Aún se desconoce qué tan mortífero es el nuevo coronavirus

LAURAN NEERGAARD
Bruce Aylward, médico al frente del equipo de la OMS en una misión en China para analizar el coronavirus que provoca la enfermedad COVID-19, habla con los medios sobre este problema a su regreso de China, durante una conferencia de prensa en la sede de la OMS en Ginebra, Suiza, el martes 25 de febrero de 2020. (Salvatore Di Nolfi/Keystone vía AP)

WASHINGTON (AP) — Los científicos aún no pueden determinar qué tan letal es el nuevo virus que se está propagando por el mundo y, en un giro aún más misterioso, su tasa de mortalidad difiere incluso dentro de China.

Mientras que las infecciones del virus que causa la enfermedad COVID-19 van surgiendo en otros países, incluso una tasa baja de fallecimientos puede representar muchas víctimas a la larga, y resulta crucial comprender por qué un lugar presenta un mejor escenario que otro.

“Uno podría tener malos resultados con esto en un principio, hasta que encuentra la forma de manejarlo realmente”, advirtió el martes el doctor Bruce Aylward, el enviado de la Organización Mundial de la Salud (OMS) que encabezó a un equipo de científicos que acaba de regresar a Ginebra desde China.

___

¿QUÉ SABEMOS SOBRE LA TASA DE MORTALIDAD?

En Wuhan, ciudad del centro de China donde fue detectado el nuevo coronavirus por primera vez, entre 2% y 4% de los pacientes han muerto, de acuerdo con la OMS. Sin embargo, en el resto del país la tasa de fatalidades es sorprendentemente menor, de 0,7%.

Nada difiere respecto al virus entre un lugar y otro. Más bien, la cepa nunca antes vista del coronavirus azotó a Wuhan más rápido _antes que alguien supiera qué era la enfermedad_ y abrumó los servicios médicos. Como suele ocurrir al principio de un brote, los primeros pacientes enfermaron gravemente antes de buscar atención, detalló Aylward.

Para cuando la gente empezó a enfermarse en otras partes de China, las autoridades pudieron detectar mejor los casos leves, lo que significa que había más infecciones detectadas por cada muerte reportada.

Y si bien no existe un tratamiento específico para el coronavirus, una pronta atención médica puede ser de ayuda. En China, el tiempo transcurrido entre la aparición de los primeros síntomas y la hospitalización del paciente pasó de aproximadamente 15 días en las etapas iniciales del brote a cerca de tres días en fechas recientes.

Aun así, Aylward se mostró frustrado ante la gente que afirma “'Oh, la tasa de mortalidad no es tan mala porque hay muchos más casos leves'. Lo siento, sigue muriendo el mismo número de personas que antes”.

___

¿QUÉ HAY SOBRE LAS MUERTES FUERA DE CHINA?

Hasta la semana pasada, la mayoría de las personas diagnosticadas fuera de China se habían contagiado durante un viaje a ese país.

Quienes viajan suelen ser más sanos y por ello podrían tener mayor capacidad de recuperarse, subrayó Lauren Sauer, especialista en brotes infecciosos de la Universidad Johns Hopkins. Y los países empezaron a someter a revisiones a los viajeros que regresaban, detectando infecciones mucho antes en lugares donde el sistema médico no estaba saturado.

Ahora eso está cambiando, con grupos de casos en Japón, Italia e Irán, y una creciente cifra de muertes fuera de China.

Aylward señaló que las autoridades deberían tener cautela ante las tasas de muertes “artificialmente altas” al principio: Algunos de esos países probablemente estén atendiendo primero a los pacientes más enfermos y dejando a un lado los casos leves, justo como sucedió en Wuhan.

___

¿CÓMO SE COMPARA LA ENFERMEDAD COVID-19 CON OTROS PADECIMIENTOS?

Un pariente de este nuevo virus causó el brote mucho más mortífero del síndrome respiratorio agudo severo (SARS) en 2003, y cerca de 10% de los pacientes murieron.

La gripe es una familia de virus diferente, y algunas cepas son más letales que otras. En promedio, la tasa de mortalidad por gripe estacional es de aproximadamente 0,1%, aseveró el doctor Anthony Fauci, de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos.

Eso es mucho más bajo que lo que se ha calculado hasta ahora para la COVID-19. Pero millones de personas se enferman de gripe anualmente alrededor del mundo, lo que genera una cifra de muertes anual de cientos de miles.

___

¿QUIÉNES SE ENCUENTRAN EN MAYOR RIESGO ANTE LA COVID-19?

Personas de edad avanzada, especialmente aquellos con enfermedades crónicas como las del corazón o pulmonares, son quienes corren más riesgo.

Entre los jóvenes, las muertes son poco comunes, dijo Aylward. Pero se han dado a conocer fallecimientos entre jóvenes, como el del médico de 34 años en China que fue reprendido por las autoridades comunistas por ser uno de los primeros en encender las alarmas sobre el virus sólo para luego contagiarse y morir.

En China, 80% de los pacientes se encuentran levemente enfermos cuando les es detectado el virus, en comparación con 13% que de antemano se hallan gravemente enfermos. Si bien los más enfermos corren más riesgo de morir, Aylward explicó que una fracción de quienes se encuentran levemente enfermos llegan a fallecer, por razones aún desconocidas.

Sin embargo, la OMS indica que los pacientes con casos leves se recuperan en un promedio cercano a dos semanas, mientras que los que están más graves pueden requerir de tres a seis semanas.

___

El Departamento de Salud y Ciencia de The Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. La AP es la única responsable de todo el contenido.