Estafadores en línea inundan restaurantes de Miami con malas críticas y exigen dinero para retirarlas

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Ariete/Antonella R

Una serie de comentarios de una estrella en Google comenzó a salpicar la semana pasada el perfil del restaurante Boia De, del Pequeño Haití, antes que un correo electrónico ominoso llegara al teléfono de la propietaria Luciana Giangrandi.

“Hemos dejado comentarios negativos sobre su establecimiento. Y aparecerán más en el futuro, una reseña al día”, decía en parte. “Nos disculpamos sinceramente por nuestras acciones, y no quisiéramos perjudicar su negocio, pero no tenemos otra opción”.

“Envíenos una tarjeta regalo de $75”, exigía, “y dejaremos de hacerlo de inmediato”. Si no hacía nada, las críticas negativas continuarían.

“¡Creo que nos están chantajeando!”, gritó Giangrandi al leer la nota, mientras ella y su socio, Alex Meyer, se dirigían al restaurante.

Restaurantes de todo el país son extorsionados por trolls que dejan reseñas de una estrella en Google, principalmente sin ningún comentario, y solicitan el pago a través de tarjetas de regalo para eliminarlas. El objetivo parecen ser los restaurantes de alto nivel, entre ellos la mayoría de los 11 restaurantes del área de Miami que recientemente recibieron sus primeras estrellas en la guía gastronómica internacional Michelin. Eater y The New York Times informaron recientemente sobre el fenómeno, que abarca desde San Francisco hasta Chicago y Nueva York.

“Es puro troleo en línea, acoso, y es frustrante”, dijo Meyer.

Meyer añadió que ha leído los correos electrónicos enviados a otros restaurantes de todo el país y encontró redacciones idénticas. Proporcionó copias al Miami Herald.

Los correos electrónicos comienzan con un tono conciliador y de disculpa, afirmando que proceden de un extorsionador de India que “no ve otra forma de sobrevivir. Le rogamos que nos envíe una tarjeta de regalo de Google Play por valor de $75”, dice.

“Esperamos que esta cantidad no sea crítica para usted. Después de vender esta tarjeta regalo podemos ganar aproximadamente $50, lo que supone tres semanas de ingresos para una familia”.

Meyer ignoró los correos electrónicos. Pronto se volvieron más agresivos. Las críticas negativas seguían llegando.

“Podemos seguir haciendo esto indefinidamente”, decía un tercer correo. “¿Valen más $75 para ti que una pérdida para el negocio? Somos conscientes de que lo que hacemos es ilegal e injusto. Pero no tenemos otra opción. Cerremos este asunto de forma positiva y olvidémonos”.

Meyer, como muchos otros propietarios de restaurantes, se esforzó por encontrar un contacto en Google para reclamar. Al hacer clic en el sitio web y marcar las reseñas como spam o acoso, obtuvo una respuesta automática de Google, diciendo que las reseñas no infringían sus normas.

“¡Tenemos la evidencia!”, dijo, frustrado. “Tenemos los correos electrónicos de estos tipos. Es una locura”.

La oficina de Prensa de Google no ha respondido a los correos electrónicos del Herald, pero una portavoz de Google Maps dijo a The New York Times que había comenzado a eliminar las reseñas de una estrella que infringían sus normas.

Armando Aguilar Jr., subjefe de Policía de Miami, dijo el martes que su agencia no había recibido ninguna llamada de los propietarios de restaurantes, pero los exhortó a presentarse si se sienten amenazados de alguna manera.

“Animamos a cualquiera que haya sido víctima a que se ponga en contacto con nosotros para que podamos responsabilizar a esas personas”, dijo. “No se nos ha denunciado nada. Pero cada vez que alguien exige dinero o algo de valor (mientras amenaza con hacer daño a un negocio o a una persona), es una extorsión. Y eso es algo que nos tomamos muy en serio”.

Ariete, al igual que Boia De, estaba celebrando otro tipo de estrella: su primera estrella Michelin, concedida en junio, cuando el restaurante empezó a ser bombardeado con las reseñas anónimas de una estrella, desde cuentas que se habían creado recientemente.

“Google no puede lavarse las manos”, dijo el propietario del restaurante, Michael Beltrán. “Esto es una estafa”.

El director de comunicaciones de Beltrán ha tenido problemas para hablar con alguien en Google. Al denunciar las reseñas en línea, recibió un mensaje automatizado en el que se decía que las reseñas no infringían sus normas. Beltrán, por su parte, no piensa pagar el rescate.

que no voy a pagarles. Eso es seguro”, dijo.

Este es un nuevo contratiempo para los propietarios de restaurantes, quienes acaban de volver a la normalidad después de dos años de enfrentar los problemas financieros de operar durante la pandemia del coronavirus.

Los restaurantes de alto perfil pueden sortear las críticas negativas porque aparecen en otras publicaciones, dijo Meyer. Pero los restaurantes nuevos y los que dependen de las críticas positivas de Google podrían verse hundidos por el chantaje en línea.

“Es muy molesto. Podría afectar realmente a un restaurante pequeño”, dijo.

El reportero del Miami Herald Charles Rabin contribuyó a este artículo.

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