La crisis climática y la agricultura han reducido a la mitad las poblaciones de insectos en algunos países

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Cebada de cultivo intensivo en Argentina  (Getty)
Cebada de cultivo intensivo en Argentina (Getty)

El aumento de las temperaturas causado por la intensificación de la crisis climática y el uso intensivo de la tierra para la agricultura han resultado en una reducción del 49 por ciento en la cantidad de insectos que viven en las partes más afectadas del mundo, advirtieron científicos del Reino Unido.

El estudio realizado por investigadores del UCL (University College London) es el primero en identificar cómo la interacción entre el aumento de las temperaturas y los cambios en el uso de la tierra está provocando “pérdidas generalizadas en numerosos grupos de insectos en todo el mundo”.

Los científicos advirtieron que es probable que su investigación represente solo “la punta del iceberg” del número de víctimas que la actividad humana está cobrando en número de vidas de insectos.

Como resultado del colapso de las poblaciones de insectos, la salud humana y la seguridad alimentaria están en riesgo creciente, dijeron los investigadores.

La autora principal, la Dra. Charlie Outhwaite, del Centro de Investigación sobre Biodiversidad y Medio Ambiente de la UCL, comentó: “Muchos insectos parecen ser muy vulnerables a las presiones humanas, lo cual es preocupante a medida que el cambio climático se intensifica y las áreas agrícolas continúan expandiéndose. Nuestros hallazgos resaltan la urgencia de tomar acciones para preservar los hábitats naturales, frenar la expansión de la agricultura de alta intensidad y reducir las emisiones para mitigar el cambio climático”.

“La pérdida de poblaciones de insectos podría ser perjudicial no solo para el medio ambiente natural, donde los insectos a menudo juegan un papel clave en los ecosistemas locales, sino que también podría dañar la salud humana y la seguridad alimentaria, particularmente debido a la pérdida de polinizadores”.

Agregó: “Nuestros hallazgos pueden representar solo la punta del iceberg, ya que hay evidencia limitada en algunas áreas, particularmente en los trópicos, que encontramos que tienen reducciones bastante altas en la biodiversidad de insectos en las áreas más afectadas”.

El equipo de investigación llevó a cabo el estudio mediante el análisis de un gran conjunto de datos sobre la abundancia de insectos y riqueza de especies de áreas de todo el mundo, incluidos tres cuartos de millón de registros de casi 20.000 especies de insectos.

Luego compararon la biodiversidad de insectos en diferentes áreas dependiendo de qué tan intensiva sea la agricultura en el área, así como el nivel de calentamiento climático que históricamente ha experimentado el área.

Descubrieron que en áreas con agricultura de alta intensidad y un calentamiento climático sustancial, la cantidad de insectos era un 49 por ciento menor que en la mayoría de los hábitats naturales sin calentamiento climático registrado, mientras que la cantidad de especies diferentes era un 29 por ciento menor.

Las áreas tropicales experimentaron las mayores disminuciones en la biodiversidad de insectos relacionadas con el uso de la tierra y el cambio climático.

El equipo dijo que en áreas que estaban sujetas a agricultura de baja intensidad pero que también habían experimentado un calentamiento climático sustancial, estar ubicado cerca de un área que proporciona un hábitat natural había ayudado a amortiguar las pérdidas.

Donde el 75 por ciento de la tierra estaba cubierta por un hábitat natural, la abundancia de insectos solo disminuyó un 7 por ciento, en comparación con una reducción del 63 por ciento en áreas comparables con solo un 25 por ciento cubierto por un hábitat natural.

Muchos insectos dependen de las plantas para tener sombra en los días calurosos, por lo que la pérdida de su hábitat natural podría dejarlos más vulnerables a un clima más cálido.

El equipo también advirtió que la disminución de la población de insectos puede ser incluso mayor de lo que sugieren sus hallazgos, ya que muchas áreas con un largo historial de interferencia humana ya habrían sufrido pérdidas de biodiversidad antes del comienzo del periodo de estudio, y porque el estudio no tuvo en cuenta los efectos de otros factores, como la contaminación.

Uno de los autores principales, el Dr. Tim Newbold, también del centro de investigación de UCL, declaró: “Los daños ambientales de la agricultura de alta intensidad presentan un desafío complicado a medida que tratamos de satisfacer las demandas de alimentos de una población en crecimiento. Anteriormente, descubrimos que los insectos polinizadores son particularmente vulnerables a la expansión agrícola, ya que parecen ser más del 70 por ciento menos abundantes en las tierras de cultivo de alta intensidad en comparación con los sitios silvestres”.

“La gestión cuidadosa de las áreas agrícolas, por ejemplo la preservación de los hábitats naturales cerca de las tierras de cultivo, puede ayudar a garantizar que los insectos que resultan vitales aún puedan sobrevivir”.

El autor principal conjunto Peter McCann, quien realizó la investigación mientras hacía una maestría en el centro, dijo: “Necesitamos reconocer cuán importantes son los insectos para el medio ambiente en general, y para la salud y el bienestar humanos, para abordar las amenazas que representamos para ellos antes de que muchas especies se pierdan para siempre”.

La investigación se publicó en la revista Nature.

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