Cómo un empleado provocó una investigación federal a Tank Noodle de Chicago

Louisa Chu, Chicago Tribune
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Tomó dos años, tres quejas a agencias municipales, estatales y federales, innumerables llamadas telefónicas y horas ayudando a los investigadores.

Al final, un exempleado de Tank Noodle impulsó una investigación federal que resultó en casi $700,000 en salarios atrasados pagados a 60 empleados del restaurante vietnamita en el vecindario de Uptown. Después de cooperar con los funcionarios y permanecer en el trabajo bajo su consejo, el ex empleado se quedó con un cheque por salarios atrasados por un total de $2,644.81, y muchas preguntas pendientes.

Tank Noodle se ha enfrentado a críticas tras la noticia en los últimos meses sobre los salarios no pagados. Y dado que las condiciones de trabajo de explotación siguen siendo un problema sistémico en la industria de la comida, el exempleado, que pidió el anonimato para sí mismo y su pareja por temor a ser acosados por inmigrantes asiáticos involucrados en una disputa laboral, expresó su preocupación por las trabas que continuamente enfrentaron mientras trataban de obtener ayuda de los funcionarios que los pasaban de una agencia a otra.

“Sólo estoy tratando de obtener algunas respuestas”, dijo el exempleado, quien habló con el Tribune en vietnamita a través de su socio y usa pronombres ellos/ellas. “¿Por qué la ciudad no trabajó con nosotros?”.

Tank Noodle, un pilar de la esquina de la histórica franja de Argyle Street en Uptown, se convirtió en tema de controversia nacional a principios de este año cuando los propietarios y sus familias empleados como gerentes de restaurantes publicaron fotos de ellos mismos en línea para asistir al evento del 6 de enero “Save America” encabezada por el expresidente Donald Trump. Después de las repetidas y falsas afirmaciones de Trump sobre fraude electoral, multitudes irrumpieron en el edificio del Capitolio de Estados Unidos. El restaurante publicó en su página de redes sociales que la familia no participó en la insurrección.

En los meses siguientes, Tank Noodle volvió a aparecer en los titulares cuando las noticias de la investigación federal sobre las acusaciones de salarios no pagados precedieron al anuncio del 9 de abril de que el estado había rescindido su Subvención por Interrupción de Negocios de $150,000.

Los funcionarios estatales solicitaron al restaurante que devolviera el dinero por afirmar falsamente en su solicitud que cumplía con la ley, pero no pagaba los salarios legales. (En caso de que Tank Noodle no devuelva voluntariamente el dinero, el Departamento de Comercio y Oportunidades Económicas podría coordinarse con los fiscales estatales para garantizar su devolución, dijo un portavoz).

El restaurante también recibió casi $400,000 en dos préstamos del Programa de Protección de Cheques de Pago, según datos de la Administración de Pequeñas Empresas a través de ProPublica. Los préstamos federales, que pueden perdonarse si se siguen ciertos requisitos, surgieron de la Ley de Ayuda, Alivio y Seguridad Económica por el Coronavirus (CARES) para ayudar a las empresas a pagar a sus trabajadores en el apogeo de la pandemia de COVID-19.

Los funcionarios federales aún no han dicho si Tank Noodle también deberá devolver ese dinero.

Los propietarios de Tank Noodle, Thu y Thuc Ly, y otros miembros de la familia Ly que trabajan en el restaurante, no devolvieron varios mensajes dejados por teléfono y correo electrónico solicitando comentarios.

Los trabajadores de restaurantes que reciben mal trato o mala paga es un problema sistémico que se extiende desde la comida rápida hasta los establecimientos de alta cocina, tanto en Chicago como a mayor escala.

El verano pasado, mientras las protestas en todo el país buscaban un ajuste de cuentas social, algunos restaurantes de Chicago enfrentaron acusaciones de racismo y abuso, lo que llevó a algunos a cerrar definitivamente.

En 2003, la chef Beverly Kim presentó una demanda por salarios atrasados contra el chef Charlie Trotter, acusando a su restaurante en Lincoln Park de pagar al personal menos de lo que se les debía por las 12 a 14 horas diarias que trabajaban. Trotter, quien murió en 2015, llegó a un acuerdo con Kim en 2005. Ahora es copropietaria de los restaurantes Parachute y Wherewithall, y el año pasado cofundó The Abundance Setting para apoyar a las madres trabajadoras en la industria culinaria.

El Fabulous Freddies Italian Eatery en Bridgeport pagó a 58 trabajadores $339,418 en salarios no pagados y daños en 2017 luego de una investigación del Departamento de Trabajo de EEUU, dijeron las autoridades en ese momento.

Pero el proceso de denunciar a un empleador y llevar a cabo una investigación fue difícil para el exempleado de Tank Noodle, dijeron. Y el pago de los salarios atrasados, especialmente para aquellos que podrían haber perdido años de pagos, puede parecer insuficiente, particularmente porque el proceso federal se basa en el salario mínimo estatal, que es más bajo que el salario mínimo de Chicago.

Después de más de dos años de investigadores municipales, estatales y federales en tres reclamos de salarios atrasados, el ex empleado de Tank Noodle recibió alrededor de $2,600 después de impuestos en pagos atrasados. El empleado compartió una copia de la carta del Departamento de Trabajo de EEUU con el Tribune que detallaba el pago, pero el departamento no lo confirmó de forma independiente, citando una investigación aún abierta.

La experiencia del empleado con Tank Noodle comenzó de manera bastante simple: en noviembre de 2018, sólo estaba buscando trabajo.

“Dijeron que podía empezar a trabajar de inmediato”, dijo el ex empleado a través de su socio sobre los dueños del restaurante. “Dijeron que no pagan el salario mínimo. Eran sólo propinas”.

En ese momento, aceptaron, porque querían trabajar y necesitaban el dinero, y comenzaron a trabajar como meseros.

“Por lo general, en los restaurantes, al final del día, juntan todas las propinas, para que todos puedan ver el dinero y así todos estén conscientes de cuánto gana cada persona”, dijo el exempleado. “Pero en Tank Noodle, simplemente les daría el dinero a los gerentes y ellos lo guardarían. Nunca dejarían que los empleados supieran cuánto dinero se ganó con las propinas ese día”.

La agrupación de propinas es legal en Illinois, pero los empleadores y la gerencia no pueden participar. Los empleadores también deben pagar el salario mínimo por hora para los empleados que reciben propinas, y los investigadores dijeron que Tank Noodle violó ambas reglas, pagando a algunos trabajadores una tarifa diaria fija independientemente de las horas trabajadas y tomando una parte de las propinas combinadas. El exempleado también dijo que trabajaron más horas de las que les pagaron.

“Por lo general, trabajaba 35 horas a la semana, pero cuando salió el cheque de pago, decía que solo trabajaba de 10 a 15 horas”, dijo el ex empleado. “En el cheque de pago, decía que me pagaban el salario mínimo, pero eso no era cierto en absoluto”.

En ese momento, el salario mínimo por hora de la ciudad para los empleados que recibían propinas era de $6.25, pero el salario mínimo por hora del estado para los empleados que recibían propinas era de $4.95.

Cuatro meses después, el entonces empleado presentó una queja salarial ante el estado en abril de 2019, un proceso que eventualmente repetiría dos veces más.

“El investigador estatal recomendó que me quedara (en Tank Noodle) todo el tiempo que pudiera”, dijo el empleado, “porque si usted es un empleado actual, entonces la evidencia es mucho más válida, supongo”.

El Departamento de Trabajo del estado confirmó en abril que recibió la denuncia, pero dijo que en abril de 2019, cuatro meses después del mandato inaugural del gobernador JB Pritzker, la política del departamento era remitir la denuncia a los funcionarios de la ciudad, ya que el estado “no tiene jurisdicción para hacer cumplir el salario mínimo de la ciudad más alto”, dijo un portavoz.

“Esta guía tenía la intención de dirigir al demandante a la agencia que mejor podría ayudar a la persona”, dijo el portavoz.

Después de la remisión al Departamento de Asuntos Comerciales y Protección del Consumidor de Chicago, el estado cerró el caso.

Cuando la ciudad recibió la segunda queja del empleado un mes después, su Departamento de Asuntos Comerciales y Protección al Consumidor realizó una investigación en el lugar. El departamento de la ciudad solo notó que Tank Noodle colocó letreros laborales obligatorios y que la información del empleado “no mostraba que al empleado se le pagara menos del salario mínimo”, lo que la investigación federal luego contradijo.

En ese momento, la ciudad no tenía una Oficina de Normas Laborales y, en cambio, remitió la queja al estado, que según la ciudad estaba mejor equipado para hacer cumplir el robo de salarios a través de la Ley de Cobro y Pago de Salarios de Illinois. Después de asegurarse de que se abriera una queja con el estado, la ciudad cerró el caso.

“Simplemente estaba yendo y viniendo (entre departamentos)”, dijo el exempleado. “Nos sentimos traicionados e indefensos”.

En julio de 2019, después de siete meses en Tank Noodle, el empleado renunció y encontró otro trabajo, a pesar del consejo del investigador estatal.

“¿Quién puede trabajar en una empresa en la que no tiene idea de cuánto te pagarán?”, dijeron.

El exempleado intentó una vez más conseguir ayuda.

“Dijimos que tenemos que presentarlo al gobierno federal”, dijeron. “Así que presenté un reclamo, y fue entonces cuando realmente obtuvimos algo de la ayuda que necesitábamos”.

En enero de 2020, el Departamento de Trabajo de EEUU abrió una investigación y revisó los registros de pago de dos años a partir de enero de 2018.

El exmiembro del personal todavía tenía registros de pago (pequeñas hojas de papel con las horas reales trabajadas que, según dijeron, proporcionaba la gerencia, además de talones de pago con información contradictoria) y se los dio a los investigadores, dijeron. Ellos y su socio ayudaron a los investigadores a ponerse en contacto con más personal de Tank Noodle, ayudando a traducir nombres vietnamitas e identificar a los trabajadores, dijo su socio.

“Muchas personas que trabajaban en ese restaurante eran estudiantes internacionales, por lo que los dueños pensaron que podían explotarlos”, dijo la pareja exempleado. “Y eran personas mayoritariamente vietnamitas las que estaban siendo explotadas”.

Cuando la pandemia golpeó y el consumo en interiores cerró en todo el estado en marzo de 2020, los funcionarios federales aún no habían informado a los propietarios de Tank Noodle de su investigación. El restaurante fue aprobado para su primer préstamo PPP de $163,557 y recibió la subvención estatal para Interrupción de Negocios de $150,000 en septiembre.

El Departamento de Trabajo notificó a los propietarios de Tank Noodle sobre la investigación en octubre.

Un propietario, Thu Ly, visitó al empleado en su nuevo lugar de trabajo y le pidió que no le diera registros de horas ni otra información a los investigadores, dijo el empleado.

“Dije que si el Departamento de Trabajo me pregunta algo, no quiero mentir”, dijo el ex empleado. “Sólo les diré lo que pregunten, porque tengo que ser honesto”.

En diciembre, los propietarios de Tank Noodle firmaron un acuerdo para pagar los salarios atrasados, después de que el Departamento de Trabajo dijera que el restaurante no llevaba registros precisos. El exempleado recibió una carta del departamento en enero, notificándoles que sus salarios adeudados ascendían a $3,917.26, más $6.53 en intereses. Después de impuestos, recibieron $2,644.81.

El 3 de marzo, el Departamento de Trabajo federal anunció que había recuperado $697,295 en salarios atrasados para 60 empleados. Si bien la mayoría de esos trabajadores han recibido sus salarios atrasados al 9 de abril, la División de Horas Salariales del departamento todavía está tratando de localizar a algunos, según un portavoz. A algunos empleados se les deben más de $10,000 a cada uno, dijo el departamento en un comunicado.

“No hay más información disponible ya que el caso aún se considera abierto”, dijo el portavoz.

Dos semanas después, Tank Noodle fue aprobado para su segundo préstamo PPP de $229,008, para un total de $392,565. Los beneficiarios no tienen que reembolsar el préstamo si cumplen con ciertas condiciones, como usar el 60% del dinero para cubrir la nómina, mantener los niveles de empleo y usar otro dinero para costos operativos como el alquiler y los servicios públicos.

Mientras tanto, el estado puede seguir investigando a Tank Noodle.

“Debido a las prácticas pasadas de este empleador, el Departamento del Trabajo de Illinois puede utilizar su autoridad de auditoría aleatoria para revisar los registros de pago y garantizar que la empresa siga cumpliendo con las leyes laborales”, escribió un portavoz del Departamento de Trabajo de Illinois. “Si encontramos deficiencias en una auditoría, podríamos buscar salarios atrasados”.

Desde su investigación original, la política del Departamento de Trabajo de Illinois ha cambiado para investigar más activamente tales casos, dijo el portavoz.

“Ahora es política del departamento proceder con la ejecución de tales quejas, así como coordinar con la ciudad de Chicago (o cualquier otra agencia relevante) para ayudar al denunciante”, dijo el portavoz.

La ciudad también podría abrir una nueva investigación si se presenta otra denuncia, según BACP.

“Sí, estamos agradecidos de haber recibido los salarios atrasados”, dijo el ex empleado. “Estamos decepcionados con la forma en que la ciudad manejó la situación”.

Los empleados pueden presentar una queja ante la División de Normas Laborales Justas del estado en línea o ante la Oficina de Normas Laborales de la ciudad llamando al 311, utilizando la aplicación CHI 311 o completando un formulario en línea. El salario mínimo por hora de la ciudad para los trabajadores que reciben propinas es ahora de $8.10 para los empleadores con cuatro a 20 trabajadores y de $8.40 para los empleadores con 21 o más trabajadores.

lchu@chicagotribune.com