Demócratas tienen una nueva razón para preocuparse de que Florida se les escape

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Los grupos liberales de base en la Florida están reduciendo su personal y sus esfuerzos de divulgación entre los electores debido a la reticencia cada vez mayor de los electores de los donantes de fuera del estado a gastar dinero en el estado, dicen los principales estrategas progresistas.

Si el retroceso financiero continúa, advierten, esto amenaza no solo a las posibilidades del partido en las elecciones intermedias de este año, sino también al lugar de la Florida como campo de batalla de primer nivel en las elecciones presidenciales de 2024.

“Hay un debate”, dijo Greg Speed, presidente del grupo nacional de organización progresista America Votes. “Y algunos piensan que, debido al tamaño de la Florida y a las recientes decepciones, deberíamos mover los recursos y centrarnos en otra parte”.

America Votes, que ha ayudado a organizar a los votantes en el estado desde 2007, es uno de los grupos que está reduciendo su huella, planeando abandonar un esfuerzo de organización a nivel estatal en favor de uno centrado en la región. Después de años de “inversión masiva” en operaciones de participación, dijo Speed, el esfuerzo de este año “se perfila como más centrado en la región y probablemente más pequeño en general”.

Otros grupos en el estado están pasando apuros para contratar y retener al personal porque la falta de interés de los donantes nacionales ha revuelto los presupuestos, dijo Raymond Paultre, director ejecutivo de Florida Alliance, una red de donantes progresistas.

Paultre dice que, en las conversaciones, muchos donantes nacionales son francos acerca de su pesimismo en torno a la política del estado y su falta de interés en invertir.

“Te dirán que no estamos en el mapa”, dijo. “Te dirán: ‘No están en nuestro mapa’. No es demasiado complicado”.

Las preocupaciones sobre la competitividad de los demócratas en la Florida se han enconado en la izquierda desde la victoria del expresidente Donald Trump aquí en 2016. Pero los estrategas liberales dicen que, si bien no es demasiado tarde para cambiar las cosas, lo que están viendo ahora les hace preocuparse de que la Florida esté entrando en una nueva y peligrosa fase, en la que el fracaso de las elecciones pasadas agote los recursos para las contiendas futuras y haga que ganar sea aún más difícil, empujando al partido a una especie de espiral letal aquí que pudiera convertir a un antiguo estado indeciso en uno que los republicanos dominen durante una generación.

“A menudo se siente como una profecía que se hizo realidad que haya ansiedad y reticencia a invertir en la Florida porque es grande y compleja”, dijo Andrea Mercado, directora ejecutiva de Florida Rising, una organización progresista que aboga por el progreso económico y la justicia racial.

“Creo que la derecha quiere que se crea que la Florida no la pueden ganar los demócratas porque no tienen camino sin la Florida”, dijo.

¿El campo de batalla definitivo?

La Florida es famosa por estar en el centro de la política del país desde el 2000, cuando un polémico recuento de varias semanas entre Al Gore y George W. Bush terminó con la victoria del gobernador de Texas por solo 537 votos.

Desde entonces, ha sido sede de algunas de las contiendas federales y estatales más reñidas del país, en las que el candidato ganador suele imponerse por una mínima porción de los votos. El tamaño y la población única del estado también lo han convertido en un imán para la atención y el dinero nacionales, y ha sido uno de los principales objetivos de casi todas las campañas presidenciales recientes.

Pero una serie de recientes y sorprendentes derrotas, incluyendo los triunfos dobles de Trump en 2016 y 2020 y el éxito del senador Rick Scott y el gobernador Ron DeSantis en las elecciones intermedias de 2018, han cambiado la percepción del estado, reconocen los estrategas del partido. Los demócratas perdieron la última contienda presidencial aquí a pesar de una inversión tardía de $100 millones del ex alcalde de Nueva York Michael Bloomberg, concentrada en gran parte en anuncios de televisión.

Mientras tanto, el sur de la Florida, donde los demócratas deben hacerlo bien para ganar las contiendas estatales, se inclinó fuertemente hacia Trump en 2020, pues el ex presidente mejoró sus márgenes con respecto a 2016 en el Condado Miami-Dade, de mayoría hispana, por más de 200,000 votos.

Y a pesar de lanzar varios esfuerzos de alto perfil para la inscripción de votantes en los últimos años, los demócratas de la Florida no han podido estar a la altura de la máquina de registro de votantes de los republicanos en todo el estado. El año pasado, los republicanos superaron a los demócratas por primera vez en la historia de la Florida, y ahora tienen más 100,000 republicanos inscritos que los demócratas, según datos de la División de Elecciones de la Florida hasta finales de marzo.

Ahora, el estado a menudo puede parecer más una vidriera para los políticos republicanos como Scott o DeSantis, de quienes algunos alegan que están más preocupados por ganarse a los votantes del Partido Republicano a nivel nacional que por impresionar a los votantes moderados en su estado porque piensan que tienen poco que temer de los demócratas.

“El 2016 fue brutal para toda la comunidad demócrata”, dijo Steve Schale, un antiguo estratega en el estado. “Se gastó mucho dinero en la Florida, hubo mucho optimismo de que la Florida iba a funcionar, y no fue así. Luego hubo mucho bombo alrededor de [el candidato demócrata a gobernador de 2018, Andrew] Gillum”.

“Así que cuando esas dos cosas salieron como sucedió, y con la forma en que resultó 2020, entiendo que la gente mire a la Florida con gran escepticismo”, agregó Schale.

Marcus Dixon, director ejecutivo del Partido Demócrata de la Florida, se opuso a las afirmaciones de que la Florida se está volviendo irrelevante para los progresistas.

“La Florida sigue en juego porque ganar aquí cortaría toda vía razonable para que los republicanos ganen la Presidencia. No podemos confiar solo en duplicar las victorias por margen estrecho en otros estados”, dijo Dixon en un comunicado. “Tenemos grandes candidatos postulándose en 2022 que están más alineados con las necesidades e intereses de los votantes de la Florida y seguimos construyendo la vigorosa operación terrestre que no tuvimos en 2020”.

Dixon añadió que “todos están en la mesa”, incluyendo el Comité Nacional Demócrata, el Comité de Campaña Senatorial Demócrata, la Asociación de Gobernadores Demócratas y el Comité de Campaña del Congreso Demócrata.

Sin embargo, el pesimismo se extiende a la lista de contiendas en el estado en 2022, donde por primera vez en décadas, el estado se siente como una idea tardía.

DeSantis es un fuerte favorito para ganar la reelección contra cualquier candidato demócrata que surja de las primarias. En las contiendas para la Cámara de Representantes, el partido no ha logrado reclutar candidatos de alto nivel para enfrentarse a los republicanos en dos competitivos escaños del sur de la Florida que fueron volteados por los republicanos por alrededor del 3% de los votos.

Los demócratas tampoco ven con buenos ojos las posibilidades de la congresista Val Demings de desbancar al senador republicano Marco Rubio.

Muchos describen a la congresista del área de Orlando —cuya prodigiosa recaudación de fondos y experiencia en la aplicación de la ley ha impresionado a los demócratas nacionales— como el único punto brillante para el partido este año. Pero su candidatura llega en un año en el que los demócratas de todo el país ya se están preparando para unas elecciones difíciles, en un entorno político que se ha vuelto a favor del Partido Republicano en medio de los bajos índices de aprobación del presidente Joe Biden.

Junto con el propio giro hacia la derecha de la Florida durante la era de Trump, esto es suficiente para convencer a muchos donantes de que es mejor invertir dinero en otros estados.

Un organizador liberal del estado, al que se le concedió el anonimato para que hablara con franqueza, estimó que atraer el interés de los donantes nacionales en la Florida era un 25% más difícil de lo que había sido en ciclos anteriores, en gran parte como resultado del cambio de percepción.

“Siempre tiendes a retirarte cuando crees que vas a perder”, dijo John Morgan, un ex demócrata del centro de la Florida convertido en donante independiente. “No hay mucho dinero para repartir. Y cuando lees las hojas de té, no se ve bien para la Florida, para los demócratas”.

En privado, los estrategas del partido son aún más pesimistas sobre el estado, comparándolo con antiguos campos de batalla del Medio Oeste, como Iowa u Ohio, que han virado tan decisivamente hacia el Partido Republicano en la última década que los demócratas luchan incluso por competir a nivel estatal allí.

En una entrevista, un estratega demócrata nacional marcó una lista de más de una docena de estados que eran más prioritarios en este ciclo electoral que la Florida, mientras que otros operadores dicen estar de acuerdo en que el partido debería centrarse en nuevos campos de batalla como Arizona y Georgia.

“Los demócratas se sienten colectivamente un poco como Charlie con el football con el estado de la Florida”, dijo Tyler Law, un estratega demócrata nacional. “Se necesita una enorme cantidad de recursos y un profundo conocimiento de las culturas políticas únicas y variadas del estado para tener éxito allí”.

Demócratas preocupados por las intermedias

El escepticismo de los donantes nacionales no ha impedido que Demings establezca sus propios récords de recaudación de fondos, ya que ha conseguido más de $30 millones para su campaña para el Senado, con $13 millones en mano, gracias sobre todo a pequeños donantes.

Pero mientras que la recaudación de fondos de los candidatos puede financiar muchos tipos de actividades relacionadas con las elecciones, como los anuncios de televisión o los esfuerzos de divulgación entre los votantes en el terreno, grupos como America Votes y las organizaciones financiadas por Florida Alliance a menudo hacen un trabajo de organización a largo plazo que las campañas de meses de duración no pueden hacer.

Sin esos esfuerzos, los republicanos sabrán que los demócratas están a punto de conceder el estado, dicen los estrategas.

“Permite a los republicanos saber que estamos en la hora del almuerzo”, dijo Paultre. “El apoyo aéreo no va a llegar. Y vamos a bombardearlos”.

Paultre y Speed dicen que sus grupos seguirán teniendo una fuerte presencia en el terreno este año, incluyendo el registro de nuevos votantes. Pero otros esfuerzos de difusión entre los votantes que se dan por descontados desde hace tiempo podrían no materializarse.

“En 2022 puede ser muy difícil organizar y tocar puertas en las partes de más rápido crecimiento del corredor I-4, como el Condado Polk, porque tendríamos que centrar los recursos limitados en el territorio central de Orlando y Tampa”, dijo Speed.

Y algunos grupos de base, dijo Paultre, han visto revolverse sus presupuestos debido a la preocupación por el dinero, lo que les obligó a retrasar la dotación de personal o incluso, en algunos casos, al despido de empleados.

“Ha habido que despedir gente”, dijo. “Las organizaciones han tenido que reducirse. No podemos contratar”.

Paultre expresó su frustración por el hecho de que, en su opinión, las conversaciones entre los donantes nacionales están empezando a extenderse incluso a la base de donantes demócratas del estado, algunos de los cuales podrían estar entusiasmados con una contienda local, pero se encuentran con que se les convence después de una ronda de conversaciones sobre la desesperanza de la política del estado.

Muchas de las personas que ofrecen esas evaluaciones no han hecho de manera suficiente su tarea, dijo.

“Todos deben tener una opinión sobre la Florida, y la mayoría de la gente no debería tenerla”, dijo Paultre.

Los estrategas veteranos del partido señalan que ya se han enfrentado a este tipo de pesimismo sobre la Florida. Ya en 2004, Bush ganó el estado por cinco puntos –más que el margen de victoria de Trump en 2020– y muchos demócratas nacionales comenzaron a descartarlo como un verdadero campo de batalla.

Cuatro años más tarde, Obama ganó la Florida, antes de volver a ganarla en 2012.

“La cuestión es que no es que Trump haya ganado la Florida por 3 millones de votos”, dijo Schale. “Lo ganó por 3.5 puntos”.

Schale y otros estrategas demócratas protestan de que, a pesar de los resultados recientes, gran parte del escepticismo sobre el estado es, por lo demás, injustificado, lo que Mercado achaca a una “narrativa emocional” desvinculada de los datos. La población del estado sigue diversificándose rápidamente, afirman, y las zonas ricas en votos, como el Condado Duval, han tendido hacia el partido en las últimas elecciones.

Y añaden que el partido no puede ser serio a la hora de afrontar su problema a nivel nacional con los electores latinos y, al mismo tiempo, ignorar un estado como la Florida. En las elecciones de 2020, Trump obtuvo más apoyo de los votantes latinos en todo el país que en 2016, incluso en lugares como el Condado Miami-Dade y el Valle del Río Grande en Texas, aunque le fue peor en general.

“No puedes preocuparte por los votantes latinos y no financiar en la Florida”, dijo Mercado.

Los demócratas también se apresuran a señalar que, aun cuando es una decepción, perder el estado en 2020 no significó necesariamente que el partido cometiera un fracaso estratégico al intentar ganarlo. Gastar dinero aquí obligó a Trump y al Partido Republicano a hacer sus propias inversiones, fondos que de otro modo se habrían gastado en campos de batalla que perdió, como Michigan y Pensilvania.

En un momento en el que los candidatos pulverizan rutinariamente los récords de recaudación de fondos, y con 30 votos electorales en juego, abandonar el estado podría no tener sentido incluso si las posibilidades de victoria del partido aquí son escasas.

“Dada la situación de recursos en la que se encuentran ahora, cuando no están confinados por los límites de la financiación federal, es difícil imaginar porqué se quitaría a la Florida de la lista”, dijo el estratega demócrata Bob Shrum, ex asesor de las campañas presidenciales de Al Gore y John Kerry.

Pero si el partido quiere tener una oportunidad de victoria en 2024, los estrategas dicen que los donantes nacionales no pueden retirarse del estado. La falta de inversión en la Florida durante la última década ya ha permitido ganar a republicanos como DeSantis, argumentan, y la única manera de frenar las victorias del Partido Republicano a largo plazo es comenzar a gastar dinero ahora.

“La gente me pregunta todo el tiempo: ‘¿Qué vamos a hacer con DeSantis?’”, dijo Paultre. “Invierta en una ... máquina del tiempo, retroceda 10 años y construya el tipo de infraestructura progresista que impida a Ron DeSantis hacer lo que está haciendo”.

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