Director ejecutivo de Southwest contrae covid después de demeritar el uso de cubrebocas en vuelos

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El director ejecutivo de Southwest Airlines, Gary Kelly, dio positivo por covid-19 después de restar importancia a la idea de que se requieran cubrebocas en los vuelos.

Kelly testificó frente al Congreso el miércoles donde él y otros jefes de aerolíneas se presentaron sin cubrebocas. Apareció frente a los legisladores junto con los directores ejecutivos de American y United Airlines, así como el director de operaciones de Delta Air Lines y el presidente del sindicato de asistentes de vuelo más grande de los EE.UU.

Hablaron durante más de tres horas en una audiencia del Comité de Comercio del Senado acerca de los US$54.000 millones que las aerolíneas recibieron en apoyo a sus nóminas en reacción a la disminución de los viajes aéreos durante la pandemia.

“Aunque dio negativo varias veces antes de la audiencia del Comité de Comercio del Senado, Gary dio positivo a covid-19 después de regresar a casa, experimentó síntomas leves y se hizo una prueba de PCR”, dijo un portavoz a The Independent. “Gary está bien y en estos momentos descansa en casa, tiene un esquema de vacunación completo y recibió la vacuna de refuerzo este mismo año. Los síntomas de Gary continúan siendo leves y cada día se acerca a una recuperación completa”.

John Laughter, director de operaciones de Delta, se sentó a dos lugares de Kelly durante la audiencia del miércoles, pero dio negativo para covid-19 tanto el jueves como el viernes.

“Continuará sometiéndose a pruebas y tomará otras precauciones según sea necesario”, dijo Delta en un comunicado.

En un principio, American y United Airlines no comentaron acerca de la prueba positiva de Kelly. Los senadores del comité de comercio investigaron a los jefes de las aerolíneas al respecto del 5G, interrupciones en los viajes aéreos, la lucha de las aerolíneas para contratar personal, así como los mandatos de vacunas y cubrebocas.

De izquierda a derecha, Doug Parker, Gary Kelly, y Scott Kirby testifican ante el Comité de Comercio del Senado (AP)
De izquierda a derecha, Doug Parker, Gary Kelly, y Scott Kirby testifican ante el Comité de Comercio del Senado (AP)

El senador republicano de Mississippi Roger Wicker preguntó a los jefes de las aerolíneas si podían predecir cuándo los viajeros no necesitarían usar cubrebocas en los aviones.

En respuesta, Kelly, que se espera que deje su trabajo para el próximo año, impulsó los sistemas de filtración y circulación de aire en los aviones.

“Creo que el argumento de que los cubrebocas no agregan mucho o nada en el entorno de la cabina de aire es muy sólido”, dijo. “Es muy seguro, de muy alta calidad en comparación con cualquier otro entorno de ambiente cerrado”.

El director ejecutivo de American Airlines, Doug Parker, dijo “Estoy de acuerdo” cuando Kelly terminó de hablar, pero la aerolínea emitió una aclaración el jueves, donde dijo que tenía la intención de estar de acuerdo con “los comentarios hechos por otros testigos sobre la alta calidad del aire de la cabina de la aeronave, y no pretendía poner en duda la necesidad de cubrebocas en los aviones”.

Parker dijo más tarde en una declaración en Instagram que su compañía apoya el mandato de los cubrebocas y que durante la audiencia, “debí haber sido más claro en mi respuesta a una pregunta que ha llevado a una tergiversación de la posición de American sobre el mandato de los cubrebocas”.

Si bien los viajes aéreos disminuyeron durante la pandemia, la demanda ha aumentado desde entonces y los líderes de las aerolíneas dijeron que esperaban un período ocupado durante las vacaciones de Navidad.

Según Reuters, la presidenta de la Asociación de Auxiliares de Vuelo-CWA, Sara Nelson, expresó que Kelly le dijo que había dado positivo en la prueba de covid “justo cuando regresaba al trabajo después de recibir la vacuna de refuerzo. Sigo los protocolos de los CDC y me haré pruebas varias veces dentro del período recomendado de 5 a 7 días, y antes de viajar con mi familia durante las vacaciones”.

En un mensaje al personal de Southwest que luego fue compartido con The Independent, Kelly dijo que “enfatizó que todos nuestros aviones están equipados con filtros HEPA que eliminan al menos el 99,97 por ciento de las partículas en el aire, y crean un entorno protector antes de la capa adicional del uso de las mascarillas” durante la audiencia del comité.

Agregó que durante la audiencia “confundió a algunos con una respuesta corta a una pregunta sobre los cubrebocas. Entonces, para ser claros, Southwest y yo, y junto con Airlines for America, estamos todos alineados y apoyamos el mandato federal actual de cubrebocas en los aeropuertos y aviones. No hay ningún esfuerzo para cambiarlo antes de que expire”.

“Southwest adoptó un mandato del uso de cubrebocas a bordo el año pasado, mucho antes de que el gobierno federal lo requiriera. La mayoría de nuestros empleados y clientes han sentido que ha sido una capa importante de protección, y de verdad estoy de acuerdo con eso”, agregó. "Así que confiaremos en los consejos de nuestros expertos médicos con respecto a la necesidad de cubrebocas”.

La administración Biden extendió los mandatos de cubrebocas en aviones y otros modos de transporte a principios de este mes, hasta el 18 de marzo.

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