'Tenía que creer más en Dios'. Cómo la fe y las prácticas espirituales reconfortan y desafían a trabajadores hospitalarios

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En algún momento, desde que comenzó la pandemia el año pasado, ¿quién no ha cuestionado a Dios o a un poder superior? Las muertes sin sentido, las familias que lloran a sus seres queridos desde el otro lado de una pantalla, las capas de sufrimiento.

Los trabajadores de los hospitales, aquellos comprometidos con la curación de otros seres humanos y, cuando eso resulta imposible, con el guiar sus almas y a sus familias a través de la transición de la muerte, no son inmunes a las luchas espirituales. Los trabajadores de la salud de Chicago dijeron que la fe o las prácticas espirituales les ayudaron a reforzarse durante la pandemia, aunque también se enfrentaron a enormes preguntas que, a menudo, no tenían respuesta.

"Intentamos dar sentido a algo que no entendemos o que es complejo", dijo el reverendo Andrew Travis, director de los servicios de atención espiritual del Hospital Advocate Good Samaritan y del Hospital Advocate Lutheran General.

Mientras el personal buscaba orientación y apoyo durante una pandemia mortal, los hospitales intentaron crear una comunidad, desde la creación de salas de meditación hasta programas de autocuidado. Algunos crearon iniciativas de gratitud, como llevar té y pasteles en carros; otros respondieron a las peticiones del personal de rezar sin denominación creando un momento opcional y regular para inclinar la cabeza. Algunos empezaron sus turnos recitando una oración con líneas relacionadas con el equipo de protección: "Al ponerme los guantes, te pido que estabilices mis manos para hacer tu trabajo". El personal de atención pastoral hace rondas por las distintas unidades, ofreciendo oraciones o apoyo, del mismo modo que los médicos hacen rondas para revisar a los pacientes.

La espiritualidad puede ayudar a los profesionales de la salud a hacer frente a la situación, pero "a menudo se pasa por alto", según un ensayo de la revista JAMA publicado recientemente por un médico suizo. Elementos como la atención plena y la meditación pueden proporcionar consuelo, al igual que la oración y los paseos por la naturaleza. Durante el COVID-19, los proveedores estresados que se enfrentan al agotamiento podían beneficiarse de prácticas como la meditación y la oración, que pueden despejar la mente, calmar las emociones y reducir el estrés.

Travis describió la espiritualidad como lo que nos conecta con cosas fuera de nosotros mismos. Para algunos, eso puede llamarse Dios, o un poder superior; para otros, puede ser la gente con la que trabajan, o la familia.

"La espiritualidad es también una búsqueda de sentido", dijo. "¿Por qué ocurre esto? ¿Por qué este paciente está mal y este otro está bien? Todas esas son preguntas espirituales".

La reverenda Anna Lee Hisey Pierson, capellán del personal del Good Samaritan Hospital, habla abiertamente del agotamiento que ella misma ha experimentado al tratar de compartir la carga de otros buscadores.

"No se trata de que tengamos la respuesta, sino de que te ayudemos a encontrar tu respuesta", dijo.

Marzena Przeszlo sabe bien cómo la espiritualidad puede consolar, pero también desafiar. Está familiarizada con el modo en que la tragedia puede acercar a las personas a Dios, no solo como capellán de los servicios de atención pastoral del University of Illinois Hospital, sino también como inmigrante polaca que enviudó hace años. Después de estudiar teología y formarse como enfermera, vio a un capellán trabajando en una habitación durante un turno de noche y supo que era lo que necesitaba.

Después de años reconfortando a los pacientes, como muchos capellanes, se ha encontrado apoyando cada vez más al personal agotado y en apuros durante la pandemia, desde ofrecer la comunión hasta, en una reciente mañana entre semana, rasguear una interpretación de "Can't Help Falling in Love" de Elvis Presley mientras las enfermeras cantaban y sus zapatos Toms golpeaban el suelo del hospital.

Con la guitarra que siempre lleva a la espalda, habló de las innumerables oraciones diarias y de las múltiples formas en que ayuda a buscar consuelo espiritual. Przeszlo se ha enfrentado a las grandes preguntas de la vida mientras ayuda a guiar a otros, algunos con fe y otros sin ella. La fe de algunos colegas ha crecido; la de otros se ha tambaleado. A menudo, es una mezcla de ambas.

"Necesitaban algo a lo que aferrarse", dice Przeszlo.

Como muchos otros, los trabajadores de la salud se hacen muchas preguntas. ¿Por qué permite Dios que ocurran cosas malas? ¿Cómo podemos llegar a Dios? ¿Es egoísta buscar nuestra propia protección? ¿En qué creemos y cómo ha cambiado? ¿Cuál es nuestro propósito?

El propósito puede ser clave para los trabajadores de la salud, como las enfermeras, que se meten en el campo para ayudar a la gente.

Durante el COVID-19, descubrieron que no podían hacerlo.

El peso de la gente que moría tan rápido y tan a menudo le pasó factura a Ruth Ann Nichols-Walker, enfermera de la unidad de cuidados intensivos del Good Samaritan Hospital de Downers Grove. Se describe a sí misma como una "chica de Dios", pero se encontró con el peso de la muerte. Las enfermeras ayudaban a intubar a los pacientes; limpiaban las habitaciones cuando se vaciaban. Se encontraban solas en las habitaciones de los pacientes con el equipo de protección y sin nadie que pudiera ayudarles sin arriesgarse a una mayor exposición. Todo cambiaba "a velocidad de vértigo", dijo.

Una amiga enfermera le dijo que en la vida las puertas se abren y se cierran, pero "seguro que el pasillo es un infierno".

Nichols-Walker rezaba con los pacientes que se lo pedían. Cantó "Amazing Grace" a un paciente de 88 años. Le ofrecía su mano enguantada para que la cogiera.

Mientras trataba de cuidar a los demás, su fe luterana la reforzaba con la creencia de que un poder superior la cuidaba.

"De alguna manera, sabía que Dios siempre cuidaría de mí", dijo. "Y si no, cuidaría de mi familia".

Por la noche, empezó a dar paseos con una amiga cercana, encontrando en el movimiento una meditación y en el compañerismo un combustible.

"Perdimos a mucha gente", dijo. "Hablamos de todo y caminamos".

La oración nocturna ayudó al doctor Aziz Ansari, jefe médico asociado y profesor de medicina en el Loyola Medical Center, a superar el miedo del comienzo de la pandemia. Se apoyó en su fe musulmana, que le enseñó que Dios no pondrá a nadie una carga que no pueda soportar. ¿Cómo se veía eso durante una pandemia? Para él, como líder, significaba no pedir a los empleados que hicieran nada que él no estuviera dispuesto a hacer. Y significaba luchar contra el miedo mientras intentaba trabajar más allá de su propia mortalidad hacia la servidumbre a los demás.

"Literalmente, pensamos que íbamos a morir", dijo. "Sinceramente, para mí, fueron la fe y la oración las que me ayudaron a soportar los miedos y la ansiedad".

Recordó que con cada dificultad venía la facilidad. Nunca pensó que la facilidad llegaría tan rápido como en forma de una vacuna disponible para diciembre, algo que cree que fue un "milagro de Dios". "Creo que es por la misericordia de Dios que se permitió que eso sucediera".

Desde que comenzó la pandemia, Sonia Ramos ha trabajado cerca de los pacientes de COVID-19 como especialista en servicio al cliente en el University of Illinois Hospital. Como católica, la pandemia significó que los dos nietos que vivían con ella no pudieran tener su típica confirmación y primera comunión; también significó que viviera con el temor de llevar a casa un mortal virus.

A menudo recurre a Dios.

"Ahora me sorprendo a mí misma hablando con Dios", dice. Se pregunta: "¿Por qué pasamos por esto? ¿Cuándo va a desaparecer?"

Ha sentido una presencia sagrada en estos pasillos, mientras está sentada detrás de su escritorio, mientras los pacientes yacen en camas a pies de distancia. "Creo que su alma está aquí con nosotros, y creo que se ha acercado cada vez más a nosotros".

Para ella, estos meses han profundizado su fe. Si un poder superior la colocó allí, dijo, "creo que había una razón".

Otros, dijo Przeszlo, podrían estar luchando. Ella trata de entender qué es lo que les une a este mundo, qué es lo que les importa y qué les ha ayudado a sobrellevar momentos difíciles anteriores.

Recordó a una paciente que se estaba muriendo, pero que aguantaba por razones que nadie parecía entender. Por último, la nieta mencionó el perro de la mujer, cómo la paciente no podía recordar los nombres de los miembros de la familia, pero nunca se olvidaba de sacar al perro o alimentarlo. Encontraron la manera de llevar al perro a su cabecera.

"Murió poco después", dijo. "Todo el mundo tiene algo. ... Cada situación es diferente. Cada ser humano es diferente".

Ahora, las vacunas están disponibles y los temores iniciales, como el de infectar a los miembros de la familia en casa, han disminuido. La gente se apoya en las enseñanzas espirituales para mantener la paciencia en medio de los nuevos desafíos. Travis dijo que el personal lucha con la ira después de tratar a jóvenes con respiradores que no se vacunaron.

"Se crea una lucha dentro del corazón o el alma de un cuidador, porque se meten en ella para ayudar a la gente a mejorar, a curarse, y luego está esta culpa y la ira que va junto con ella", dijo, "que no estarías en esta posición si hubieras recibido la vacuna".

Ajimol Lukose, directora de enfermería del Swedish Hospital, rezaba a diario por sus pacientes y también por los científicos para que descubrieran la medicación y el tratamiento. Cuenta que veía a su personal sentarse en el lecho de muerte de los pacientes, rezando por ellos, tomándoles las manos. "Como la familia no podía estar allí, ellos eran las personas que los apoyaban espiritualmente, sosteniendo una mano, rezando una oración, y dejándolos ir, dejando que su alma se fuera".

Le ayudó a venir a trabajar cada día, momentos como esos.

Su fe no se vio desafiada, exactamente, sino que necesitó fortalecerse al ser testigo de tanto sufrimiento. "Tuve que creer más en Dios", dijo. Siempre ha creído en un poder sobrenatural en el universo. Rezaba para tener el valor y la fuerza de atender a los pacientes. Su fe, dijo, se convirtió en una manta. "Me reconfortó", dijo.

Todavía reza por las almas de los miembros del personal que murieron.

"Incluso ahora, voy a la capilla y todavía tenemos las fotos allí", dijo.

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