El coronavirus pierde el 90% de su capacidad de infectar a los pocos minutos de estar en el aire

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Poco distanciamiento social en un pub de Londres
Poco distanciamiento social en un pub de Londres

LONDRES.- El coronavirus pierde el 90% de su capacidad para infectarnos dentro de los 20 minutos posteriores a su transmisión por el aire, y la mayor parte de la pérdida ocurre dentro de los primeros cinco minutos, según sugieren las primeras investigaciones de cómo sobrevive en el aire el virus exhalado.

Los hallazgos vuelven a enfatizar la forma de contagio del Covid, y que tanto el distanciamiento físico como el uso de barbijo siguen siendo los medios más efectivos para prevenir la infección. La ventilación, aunque es importante, es probable que tenga un impacto menor.

“La gente se ha concentrado en evitar los espacios mal ventilados y piensa en la transmisión aérea a varios metros de distancia en una habitación. No digo que eso no suceda, pero creo que el mayor riesgo de exposición es cuando estás cerca de alguien”, dijo el profesor Jonathan Reid, director del Centro de Investigación de Aerosoles de la Universidad de Bristol y autor principal del estudio, según una publicación realizada por el diario The Guardian.

“Cuando uno se aleja, no solo se diluye el aerosol, sino que también hay menos virus infeccioso porque el virus pierde contagiosidad [como resultado del paso del tiempo]”.

Personas esperan distanciadas socialmente fuera del Parque Centenario para hacerse la prueba gratuita de COVID-19 en Buenos Aires, Argentina, el viernes 31 de diciembre de 2021. (AP Foto/Gustavo Garello)
Personas esperan distanciadas socialmente fuera del Parque Centenario para hacerse la prueba gratuita de COVID-19 en Buenos Aires, Argentina, el viernes 31 de diciembre de 2021. (AP Foto/Gustavo Garello)


Personas esperan distanciadas socialmente fuera del Parque Centenario para hacerse la prueba gratuita de COVID-19 en Buenos Aires, Argentina, el viernes 31 de diciembre de 2021. (AP Foto/Gustavo Garello)

Hasta ahora, las suposiciones sobre cuánto tiempo sobrevive el virus en pequeñas gotas en el aire se han basado en estudios que implicaron rociar virus en recipientes sellados llamados “tambores Goldberg”, que giran para mantener las gotas en el aire. Usando este método, los investigadores estadounidenses descubrieron que el virus seguía teniendo capacidad de infectar aún después de tres horas. Sin embargo, tales experimentos no replican con precisión lo que sucede cuando tosemos o respiramos.

Una investigación diferente

Los investigadores de la Universidad de Bristol desarrollaron en cambio un aparato que les permitió generar partículas diminutas que contenían el virus y hacerlas levitar suavemente entre dos anillos eléctricos durante entre cinco segundos y 20 minutos, mientras controlaban estrictamente la temperatura, la humedad y los rayos UV. “Esta es la primera vez que alguien pudo simular realmente lo que le sucede al aerosol durante el proceso de exhalación”, dijo Reid.

El estudio, que aún no ha sido revisado por otros científicos, sugirió que a medida que las partículas virales abandonan las condiciones relativamente húmedas y ricas en dióxido de carbono de los pulmones, pierden agua rápidamente y se secan, mientras que la transición a niveles más bajos de dióxido de carbono es más lenta, asociado con un rápido aumento en el PH. Ambos factores interrumpen la capacidad del virus para infectar células humanas, pero la velocidad a la que las partículas se secan varía según la humedad relativa del aire circundante.

Cuando esto era inferior al 50%, similar al aire relativamente seco que se encuentra en muchas oficinas, el virus había perdido alrededor de la mitad de su contagiosidad en cinco segundos, después de lo cual la disminución fue más lenta y constante, con una pérdida adicional del 19% durante el próximos cinco minutos. Con una humedad del 90%, aproximadamente equivalente a un baño de vapor o una ducha, la disminución de la infectividad fue más gradual, con un 52% de partículas que permanecieron infecciosas después de cinco minutos, cayendo a aproximadamente un 10% después de 20 minutos, después de lo cual no hubo diferencia entre las dos condiciones.

“Esto significa que si me reúno con amigos para almorzar en un pub, el [riesgo] principal probablemente sea que yo se lo transmita a mis amigos, o que mis amigos me lo transmitan a mí, en lugar de que lo transmita a alguien que está al otro lado de la habitación”, dijo Reid. Esto destaca la importancia de usar barbijo en situaciones en las que las personas no pueden distanciarse físicamente, agregó.

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