Demirel, derecha, muestra el nombre del club Vaduz durante el sorteo de la Liga Conferencia de la UEFA en Estambul, Turquía, el viernes 26 de agosto de 2022. (AP Foto/Emrah Gurel) (ASSOCIATED PRESS)

GINEBRA (AP) — El primer equipo de fútbol de Kosovo en clasificarse para la fase de grupos de un torneo europeo conoció a sus rivales el viernes —después de ser alejado del único club serbio en el sorteo.

El campeón de Kosovo, Ballkani, fue uno de los últimos elegidos entre los clubes con el ranking más bajo en la Liga Europa Conferencia de la UEFA cuando el siguiente espacio vacante estaba en el Grupo D, que incluía al Partizan de Belgrado.

Los equipos de Kosovo y Serbia —que no reconoce la independencia desde 2008 de su vecina y antigua provincia— han sido separados por la UEFA en sorteos de torneos desde que la federación miembro más reciente del fútbol europeo se unió hace seis años.

En cambio, Ballkani pasó al Grupo G, donde enfrentará al Slavia de Praga, Cluj y Sivasspor en partidos bajo el formato de todos contra todos del 8 de septiembre al 3 de noviembre.

Ballkani jugará partidos en casa en el estadio nacional de Pristina porque su propia cancha en Suva Reka no cumple con los estándares de la UEFA.

El debut en la fase de grupos es una recompensa para que Ballkani avance en tres rondas clasificatorias del torneo de tercer nivel después de caer en la primera ronda de clasificación de la Liga de Campeones.

Ballkani ganará al menos tres millones de euros en premios de la UEFA otorgados a cada uno de los 32 equipos de la fase de grupos de un fondo de premios del torneo de 235 millones de euros. Ballkani también puede recibir 500.000 euros por cada juego ganado y 166.000 euros por empate. La UEFA paga más bonos por avanzar a las rondas eliminatorias.

Liga Conferencia se lanzó la temporada pasada tras la decisión de la UEFA en 2018 de ofrecer un escenario competitivo a clubes de ligas nacionales de menor rango que generalmente son superados en las rondas de clasificación de la Liga de Campeones y la Liga Europa.

Los ocho ganadores de grupo avanzan a los octavos de final que se jugarán en marzo. Los subcampeones de cada grupo van a una ronda eliminatoria de playoffs en febrero con ocho equipos que compiten de la Liga Europa de segundo nivel, cuyo sorteo también se realizó el viernes.