Elusiva criatura que se temía extinta aparece en una oscura caverna de EEUU ¿Qué es?

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Amata Hinkle

Matthew Niemiller estaba buceando en las profundidades de una caverna de Alabama cuando vio algo deslizándose por el suelo debajo de él.

Era una criatura casi transparente con pequeñas tenazas, y pronto Niemiller se dio cuenta de que era una criatura que nadie había visto en 30 años.

“En realidad no esperaba encontrar al cangrejo de río de la Caverna Shelta”, dijo Niemiller de la excursión de mayo de 2019.

“Después de dos décadas de avistamientos confirmados y la drástica disminución de otro tipo de vida acuática en la Caverna Shelta, algunos pensaban, incluyéndome a mí mismo, de que esta especie de cangrejo de río estaba extinta”, dijo Niemiller, profesor asistente de Ciencias Biológicas de la Universidad de Alabama en Huntsville, en un comunicado de la escuela.

La última vez que se reportó un avistamiento de un cangrejo de río en la Caverna Shelta fue en 1988, de acuerdo con el comunicado donde se documenta los nuevos hallazgos del equipo de científicos.

Solo hay un lugar en todo el mundo donde los investigadores pueden ver a estas criaturas: una caverna de 2,500 pies de profundidad que queda debajo de la Sociedad Nacional de Espeleología (NSS) en Huntsville, según el comunicado.

El diverso ecosistema de la caverna colapsó en los años 70 después que se colocó una cerca para mantener alejadas a las personas, ya que, entre otras cosas, podrían causar contaminación, se dice en el comunicado. Otras criaturas que se hallaron con anterioridad en la caverna, como el camarón de la Caverna Alabama y la salamandra de la Caverna Tennessee, no se han vuelto a ver en el área.

El científico John Cooper que trabajaba en la NSS, identificó formalmente a la criatura por primera vez en 1977. Unos 115 cangrejos de río de la Caverna Shelta se han reportado entre 1963 y 1975 antes de que los avistamientos disminuyeran de forma drástica, apuntó Niemiller.

Un cangrejo de río más se encontró en 1988 y cualquier evidencia de las criaturas desapareció hasta mayo de 2019, cuando Niemiller detectó una hembra de apenas una pulgada de tamaño en la expedición de buceo de su equipo y luego la soltó a las profundidades.

El avistamiento más reciente de un cangrejo de río en la Caverna Shelta fue reportado por uno de los estudiantes de Niemiller en 2020 cuando el equipo regresaba a la superficie.

“Ya me había alejado del área y no vi al cangrejo de río”, dijo Niemiller. “¡Por suerte lo vieron otros!”, agregó.

Comoquiera que la investigación sobre el cangrejo de río tiene limitaciones, Niemiller señaló que es difícil determinar si esta especie de cangrejo de río vive solo en la Caverna Shelta, o si vive también en otras áreas subterráneas donde los investigadores no pueden llegar con facilidad.

El cangrejo de río puede servir como un buen indicador de salud ambiental, al igual que ocurre con los canarios en una mina de carbón, sentenció Niemiller, toda vez que la calidad del agua subterránea y la urbanización en Huntsville podrían impactar el ecosistema de la Caverna Shelta en el futuro.

Traducción de Jorge Posada

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