Empresario habría usado dinero de ayuda COVID-19 para comprar autos de lujo

Jason Meisner, Chicago Tribune
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Un empresario de los suburbios de Chicago está bajo investigación federal por supuestamente obtener de manera fraudulenta más de $1 millón de préstamos de ayuda COVID-19 y usar una gran parte del dinero para comprar una flota de vehículos de lujo, según muestran documentos judiciales recientemente revelados.

En total, Francesco DiStefano, de Addison, Illinois, compró cuatro vehículos de alta gama durante un período de un mes en 2020 usando alrededor de $385,000 en fondos mal habidos, según una declaración jurada de orden de registro del FBI presentada el mes pasado.

Los vehículos incluían un Lamborghini Huracan 2016, un Range Rover Evoque 2020, un Porsche 911 Carrera 2020 y un Maserati Ghibli 2017, alega la declaración jurada de 18 páginas.

Las compras se realizaron desde una cuenta bancaria vinculada al negocio de procesamiento de pagos de DiStefano, DiStefano Enterprises LLC, que tiene licencia en Montana, según la declaración jurada. DiStefano compró varios de los vehículos el mismo día en que se depositaron los fondos de los préstamos de ayuda COVID-19 en la cuenta, según los registros.

Los vehículos fueron incautados el mes pasado por el FBI como parte de la investigación en curso, sin embargo, DiStefano no ha sido acusado. Contactado por teléfono el jueves, DiStefano dijo que las acusaciones de fraude “no eran ciertas”.

“Esos son autos de empresa”, dijo.

El abogado de DiStefano, Michael Goode, dijo que su oficina estaba en medio de una investigación sobre las acusaciones y que “las cosas pueden no ser lo que parecen”.

Un portavoz de la oficina del fiscal de Estados Unidos en Chicago declinó hacer comentarios.

El caso es la última investigación del área de Chicago sobre un presunto fraude derivado de la crisis del COVID-19. La mayoría ha involucrado el Programa de Protección de Cheques de Pago, que fue diseñado para ayudar a las empresas que luchan por realizar pagos de nómina y otros pagos durante la pandemia en curso.

A principios de esta semana, el preparador de impuestos de los suburbios de Chicago, Hadi Isbaih, de 39 años, fue acusado formalmente de cargos que alegaban que recibió sobornos para ayudar a cientos de clientes a falsificar información en solicitudes y obtener millones en préstamos de ayuda relacionados con la pandemia.

Entre otros: la propietaria de un restaurante de Elgin acusada de obtener un préstamo de PPP a pesar de que cerró el restaurante y despidió a todos sus empleados; el propietario de una empresa de tecnología con sede en Evanston acusado de falsificar el papeleo para obtener un préstamo PPP de $441,000; un empresario de los suburbios del sur que supuestamente recibió más de $420,000 a pesar de que su empresa no tenía empleados ni operaciones en curso; y un empresario de North Shore acusado de exagerar ilegalmente los precios de los clientes que buscan comprar máscaras protectoras.

Según la declaración jurada hecha pública este mes, DiStefano solicitó por primera vez un préstamo PPP de $198,000 en mayo de 2020, indicando en el papeleo que su negocio tenía 14 empleados y una nómina mensual promedio de alrededor de $80,000.

De hecho, los registros estatales en Illinois y Montana mostraron que DiStefano no había pagado ningún salario en 2019 o 2020, y estaba cobrando beneficios de desempleo personales que se depositaban en la misma cuenta bancaria, según la declaración jurada.

DiStefano también fue beneficiario de otros dos préstamos PPP otorgados en julio a empresas separadas asociadas con su negocio, West Coast POS y National POS, según el documento judicial.

Ambos préstamos, que se aprobaron con días de diferencia, utilizaron cifras de nómina e ingresos igualmente exageradas, y se completaron y firmaron electrónicamente utilizando una computadora que coincidía con la dirección IP en la casa de DiStefano en Addison, según la declaración jurada.

Aproximadamente $1.2 millones de los préstamos de West Coast POS y National POS se transfirieron luego directamente a la cuenta comercial de DiStefano, según la declaración jurada.

Una de esas transferencias ocurrió el 30 de julio de 2020, el mismo día que DiStefano compró el Lamborghini por $195,000 en el concesionario Bentley Gold Coast en Rush Street, cargando $100,000 a su tarjeta de crédito corporativa y entregando un cheque de caja por $95,000, según la declaración jurada.

Al día siguiente, DiStefano supuestamente compró el Maserati, que había estado alquilando desde 2017, directamente del banco con un cheque de caja de $41,000, según el FBI.

El perfil de LinkedIn de DiStefano indicaba que se graduó de Addison Trail High School y ha sido presidente de DiStefano Enterprises desde 2014. El sitio web de la empresa dice que su objetivo es “simplificar las conexiones que hacen posible el comercio”.

“Todos los días, comerciantes, instituciones financieras y gobiernos de todo el mundo confían en DiStefano Enterprises para ofrecer soluciones simples pero sofisticadas que ayuden a nuestros clientes a prosperar en el cambiante mundo del comercio y aprovechar al máximo cada transacción”, dice el sitio.