La crisis silente que aflige a todos en Hialeah: el exorbitante precio del agua y alcantarillado

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Hialeah vive una crisis silenciosa que genera molestia en gran parte de su comunidad: el precio del agua y el alcantarillado, uno de los problemas que más aquejan a los habitantes de la ciudad.

Osbel Bandome vive con su esposa e hijo en un apartamento de dos habitaciones sin lavadora, ubicado en 3 W 30th St. El mes pasado, la familia recibió una factura del servicio por $179.

“Pagamos mucha agua solo para el baño. Ni siquiera la usamos para beber, porque tiene mal sabor. Nosotros tenemos apenas cuatro meses aquí, antes vivíamos en Le June Road pero un carro se estrelló con la casa y tuvimos que mudarnos. Allá pagábamos $90. No sé por qué el agua es tan cara aquí”, se preguntó Bandome, oriundo de Cuba.

Osbel Bandome paga $179 de agua y alcantarillado en una vivienda que no tiene servicio de lavadora y secadora, lo que considera un gasto grande
Osbel Bandome paga $179 de agua y alcantarillado en una vivienda que no tiene servicio de lavadora y secadora, lo que considera un gasto grande

De acuerdo con datos proporcionados por Armando Vidal, director de Obras Públicas de Hialeah, la ciudad es la cuarta municipalidad con los precios del servicio de agua y alcantarillado más costosos del Condado de Miami-Dade; a pesar de que el 19.6% de su población se encuentra bajo el umbral de pobreza.

El ingreso promedio de los habitantes de Hialeah es de $38,471; una cifra $15,504 menor que la media del condado, según el Censo de 2020.

El estudio municipal muestra que solamente tres de las 34 ciudades que forman parte del condado tienen tarifas de agua y alcantarillado más altas que Hialeah: North Miami Beach, Bay Harbor Island y Medley.

Consumidores critican tarifas y cobro del consumo

En la vivienda situada en 83 E 56Th St., que no tiene piscina, reside una familia de tres miembros; la factura más reciente fue de $823.04.

Consumidor del agua y alcantarillado en Hialeah muestra una factura del servicio por un monto superior a los $823
Consumidor del agua y alcantarillado en Hialeah muestra una factura del servicio por un monto superior a los $823

El dueño de la vivienda, que prefirió no usar su nombre por temor a represalias del gobierno local, denunció: “Tengo 10 años viviendo en esta casa y nunca había pagado semejante precio: ¡$823.04 en agua! Esto se cuenta y no se cree. Somos tres personas y no tenemos piscina. ¿De dónde sacan estos números?”, lamentó.

Consumidor del agua y alcantarillado muestra una factura del servicio por un monto superior a los $823
Consumidor del agua y alcantarillado muestra una factura del servicio por un monto superior a los $823

A su parecer, todo lo relacionado con el servicio del agua y alcantarillado funciona mediocremente. “No tienen una página web, tenemos que ingresar a la página de la municipalidad para poder pagar el servicio y generalmente no funciona o da errores con las tarjetas. Si quieres pagar en taquilla desde el auto, pierdes más de dos horas porque el sistema es muy lento. Por teléfono puedes pasar todo el día hasta que alguien atienda y, si vienes a la oficina, el personal no tiene el menor interés en ayudar”, criticó.

El alcalde Esteban Bovo Jr., consultado por el Nuevo Herald, reconoce que el servicio del agua en Hialeah es un gran problema para la ciudadanía. “Además de ser alcalde, también soy residente de Hialeah. Experimento las mismas dificultades. Este tema es una prioridad para mí (...) hemos realizado talleres para descubrir formas de mejorar los servicios y los costos del agua y alcantarillado”, indicó.

El concejal de Hialeah Bryan Calvo está de acuerdo que el precio del servicio es un gran problema para la comunidad. Con frecuencia, dijo, recibe quejas de la comunidad, familias que han recibido facturas de incluso más de $3,000.

Armando Ramírez vive en el 3554 West 38 Terrace junto a su hijo y nuera. Pagaron en el más reciente ciclo de facturación $285, sin embargo, destacó que “en promedio paga $500”, aunque estima que tener una piscina podría incidir en el precio, por lo que pidió a las autoridades verificar sus tarifas.

Por qué es tan caro el servicio del agua en Hialeah

Existen múltiples razones por las cuales el servicio en la Ciudad que Progresa es tan elevado, entre estas, la estructura propia del sistema, la economía de escala, la tarifa de franquicia, el ciclo de facturación bimensual y goteras en las tuberías de agua y alcantarillado.

  • Economía de escala:

El Condado Miami-Dade cobra el 100% del servicio de alcantarillado y provee un 50% del agua a los habitantes de Hialeah; el 50% restante lo produce la ciudad.

La tarifa del condado es menor que la de la ciudad. Existen consumidores que pagan el agua y el alcantarillado directamente a Miami-Dade. Estos residentes de Hialeah pagan menos que sus vecinos.

Aunque la planta de ósmosis inversa de Hialeah, localizada al oeste de la I-75 y la 138 calle del NW, está en capacidad de producir el 100% del agua que necesitan sus habitantes, solo proporciona 50% porque producirla es más cara que la del condado: casi un $1 más por cada 1,000 galones de agua. Mientras que Miami-Dade produce agua para más de dos millones de personas, la ciudad surte a 233,876 personas.

Planta de agua de Hialeah localizada al oeste de la I-75 y la 138 calle del NW. Foto de archivo.
Planta de agua de Hialeah localizada al oeste de la I-75 y la 138 calle del NW. Foto de archivo.

La construcción de la planta de tratamiento que posee Hialeah costó $100 millones. El Condado de Miami-Dade financió el 50%, la otra la mitad se pagó a través de bonos administrados por la ciudad.

El proyecto estipula una producción de 10 millones de galones diarios, pero su capacidad actual es de 7.5 millones de galones diarios.

  • Promedio del consumo:

El Departamento de Obras Públicas cuenta con 58,700 medidores de agua y 13 empleados en la sección de lectura de medidores. Como la facturación es bimensual, los contadores se leen seis veces al año. Cada empleado lee aproximadamente 173 medidores por día, de acuerdo con información proporcionada por la alcaldía.

José Veroso, quien reside solo en 455 Est 54 St., paga alrededor de $80 por el servicio de agua. Él alega que en ocasiones “los inspectores (personal que revisan los medidores del agua) no miran los números. Yo limpio el mío pero los empleados del agua lo que hacen la mayoría de las veces es sacar un promedio y te lo ponen en la factura. Eso no debe ser. Además la mayoría de los medidores de la zona están muy viejos, ni se leen”.

José Veroso denuncia que empleados del departamento del agua y alcantarillado muchas veces no revisan los medidores para cobrar la factura por dicho servicio
José Veroso denuncia que empleados del departamento del agua y alcantarillado muchas veces no revisan los medidores para cobrar la factura por dicho servicio

Bovo reconoció en el primer taller del agua de este año, realizado el 1ro. de marzo, que con mucha frecuencia recibe la misma queja de la comunidad: “No están leyendo mis medidores, están haciendo alguna clase de estimación (sobre el consumo). Es una queja generalizada”, afirmó.

En una entrevista previa con el Nuevo Herald, el alcalde dijo que “una de las quejas (sobre el precio del agua) es que los medidores no se están leyendo, hay zonas viejas en la ciudad donde los medidores se encuentran en la parte de atrás de la casa, en donde se hace un estimado. Muchas personas creen que esos estimados son demasiado altos, y es posible, pero hasta que yo tenga claro el proceso, no vamos a poder atender este tema con la transparencia que quisiera”, advirtió.

Bovo quiere más transparencia en la forma de llevar las finanzas en Hialeah

El concejal Calvo advirtió en conversación con el Nuevo Herald que ese sistema de promedio está arruinando el bolsillo de los habitantes de Hialeah, porque al ver facturas como la de $823.04 luego de que el ciclo anterior fuese de $137.76 se puede determinar que las cuentas que estima el departamento “no son correctas ni cercanas a la realidad del consumo”, señaló.

Sin embargo, la alcaldía aseguró que en los últimos seis meses solo se han realizado 560 estimaciones del consumo del servicio, de las 239,586 facturaciones emitidas en dicho periodo.

  • Tarifa de franquicia:

Hialeah tiene una tarifa de franquicia por el uso de los derechos de paso municipales por parte de la empresa de servicios públicos; se cobra como un porcentaje de los ingresos brutos de agua y alcantarillado.

“Los cargos de franquicia han tenido un impacto significativo en las tarifas de los usuarios desde que se adoptaron en el año fiscal 2014. Se estima que en los últimos siete años, las cuotas de franquicia pagadas a la ciudad equivalen aproximadamente al 17% de los aumentos en los precios de agua y alcantarillado durante el mismo período”, advierte el estudio de Tarifas de Servicios Públicos de Agua y Alcantarillado de 2020 encargado por el gobierno municipal a la firma Milian, Swain & Associates Inc.

Un reporte más reciente de 2021, de la misma empresa, sobre el impacto que la cuota de franquicia implica para los consumidores del servicio en Hialeah explicó que “el efecto acumulativo de las tarifas de franquicia pagadas a la ciudad desde 2014 en torno al cliente promedio por un consumo de 4,500 galones fue de aproximadamente $4.50 por mes y $55 por año. Esto representa aproximadamente el 8% de la factura promedio del cliente”.

  • Cobro bimensual

En la ciudad, el servicio del agua se cobra cada dos meses, lo que ocasiona que la tarifa represente, en muchos casos, un gasto importante para el núcleo familiar.

De acuerdo con información que ofreció Vidal en el taller, los exalcaldes “ (Raúl) Martínez, (Julio) Robaina y (Carlos) Hernández siempre rechazaron cambiar el ciclo (de bimensual a mensual). Tenían sus preocupaciones sobre la reacción de los consumidores si se cambiaba”, advirtió.

Vidal explicó que en 2004 cambiaron el sistema de cobro del servicio “que permitiría cobrar mensualmente, pero hubo una política para mantenerlo bimensual (...) si queremos cambiarlo a mensual, sería necesario actualizar el sistema”.

La concejal de Hialeah Mónica Pérez advirtió, durante el mismo taller, que “ha conocido a residentes que tienen goteras en sus casas y dos meses después recibieron facturas de $600. Si la factura fuese mensual, ellos podrían estar alertas de que van a recibir una factura más cara”.

  • Sistema sobrecargado:

El este de Hialeah es la zona más antigua de la ciudad, en esta área las tuberías fueron instaladas en los años 60, así como las líneas de entrada de aguas negras. El promedio de este sistema ha excedido su vida útil, superando los 40 años en el subsuelo, según informaron fuentes internas del Departamento de Obras Públicas.

Sistema de tuberías de Hialeah necesita un mantenimiento a gran escalada para sustituir tuberías que tienen más de 50 años en funcionamiento, a pesar de que su vida útil no supera los 30 años
Sistema de tuberías de Hialeah necesita un mantenimiento a gran escalada para sustituir tuberías que tienen más de 50 años en funcionamiento, a pesar de que su vida útil no supera los 30 años

La alcaldía de Hialeah, en una declaración enviada a el Nuevo Herald, advirtió que “como la mayoría de las ciudades de los Estados Unidos, hay focos de infraestructura obsoleta, eso no significa que estas instalaciones necesiten un reemplazo inmediato. Los problemas de infraestructura se están abordando (...) la ciudad continuará trabajando en su infraestructura de agua y alcantarillado”, dijo.

La ciudad reconoce que “en el sector oriental existen zonas donde las líneas de agua se acercan a los 40 años de vida útil. Sin embargo, varias áreas han sido mejoradas. Otras se abordarán en el futuro”, reseñó.

Empleados del Departamento de Obras Públicas explicaron a el Nuevo Herald, en condición de anonimato por temor a ser despedidos al hablar sin autorización, que las reparaciones que realizan diariamente son de emergencia: inundaciones, tuberías rotas, interrupción del suministro, pero no son de mantenimiento preventivo.

El concejal Calvo advirtió que en 18 de las más de 100 zonas que recorren el sistema de aguas de Hialeah, existen tuberías de alcantarillado que tiene 8,000 galones por pulgada de diámetro de tubería, por día, por cada milla (Miami-Dade permite 5,000 galones). Este excedente de 3,000 galones genera un gasto adicional para los habitantes de esas áreas de la ciudad.

Esto ocurre, cuando una alcantarilla tiene una infiltración, el líquido que está en el suelo entra a la tubería y se procesa más agua en la planta de tratamiento.

La Ciudad de Hialeah respondió al respecto:

“Hay 17 áreas prioritarias en el acuerdo de consentimiento del Departamento de Gestión de Recursos Ambientales (DERM), se han completado ocho estaciones de bombeo (005, 012, 056, 131, 133, 140, 141, 143). La ciudad certificará dos estaciones adicionales (105, 154) este mes, las estaciones restantes (008, 109, 116, 119, 124, 128) serán revisadas en junio para determinar si se encuentran por debajo del umbral de infiltración. PS 127 será reconstruida en 2023”, acotó.

Las seis estaciones que la alcaldía anunció que serán revisadas en junio están consideradas como prioritarias, señaladas en rojo en un mapa provisto por fuentes internas de la ciudad.

En estas seis áreas, el bombeo excede las 10 horas de trabajo, analizaron empleados de Obras Pública, lo que significa que esas estaciones estarían en condición de “moratoria”, desde hace varios meses, hecho que deberá ser corregido para evitar su paralización, según el Manual de Operaciones y Mantenimiento de DERM.

Programa de Revestimiento de Alcantarillado Sanitario de la ciudad de Hialeah
Programa de Revestimiento de Alcantarillado Sanitario de la ciudad de Hialeah

En 2019, el Condado ya habría advertido que Hialeah estaba ignorando las regulaciones en el uso del alcantarillado en algunas zonas de la ciudad, informó el Miami Herald.

El precio del servicio incide en los alquileres

Aunque las tarifas son elevadas, no han alcanzado su tope, de acuerdo con explicaciones que ha dado Debbie Swain, representante de la empresa Milian, Swain & Associates Inc. a los concejales de la ciudad. Los costos podrían aumentar a partir de junio cuando el índice de precios al consumidor (CPI) haga el balance de la inflación anual del país.

El más reciente ajuste de las tarifas datan de octubre de 2020, el precio mínimo del servicio de agua es de $10.47 y el del alcantarillado $11.47 bimensual, respectivamente. La tarifa se calcula a partir de los 100 galones de consumo.

Un 25% de la población de Hialeah no puede cubrir los gastos del servicio, afirma Fitch Ratings, un proveedor líder de calificaciones crediticias, que analiza los bonos del sistema del agua y alcantarillado de la ciudad.

“El problema más grande fuera de la vivienda, es el precio del agua y el alcantarillado, juega bastante con el precio de los alquileres porque la mayoría de las propiedades no tienen medidores individuales para cada apartamento, esta tarifa está incluida en el alquiler”, concluyó el concejal Calvo.

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