¿Qué enrojece a la “luna de sangre” y es peligroso mirarla?

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¡Mirad! Viene la luna de sangre. Durante casi tres horas y media los días 18 y 19 de noviembre, los observadores del cielo en América del Norte, América del Sur, Asia Oriental y Australasia verán como la luna se torna roja.

Temida y venerada por los pueblos antiguos de todo el mundo, este extraño espectáculo es el resultado de un eclipse lunar parcial, en el que la luna llena sale de los rayos del sol y se convierte en la sombra proyectada por la Tierra.

Será el evento de este tipo más largo desde 1440, y no habrá otro tan largo hasta 2669. En Nueva Zelanda, es el primero visible desde 1212.

Entonces, ¿por qué sucede y es seguro mirarla?

¿Qué es una luna de sangre?

Una luna de sangre es el nombre popular para lo que sucede cuando una luna llena entra en un eclipse total o parcial, lo que significa que la Tierra bloquea su vista del sol.

Las fases de nuestra luna se basan en su posición relativa al sol en nuestro cielo. Una luna nueva es cuando la luna está entre la Tierra y el sol, por lo que los rayos del sol golpean la parte posterior y solo vemos una silueta oscura.

Una luna llena es cuando orbita hacia el lado opuesto de la Tierra, por lo que la luz del sol pasa a nuestro lado y golpea la luna llena en su cara.

Por lo general, las dos rocas grandes no están tan alineadas como para que la Tierra impida que esto suceda. Sin embargo, la Tierra siempre proyecta una sombra y, a veces, la luna pasa en directo a través de ella. Mientras la luna está a la sombra de la Tierra, su cara nos parece roja.

Mapa del área del eclipse ((TimeAndDate))
Mapa del área del eclipse ((TimeAndDate))

En términos técnicos, el evento de esta semana es solo un eclipse lunar parcial, pero no está lejos de ser completo: el 97 por ciento de la superficie visible de la luna estará en plena sombra, con solo una pequeña franja de roca iluminada. Durante tres horas y media, la sombra roja se moverá de manera lenta a través de la luna y luego retrocederá de nuevo.

La razón por la que este eclipse dura tanto es porque coincide con el punto en la órbita de la luna alrededor de la Tierra donde está más lejos de nosotros, a veces conocido como "microluna". Como consecuencia, tendrá que atravesar una parte más amplia de la sombra de la Tierra.

Está bien, pero ¿por qué es roja?

La respuesta tiene que ver con cómo se mueven las ondas de luz a través de diferentes medios, como el aire y el agua, y cómo nuestros ojos perciben la luz que resulta de este movimiento.

La luz es un tipo de radiación electromagnética, al igual que las microondas que usamos para cocinar alimentos o los rayos X que usamos para escanear nuestros cuerpos. La luz visible es lo que llamamos la parte del "espectro" electromagnético, similar a una escala musical, que es visible para el ojo humano.

Los colores son en palabras sencillas la forma en que nuestros ojos perciben diferentes tipos de luz dentro de esa parte visible, lo que significa que nuestro espectro de colores es solo una parte de un rango mucho más grande. El sol emite radiación a través de este espectro, desde rayos gamma a través de la luz visible hasta microondas y ondas de radio.

Desde nuestra perspectiva, el color de una ola depende de su longitud de onda, es decir, la distancia entre cada cresta y buzamiento en su forma ondulada. También podemos medir esto en términos de la frecuencia con la que se repite el patrón de onda: Su frecuencia.

El eclipse lunar casi total se llevará a cabo el 19 de noviembre y será el más largo en más de 500 años ((Getty Images/iStockphoto))
El eclipse lunar casi total se llevará a cabo el 19 de noviembre y será el más largo en más de 500 años ((Getty Images/iStockphoto))

El rojo y el naranja tienen la longitud de onda más larga y la frecuencia más lenta, repitiéndose entre 430 y 510 billones de veces por segundo. El azul y el violeta tienen la longitud de onda más corta y la frecuencia más rápida, repitiéndose entre 670 y 750 billones de veces por segundo.

Ésta es la razón por la que los tipos de luz que se encuentran justo fuera de nuestro rango visible se denominan infrarrojos y ultravioleta; el primero significa "debajo del rojo" y se repite por debajo de 300 billones de veces por segundo, mientras que el segundo significa "por encima del violeta" y se repite más de 1,000 billones de veces por segundo.

¿Qué conexión tiene eso con nuestra luna? Bueno, cuando la luna se mueve hacia la sombra de la Tierra, la luz del sol tiene que exprimirse alrededor de los bordes de nuestro planeta para alcanzarlo, viajando a través de una capa larga y densa de nuestra atmósfera.

Durante el viaje, parte de esa luz incide en partículas de gas y se "dispersa" en la atmósfera. Las longitudes de onda cortas son mucho más susceptibles a esto que las longitudes de onda largas, por lo que son los tonos azules los que se dispersan y el rojo el que llega para brillar en la luna.

Por cierto, este efecto de dispersión es la misma razón por la que los atardeceres y los amaneceres son rojos: Cuando el sol se asoma por el borde de la Tierra, sus rayos nos golpean "de lado" a través de la atmósfera y los rayos azules se dispersan. Desde la perspectiva de la luna, un eclipse lunar también es una puesta de sol, el sol se pone detrás de la Tierra.

Esta es también la razón por la que el cielo nos parece azul, ya que los rayos azules y verdes dispersos rebotan en nuestra atmósfera. Cuando miramos hacia el sol mismo, todavía no se han dispersado tantos azules, por lo que el cielo se ve más blanco y el sol se ve amarillento.

Una luna de sangre en Guadalajara, México, el 21 de octubre del 2021 ((EPA/Francisco Guasco))
Una luna de sangre en Guadalajara, México, el 21 de octubre del 2021 ((EPA/Francisco Guasco))

¿Es peligroso mirar la luna de sangre?

Para nada, a menos que seas un hombre lobo. A diferencia de un eclipse solar, que es demasiado brillante para mirarlo de manera directa y debe verse con protección especial para los ojos o mediante su reflejo o sombra, la luna solo refleja los rayos del sol y es seguro mirarla.

Pero parece un poco espeluznante, ¿verdad?

Eso sí, y nuestros antepasados también lo pensaron. Las civilizaciones antiguas atribuían con frecuencia la malicia a la luna de sangre y llevaban a cabo rituales para evitar su influencia maligna.

El Inca se supone creía que un jaguar celestial atacaba y trataba de comerse la luna, por lo que agitaban lanzas y le hacían ruido para ahuyentarlo. O al menos eso afirmaron los colonos españoles, que en realidad no son una fuente inadvertida.

En la antigua Mesopotamia, se pensaba que la luna de sangre representaba un ataque cósmico contra el rey. Como un dictador de hoy en día que usa a imitadores para esquivar el asesinato, colocarían a un rey sustituto antes de tiempo mientras el rey real fingía ser un ciudadano común.

Otros tienen una opinión más amable. Un mito entre la gente de Batammaliba de Togo y Benin dice que los eclipses lunares son una época de conflicto entre el sol y la luna, y que los humanos deben alentar a la pareja a resolver sus diferencias resolviendo nuestras propias disputas en la Tierra.

Otra historia contada por la tribu luiseña de nativos americanos, de lo que hoy es California, es que la luna está enferma y los humanos deben cantar cánticos y oraciones para ayudarla a recuperarse.

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