Coronavirus: cuáles son las variantes que más inquietan ahora a los científicos

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Un chico se somete a una prueba de Covid en Miami, una ciudad golpeada por la variante delta
Un chico se somete a una prueba de Covid en Miami, una ciudad golpeada por la variante delta

CHICAGO.- La continua propagación del virus SARS-CoV-2 ha generado un alfabeto griego de variantes, un sistema de nombres utilizado por la Organización Mundial de la Salud (OMS) para rastrear las nuevas mutaciones del virus que causa el Covid-19, algunas más contagiosas o resistentes a las vacunas.

Los científicos permanecen enfocados en la delta, ahora la variante dominante en todo el mundo, pero están rastreando a otros para ver qué puede algún día tomar su lugar.

Delta, la dominante

La variante delta detectada por primera vez en India sigue siendo la más preocupante. Está afectando a las poblaciones no vacunadas en muchos países y ha demostrado ser capaz de contagiar a una mayor proporción de personas vacunadas que sus predecesoras.

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La OMS clasifica a delta como una variante de preocupación, lo que significa que se ha demostrado que es capaz de aumentar la transmisibilidad, causar una enfermedad más grave o reducir el beneficio de las vacunas y los tratamientos.

Según Shane Crotty, virólogo del Instituto de Inmunología La Jolla en San Diego, la “superpotencia” de delta es su transmisibilidad. Los investigadores chinos encontraron que las personas infectadas con delta portan 1260 veces más virus en la nariz en comparación con la versión original del coronavirus. Algunas investigaciones de Estados Unidos sugieren que la carga viral en las personas vacunadas que se infectan con la delta está a la par de las que no están vacunadas, pero se necesita más investigación.

Si bien el coronavirus original tardó hasta siete días en causar síntomas, la delta puede causar síntomas de dos a tres días más rápido, lo que le da al sistema inmunológico menos tiempo para responder y montar una defensa.

Lambda, en caída

La variante lambda había atraído la atención como una nueva amenaza potencial, pero esta versión del coronavirus, identificada por primera vez en Perú en diciembre, parece estar retrocediendo.

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Aunque los casos relacionados con la lambda aumentaron en julio, los informes de esta variante han disminuido a nivel mundial durante las últimas cuatro semanas, según datos de GISAID, una base de datos que rastrea las variantes del SARS-CoV-2.

La OMS clasifica a lambda como una variante de interés, lo que significa que porta mutaciones sospechosas de causar un cambio en la transmisibilidad o causar una enfermedad más grave, pero aún está bajo investigación. Los estudios de laboratorio muestran que tiene mutaciones que resisten los anticuerpos inducidos por vacunas.

Mu, una variante para observar

Mu, la variante antes conocida como B.1.621, se identificó por primera vez en Colombia en enero. El 30 de agosto, la OMS lo designó como una variante de interés debido a varias mutaciones preocupantes, y le asignó el nombre de la letra griega.

Mu porta mutaciones clave, incluidas las E484K, N501Y y D614G, que se han relacionado con una mayor transmisibilidad y una protección inmunitaria reducida.

Según el boletín de la OMS publicado la semana pasada, mu ha causado algunos brotes grandes en América del Sur y Europa. Si bien el número de secuencias genéticas identificadas como mu están por debajo del 0,1% a nivel mundial, la variante representa el 39% de las variantes secuenciadas en Colombia y el 13% en Ecuador, lugares donde su prevalencia ha “aumentado constantemente”, informó la OMS.

La agencia de salud global dijo que continúa monitoreando a mu para detectar cambios en América del Sur, especialmente en áreas donde está co-circulando con la variante delta.

Maria van Kerkhove, jefa de la unidad de enfermedades emergentes de la OMS, dijo que la circulación de la variante está disminuyendo a nivel mundial, pero debe ser observada de cerca. En una conferencia de prensa la semana pasada, el asesor médico en jefe de la Casa Blanca, el Anthony Fauci, dijo que los funcionarios estadounidenses lo están observando, pero hasta ahora mu no se considera una amenaza inmediata en ese país.

¿Otras en camino?

Vacunar a más personas contra el Covid-19 es fundamental, ya que grandes grupos de personas no vacunadas brindan al virus más oportunidades de propagarse y mutar en nuevas variantes.

Ese esfuerzo debe intensificarse a nivel internacional para evitar que surjan variantes sin control entre las poblaciones de países pobres donde muy pocas personas han sido vacunadas, dicen los expertos.

Aun así, aunque las vacunas actuales previenen enfermedades graves y la muerte, no bloquean la infección. El virus aún es capaz de replicarse en la nariz, incluso entre personas vacunadas, que luego pueden transmitir la enfermedad a través de gotitas diminutas en aerosol.

Para derrotar al SARS-CoV-2 probablemente se requiera una nueva generación de vacunas que también bloqueen la transmisión, según el Dr. Gregory Poland, un desarrollador de vacunas de la Clínica Mayo. Hasta entonces, dicen Poland y otros expertos, el mundo sigue siendo vulnerable al aumento de nuevas variantes del coronavirus.

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