Estación espacial recibirá módulo inflable

LAS VEGAS (AP) — La NASA hace equipo con una compañía espacial privada en una oferta para reemplazar las voluminosas "latas de metal" que fungen como hogares de los astronautas en el espacio por hábitats inflables que pueden ser desplegados a bajo costo.

Un proyecto de prueba de 17,8 millones de dólares enviará a la Estación Espacial Internacional una habitación inflable que puede ser comprimida a un tubo de 2,10 metros (siete pies) metros para su transporte, dijeron funcionarios el miércoles en una conferencia de prensa en las instalaciones de Bigelow Aerospace, con sede en Las Vegas.

Si el módulo resulta durable durante sus dos años en la estación, podría abrir las puertas a hábitats en la Luna y misiones a Marte, dijo Glenn Miller, ingeniero de la NASA.

La agencia eligió a Bigelow para el proyecto porque es la única compañía trabajando en tecnología inflable, dijo la viceadministradora de la agencia, Lori Garver.

Robert Bigelow, fundador y presidente de la compañía y que amasó su fortuna en la industria hotelera antes de adentrarse en el sector espacial en 1999, describió el proyecto como una aventura de bienes raíces fuera de este mundo. Dijo que espera vender sus hábitats a compañías científicas y aventureros acaudalados en busca de hoteles espaciales.

La NASA espera instalar el módulo de cuatro metros (13 pies) con forma de dirigible en uno de los puertos de la estación espacial para el 2015. Bigelow planea empezar a vender viviendas espaciales independientes el siguiente año.

Garver dijo el miércoles que enviar al espacio un pequeño tubo inflable va a ser drásticamente más barato que lanzar uno de los módulos actuales.

"Enfrentémoslo; el aspecto más costoso de llevar cosas al espacio es el lanzamiento", dijo. "Así que la magnitud de esto para la NASA realmente no puede ser exagerada".

La asociación con Bigelow es otro paso adelante hacia la delegación de tareas por la NASA, que ya no cuenta con el presupuesto del que gozaba durante el auge de sus exploraciones espaciales. La agencia ha encargado la producción de cohetes a compañías privadas, retiró su flotilla de transbordadores en 2011 y ahora depende de naves rusas para transportar astronautas estadounidenses hacia y desde la estación espacial.

Los astronautas pondrán a prueba la capacidad del módulo inflable para resistir calor, radiación, impacto de objetos espaciales y otros daños. Algunos científicos aventureros pudieran tratar de dormir en el módulo, concluyó Garver.

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Hannah Dreier está en Twitter como: https://twitter.com/hannahdreier

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