Europa implementa Liga de Naciones para reemplazar amistosos

Por GRAHAM DUNBAR

GINEBRA (AP) — Para las selecciones europeas que empiezan a despedirse del dueño de disputar el Mundial de 2018, parece abrirse una nueva oportunidad si pierden sus partidos por las eliminatorias de este fin de semana.

Se trata de la Liga de las Naciones.

El complicado formato creado por la UEFA para resolver el dolor de cabeza de los partidos amistosos se pondrá en marcha en 18 meses.

Cuando termine la siguiente fecha de eliminatorias el domingo, los países sin posibilidades de clasificarse a Rusia podrían no tener un partido significativo por eliminatorias hasta que debuten en la Liga de las Naciones. El torneo ofrecerá otra vía de clasificación para los campeonatos más importantes —por ahora, la Eurocopa de 2020 y, si todo sale como lo quiere la UEFA, también la Copa del Mundo de 2022.

Para los equipos que no terminen entre los dos primeros de los grupos tradicionales de eliminatorias para la Euro 2020, la siguiente ronda de repechaje se basará en las posiciones en la Liga de las Naciones. Eso significa que al menos uno de los equipos de peor clasificación en la UEFA se clasificará a la Euro en la que participarán 24 selecciones.

"Los amistosos no le importan casi a nadie, ni a la audiencia en general, ni a los periodistas o los jugadores", dijo el entonces presidente de la UEFA, Michel Platini, cuando anunció la competencia en marzo de 2014.

Los equipos grandes querían partidos contra otros grandes, los del medio querían encuentros competitivos que pudiesen ganar, y los del fondo deseaban alguna esperanza de clasificarse a los torneos.

La competencia en la que participarán los 55 miembros de la UEFA tiene tres partes: una etapa de grupos entre septiembre y noviembre de 2018; un mini-torneo de cuatro en junio de 2019 para los equipos de mayor clasificación; y unos playoffs en marzo de 2020 para repartir los cuatro últimos boletos a la Euro de ese año.

La fase de grupos es la más complicada.

La Liga A tiene los 12 mejores del ranking en grupos de tres equipos. Los ganadores de cada grupo avanzan al mini-torneo en una sede por decidir. Allí se coronará al campeón de la Liga de las Naciones.

La Liga B tiene otros 12 equipos, ubicados entre los puestos 13-24 del ranking. Los ganadores de cada grupo ascenderán a la Liga A en la siguiente edición del torneo, dos años después. Los últimos descienden a la Liga C.

La Liga C son los 15 equipos clasificados entre 25-39, también con ascenso y descenso. La Liga D es para los 16 últimos del ranking, y los ganadores de los grupos ascienden.

¿Y qué sucede con las eliminatorias de la Euro 2020?

Comienza a fines de marzo de 2019 y los partidos de la fase de grupos terminan ese mismo año.

El sorteo, con cinco grupos de cinco equipos y otros cinco de seis, será dictado por los resultados de la Liga de las Naciones. Los equipos que jugarán en el mini-torneo semifinal serán ubicados en grupos de cinco equipos. Con menos partidos, su itinerario tendrá cabida para el mini-torneo en junio de 2019.

Los dos mejores de cada grupo se quedarán con 20 puestos en la Euro de 2020, que se disputará en 13 países diferentes y no tendrá clasificación automática para los anfitriones.

Los cuatro puestos restantes para la Euro se decidirán en repechajes en marzo de 2020 en los que participarán 16 equipos. Cada nivel de la Liga de las Naciones tendrá cuatro equipos en los repechajes, en formatos de semifinales y final.

Por lo tanto, a tres meses del comienzo de la Euro 2020 en junio, habrá 20 equipos clasificados, 16 en unos repechajes, y sólo 19 eliminados.