Un Arsenal más fuerte encaja un subcampeonato todavía más cruel

El entrenador Mikel Arteta (izquierda) y el mediocampista Declan Rice (derecha) después del partido ganado por el Arsenal ante el Everton, que no sirvió para evitar el título del Manchester City en la Premier League. En Londres, el 19 de mayo de 2024 (Adrian DENNIS)
El entrenador Mikel Arteta (izquierda) y el mediocampista Declan Rice (derecha) después del partido ganado por el Arsenal ante el Everton, que no sirvió para evitar el título del Manchester City en la Premier League. En Londres, el 19 de mayo de 2024 (Adrian DENNIS)

El Arsenal rozó el título de la Premier League, con la mejor defensa del campeonato, un récord interno de victorias y tratando hasta al final de tú a tú al Manchester City. Las semillas de esperanza, plantadas por Mikel Arteta, pueden amortiguar el dolor por este nuevo subcampeonato.

En 2022-2023, los 'Gunners' fueron líderes durante 248 días antes de conceder terreno a partir de mediados de abril, con tres victorias en los últimos nueve partidos.

En 2024, el club del norte de Londres desató su faceta más goleadora, con 54 goles en 18 partidos, cerró la defensa, encajando solo 8 tantos, y tan solo se dejó 4 de 54 puntos posibles contra Manchester City (0-0) y Aston Villa (derrota 2-0).

Al final, el Arsenal terminó la temporada con 89 puntos, cinco más que la temporada pasada, pero de nuevo por detrás del City. La diferencia de cinco puntos con el líder en 2023 se ha reducido a dos un año más tarde.

Quizás lo más duro es haber sido superados en la tabla en la última semana de campeonato por los 'Citizens', que se impusieron el martes en un partido aplazado al Tottenham (2-0), rival histórico del Arsenal.

Pero el campeonato no se perdió en ese momento, sino más bien en diciembre, cuando los 'Gunners' encajaron tres de sus cinco derrotas en Premier League.

Pese a ese duro golpe, lograron establecer un nuevo récord de victorias del club en una temporada, con 28, dos más que los 'Invencibles' de Arsene Wenger en 2004, último equipo del Arsenal en proclamarse campeón.

- La metáfora del olivo -

Mikel Arteta no logró dar al Arsenal el título que sus aficionados esperan desde hace veinte años, pero el progreso desde su llegada, en diciembre de 2019, invita al optimismo.

Tras clasificar octavos dos años consecutivos y quintos en 2022, los 'Gunners' se han asentado en la parte alta de la tabla de la Premier League, con un juego que ha ilusionado de nuevo al Emirates Stadium, con jugadores como Bukayo Saka, canterano del club (22 años) y Martin Odegaard, capitán (25 años).

Los grandes fichajes de mediados del año pasado, Declan Rice y Kai Havertz, han justificado la ambiciosa apuesta de futuro de los propietarios estadounidenses, con los que Arteta parece estar en la misma página.

El vasco, de 42 años, tan pasional como táctico, comienza a recolectar los frutos de su trabajo. En cualquier caso, ha revivido a un equipo perdido en la tabla desde hacia mucho tiempo.

En el centro de entrenamiento de Colney, plantó un olivo cerca de su oficina. Las raíces del árbol representan a los entrenadores y al 'staff', mientras que las ramas y los frutos simbolizan los jugadores.

"Planté ese árbol y dije: 'Es mi regalo. Ahora vosotros tenéis que cuidarlo. Es algo vivo, no podéis dejarlo morir'", contó recientemente a la BBC. "Estará aquí todos los días. Tenéis que mirarlo y vosotros sois responsables".

Puede que tras un cuarto título consecutivo, el Manchester City parezca intocable, pero Arteta ha logrado convertir al Arsenal en su rival más amenazador, tomando el relevo del Liverpool

Arteta, exentrenador adjunto de Pep Guardiola, ha dado incluso una lección esta temporada a su mentor, con grandes actuaciones contra el City en la ida (1-0, primera victoria en Premier League desde 2015) y en la vuelta (0-0, un solo disparo a puerta concedido).

De manera gobal, su equipo ha sido muy sólido contra los otros clubes de la parte alta de la tabla, y termina invicto contra el resto del 'Big Six': Liverpool (1-1, 3-1), Manchester United (3-1, 1-0), Chelsea (2-2, 5-0) et Tottenham (2-2, 3-2).

El olivo ya ha crecido y habrá que verificar la temporada que viene si puede, por fin, sobrepasar al City.

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