El inquietante hallazgo de frascos rotulados “viruela” en un laboratorio de Pennsylvania

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Un misterio punzante ronda al hallazgo de varios frascos cuyo contenido, de ser cierta la etiqueta que portan, podría representar una amenaza mortífera.

El Centro de Control y Prevención de Enfermedades (CDC) reportó que en una instalación dedicada a la investigación de vacunas en Pennsylvania fueron hallados varios frascos (o, quizá, ampolletas) rotuladas con la etiqueta “viruela”.

Una imagen al microscopio del cirus de virus de la viruela, tomada en 1975. (Fred Murphy/CDC via AP)
Una imagen al microscopio del cirus de virus de la viruela, tomada en 1975. (Fred Murphy/CDC via AP)

“Los frascos congelados etiquetados ‘Smallpox’ (Viruela) fueron descubiertos de forma incidental por un trabajador de laboratorio mientras limpiaba un congelador en una instalación que realiza investigación sobre vacunas en Pennsylvania”, reportó el CDC en un comunicado reproducido por la televisora CNN.

Tanto el CDC como el FBI investigan y se ha señalado que “no hay indicación de que alguien haya sido expuesto a la pequeña cantidad de frascos congelados… El trabajador del laboratorio que descubrió los frascos usaba guantes y mascarilla facial”.

El hallazgo fue realizado, de acuerdo con el periódico USA Today, en una instalación de la farmacéutica Merck cerca de Filadelfia y se trataría de 15 frascos: cinco de ellos eran los rotulados ‘Viruela’ y los otros 10 tenían la etiqueta “Vaccinia” (el llamado virus vacuna, o viruela bovina, que fue clave en el desarrollo de la vacuna contra la viruela).

No es claro aún cuándo o cómo llegaron esos frascos a esa instalación, ni tampoco quién autorizó que se almacenaran allí. Podrían tratarse de muestras antiguas, de tiempos previos a la erradicación, declarada en 1980, del virus de la viruela, pero no se ha informado al respecto, ni tampoco se sabe si se trata de muestras viables del patógeno.

En la actualidad, según fuentes citadas por Live Science, solo dos laboratorios en el mundo están autorizados para almacenar muestras del virus de la viruela: uno del CDC en Atlanta, Estados Unidos, y otro un laboratorio estatal ruso en la remota localidad siberiana de Kolstovo.

No es, con todo, la primera vez que muestras de ese virus son halladas en instalaciones distintas a las del CDC en Atlanta y a la rusa en Kolstovo.

Un frasco con dosis de la vacuna contra la viruela en el Centro Médico Militar Walter Reed, en Washington DC. (Reuters)
Un frasco con dosis de la vacuna contra la viruela en el Centro Médico Militar Walter Reed, en Washington DC. (Reuters)

Por ejemplo, en 2014 fueron halladas seis muestras del virus de la viruela en un almacén de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos en Maryland. Ese almacén no había sido usado en años y el CDC identificó que al menos dos de las muestras del virus eran viables, de acuerdo con un reporte entonces publicado por CNN .

Existe un debate sobre si se deben destruir todas las muestras que quedan del virus de la viruela, para evitar de tajo la posibilidad de un resurgimiento de la enfermedad, pero también se considera que esas muestran serían clave para combatir la viruela en caso de que se diera un nuevo brote o un incidente de bioterrorismo, algo importante dadas las crecientes capacidades de manipulación genética.

La viruela, que mató a millones durante milenios, fue declarada erradicada a escala global en 1980 y el último caso natural se registró en 1977 en África, tras una intensa campaña mundial de vacunación. En Estados Unidos, indica el CDC, la vacunación contra la viruela se suspendió en 1972 luego de declararse erradicado el virus en el país, por lo que gran parte de la población actual nunca ha sido inmunizada contra la enfermedad.

Según CNN, aún se aplica la vacuna contra la viruela a personal militar y a algunos investigadores, y el gobierno estadounidense contaría con suficientes dosis de la vacuna en caso de que se registrara un brote. Y si bien, de acuerdo con el CDC, vacunas de refuerzo cada 3 o 5 años podrían ser necesarias para personas que requieren “protección de larga duración”, estudios han identificado que la vacunación contra la viruela en gran medida provee a las personas inmunización de por vida.

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