Los delitos de una mujer la Florida y el abuso de trabajadores por su empleador

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Roberto Koltun/rkoltun@miamiherald.com

Una mujer de Avon Park que admitió haber abusado de los trabajadores con visado H-2A como parte de su declaración de culpabilidad por chantaje, obtuvo permiso para salir de la Florida para poder supervisar a otros trabajadores con el mismo visado H-2A mientras espera la sentencia.

Y la empresa de Fort Meade para la que trabaja Christina Gámez, Gracia & Sons, es propiedad José Gracia de Frostproof, quien fundó Gracia & Sons mientras su otra empresa, Jose M. Gracia Harvesting, se enfrentaba a la posibilidad de ser excluida del programa de visados H-2A tras no pagar debidamente a empleados H-2A y obligarlos a dormir en el suelo en viviendas infestadas de roedores y moscas, entre otras infracciones.

La carta de Gracia en los documentos de la corte federal de Tampa solicitando su permiso para salir del distrito medio de la Florida decía que necesitaba que Gámez “viajara para ayudar en el trabajo como lo necesito”. Ella se encargará de supervisar el alojamiento, la colocación del trabajo o cualquier otra tarea que pueda ser necesaria”.

La petición no tuvo oposición por parte de los fiscales.

Lo que sigue sobre Gámez, Gracia, Gracia & Sons y José M. Gracia Harvesting proviene de la declaración de culpabilidad de Gámez en el tribunal federal de Tampa; documentos y comunicados del Departamento de Trabajo de Estados Unidos sobre Gracia y sus empresas; y registros del estado de la Florida.

Después de que un reportero del Miami Herald dejara un mensaje en Gracia & Sons para Gracia, una mujer devolvió la llamada y dijo que cualquier devolución de la llamada seguiría una conversación con su abogado. La empresa no ha devuelto la llamada para hacer comentarios.

¿Qué es el programa de trabajadores temporales H-2A?

El programa de visados para trabajadores temporales H-2A permite a las empresas usar trabajadores extranjeros no inmigrantes para trabajos de temporada si la empresa prevé una escasez de trabajadores estadounidenses. Entre los requisitos de los empleadores:

▪ Tratar de cubrir primero los puestos de trabajo con trabajadores radicados en Estados Unidos

▪ Pagar tarifas especiales para los trabajadores H-2A

▪ Proporcionar alojamiento y transporte al lugar de trabajo

▪ Proporcionar comidas si el alojamiento no tiene cocinas o cocinillas

▪ Proporcionar a los trabajadores H-2A un trabajo que suponga al menos el 75% del trabajo especificado en el contrato de trabajo

Algunas empresas emplean directamente a los trabajadores H-2A. Otras contratan la contratación y la mecánica de uso de los trabajadores H-2A a una empresa de contratación de mano de obra agrícola, como Gracia & Sons, Jose M. Gracia Harvesting o Los Villatoros Harvesting (LVH).

Christina Gámez trabajó para al menos dos de esas empresas. Lo que hizo como encargada de los registros de LVH, supervisora de trabajadores H-2A a medio tiempo y enlace con el proveedor de servicios de nómina y archivo de LVH la tiene entre la declaración de culpabilidad y la sentencia.

Los registros estatales dicen que Bladimir Moreno, de Bartow, registró a LVH para hacer negocios en la Florida en 2010 y la dirigió hasta su disolución en 2019. Moreno enfrenta cargos en la corte federal por delitos organizados, incautación, trabajo forzado y confabulación para estafar.

El Departamento de Justicia dice que LVH trajo trabajadores H-2A de México para cosechar productos en la Florida, Kentucky, Carolina del Norte, Georgia e Indiana. La declaración de culpabilidad de Gámez dice que ella, Moreno, Efraín Cabrera (acusado de dos cargos de trabajo forzado) y Alexander Moreno (alias “Quichi”) “participaron en un patrón de chantaje” desde al menos marzo de 2016 hasta agosto de 2017.

La declaración de culpabilidad de Gámez separa lo que hizo de lo que sabía pero ignoró, ya que “continuó trabajando para LVH y ayudó a B. Moreno con el mantenimiento de registros, la gestión de la oficina y otras tareas materiales para el funcionamiento continuo de LVH”.

Por ejemplo, Gámez sabía que los reclutadores de LVH en México hacían que los posibles trabajadores H-2A pagaran “una cuota significativa” para trabajar para LVH mientras mentían sobre cuánto les pagaría LVH. Sabía que “LVH tenía influencia sobre sus trabajadores H-2A porque los trabajadores estaban desesperados por pagar las deudas que habían contraído” con los reclutadores y usaba eso “para coaccionar a los trabajadores para que siguieran trabajando para la empresa”.

Gámez sabía que LVH “rutinaria y consistentemente” no reembolsaba a los trabajadores H-2A los gastos de viaje desde México, la comida, el alojamiento y el transporte entre ese alojamiento y el lugar de trabajo. Sabía que los contratos H-2A de LVH decían que un restaurante alimentaría a los trabajadores, pero otra persona –familiares o amigos de Bladimir Moreno– lo hacía y los trabajadores lo pagaban. Sabía que Moreno “falsificaba documentos” para ocultar el fraude alimentario.

Gámez sabía que “muchos” trabajadores H-2A seguían trabajando para LVH una vez expirados sus visados H-2A. Se les pagaba en efectivo, y los trabajadores que cobraban en efectivo podían recibir “solo una pequeña fracción del dinero” que LVH les debía.

Gámez sabía del hacinamiento en las viviendas ya que “observaba habitualmente a seis trabajadores compartiendo una sola habitación de hotel/motel”.

En cuanto a lo que Gámez hizo, en Enterprise, Georgia, tomó los pasaportes de los trabajadores H-2A cuando llegaron por primera vez, y luego se los dio a “Quichi”, quien los retuvo por la misma razón que los traficantes sexuales toman la identificación y el dinero en efectivo de sus víctimas.

“Gámez entendió que A. Moreno retuvo pasaportes con el propósito de disuadir a los trabajadores de huir de LVH para que los trabajadores fueran coaccionados a continuar trabajando para LVH en las condiciones detalladas anteriormente”, dice su declaración de culpabilidad.

Envió a la División de Salarios y Horas del Departamento de Trabajo de Estados Unidos correos electrónicos fraudulentos sobre cuánto pagaba LVH a los trabajadores H-2A que trabajaban en una granja del Condado Hardee y sobre el reembolso de sus gastos de viaje. Para falsear el reembolso de los viajes de los trabajadores en las granjas de Indiana en Vincennes y Oaktown, ella y “Quichi” crearon recibos de reembolso falsos.

Gámez se declaró culpable de un cargo de asociación ilícita en la corte federal de Tampa.

Antes y después del maltrato documentado de LVH a los trabajadores H-2A, Jose M. Gracia Harvesting infligió su propia marca de lo mismo en la Florida, Carolina del Norte y Georgia. Y la empresa fue atrapada. En repetidas ocasiones.

Según la orden de un juez de derecho administrativo, la División de Salarios y Horas de Trabajo investigó a Gracia Harvesting del 18 de junio al 22 de julio de 2016, del 12 de junio al 21 de julio de 2017 y del 11 de noviembre de 2017 al 15 de junio de 2018.

Las dos primeras veces, los investigadores descubrieron que la empresa había desprovisto a los trabajadores de su paga y evaluaron sanciones monetarias civiles por violar las directrices del programa H-2A. La investigación laboral No. 3 encontró violaciones que valen más multas de dinero civil y la carta del 7 de febrero de 2019 que notifica a Gracia Harvesting de eso también incluyó una inhabilitación de tres años para futuras certificaciones laborales.

El Departamento de Trabajo dijo que las infracciones encontradas incluyeron:

▪ No ofrecer el trabajo a los trabajadores estadounidenses primero

▪ No pagar el salario por hora requerido o por todas las horas trabajadas

▪ Hacinamiento en las viviendas de los trabajadores con “infestación de roedores y moscas” y trabajadores durmiendo en el suelo

▪ Viviendas sin calefacción en invierno

▪ No proporcionar comidas ni instalaciones de cocina

▪ Los trabajadores que recogían alimentos en los campos no tenían “retretes a menos de un cuarto de milla del lugar de trabajo” ni “jabón, agua potable y toallas de un solo uso para lavarse las manos”

Gracia Harvesting solicitó una audiencia ante una Oficina del Juez de Derecho Administrativo después de cada investigación. Aunque el caso fue asignado en julio de 2019, Gracia Harvesting y la División de Salarios y Horas de Trabajo no llegaron a un acuerdo de conciliación hasta diciembre. Gracia Harvesting pagó $69,372.14 en salarios adeudados a 152 trabajadores, $456.40 por trabajador; una multa de dinero civil de $180,000, reducida de $263,935.80; y entró en un acuerdo de mejora de cumplimiento por tres años en lugar de ser inhabilitado.

Pero desde esa carta del 7 de febrero de 2019 hasta el 16 de diciembre de 2021, existió la amenaza de que José M. Gracia Harvesting fuera inhabilitado y quedara fuera del negocio de trabajadores con visa H-2A. Fue entonces cuando surgió otra empresa del suelo del Condado Polk, pero una que no estaba oficialmente manchada por los pecados pasados de Gracia Harvesting en materia de H-2A.

Los registros estatales dicen que José M. Gracia registró Gracia & Sons como una corporación de Florida el 20 de diciembre de 2019. La dirección de la compañía era 9100 Rhoden Loop Rd, un pedazo de Fort Meade que Gracia compró en 1998, según los registros de propiedad del Condado Polk. Gracia figura como presidente y único directivo que ha tenido la empresa.

El Departamento de Trabajo de Estados Unidos señala que Gracia Harvesting proporcionó trabajadores a Melon 1, “uno de los mayores distribuidores de melones del país”, y el membrete de Gracia & Sons parece un par de cuñas de sandía.

Un listado actual para los trabajadores H-2A en un sitio web del Departamento de Trabajo muestra el mismo número de teléfono para Gracia & Sons que aparece en al menos dos sitios de trabajo para José M. Gracia Harvesting.

Para presentar una queja

La sección de quejas de Salarios y Horas del sitio web del Departamento de Trabajo contiene información sobre cómo presentar una queja si usted cree que su empleador violó los requisitos del programa de visas H-2A o la Ley de Normas Laborales Justas. La oficina de la División de Salarios y Horas de Miami puede ser contactada al 305-598-6607. La línea de ayuda nacional es 866-4US-WAGE (487-9243).

No importa el estatus migratorio o de ciudadanía de un trabajador, este puede hablar con el departamento, que afirma que puede atender llamadas en más de 200 idiomas.

Omar Rodríguez Ortiz, redactor del Herald, proporcionó información para este reportaje.

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