El Congreso sopesa las salvaguardias para los denunciantes tras la saga de Trump

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WASHINGTON — El Comité de Inteligencia del Senado quiere dar a los denunciantes que trabajan para las agencias de inteligencia de Estados Unidos nuevas protecciones innovadoras, una respuesta a lo que los miembros ven como fallas en el proceso revelado en el periodo previo a la primera impugnación del presidente Donald Trump.

El nuevo proyecto de ley de autorización de inteligencia del comité permitiría a los denunciantes de las agencias de espionaje comunicar más fácilmente sus preocupaciones directamente al Congreso. Haría que la revelación de la identidad de un denunciante anónimo fuera un delito. Permitiría a cualquier persona cuyo nombre fuera revelado en contra de su voluntad defenderse en los tribunales.

Y dejaría claro que ningún funcionario de la administración puede poner fin a una denuncia simplemente impidiendo que llegue al Capitolio.

Los cambios propuestos se encuentran en la medida de inteligencia para el año fiscal 2022, que el panel aprobó a finales del mes pasado.

La legislación fue alimentada por las preocupaciones que surgieron en 2019, cuando un informe de un denunciante anónimo de una de las agencias de inteligencia se convirtió en el centro del debate político en Washington y eventualmente llevó al primer juicio de destitución de Trump en enero de 2020.

El 12 de agosto de 2019, ese denunciante sostuvo que Trump había intentado utilizar la ayuda de Estados Unidos y otros resortes del poder estadounidense para coaccionar a los líderes de Ucrania para que fabricaran trapos sucios sobre Joe Biden, entonces su principal rival demócrata en su candidatura a la reelección.

Durante más de un mes, Joseph Maguire, director en funciones de inteligencia nacional, ocultó la denuncia al Congreso con la ayuda del Departamento de Justicia. Solo fue entregada al Congreso el 25 de septiembre de 2019, después de que los legisladores presentaran una citación y de que las revelaciones de la prensa revelaran las líneas generales de la denuncia.

Mientras tanto, Trump y sus aliados en el Congreso trataron de descubrir y revelar la identidad del denunciante, especialmente después de que un medio conservador informara de un nombre y un historial de trabajo sin confirmación directa. Y Trump incluso insinuó que la persona debería ser ejecutada.

El senador Rand Paul, republicano por Kentucky, amenazó con revelar públicamente el nombre. Los representantes del Partido Republicano Devin Nunes, de California, y Jim Jordan, de Ohio, parecían estar tratando de forzar a un testigo en una audiencia del Comité de Inteligencia de la Cámara de Representantes a divulgar la identidad del denunciante. Esos esfuerzos suscitaron objeciones de los demócratas y de muchos republicanos en ese momento.

El demócrata californiano Adam B. Schiff, el presidente del Comité de Inteligencia de la Cámara de Representantes que fue el principal gestor de la primera impugnación de Trump, le dijo a CQ Roll Call en un comunicado la semana pasada que su panel revisará la nueva propuesta del Senado, y que espera proponer su propia legislación para abordar esta cuestión y otras que afectan a la supervisión del Congreso.

"Los abusos de la administración Trump dejaron al descubierto la necesidad urgente de reforzar las protecciones de los denunciantes, incluso dentro de la Comunidad de Inteligencia (CI)", dijo Schiff. "El personal de la CI que valientemente expone las irregularidades y la ilegalidad a través del proceso de denuncia nunca debe temer represalias por hacer lo correcto".

Mark Zaid, un abogado que representó al denunciante en el caso de Ucrania, calificó el nuevo proyecto de ley de inteligencia del Senado como un paso positivo.

"El objetivo que intentan alcanzar es puntualmente necesario, debido a lo que encontramos durante el caso de impugnación", dijo Zaid en una entrevista. "Están rellenando los huecos que tuvimos que saltar".

El veterano defensor de los denunciantes Ron Wyden, demócrata por Oregón, el miembro de Inteligencia del Senado que escribió los cambios propuestos por el comité a las leyes que rigen la divulgación de irregularidades en las agencias de inteligencia, dijo que "abordarían los abusos de la administración de Trump".

Actualmente, los denunciantes en las agencias de espionaje solo pueden enviar preocupaciones "urgentes" al Congreso, y solo después de dirigirlas a través de altos funcionarios.

En concreto, un inspector general, ya sea de una agencia de espionaje en particular o de la comunidad de inteligencia en general, tiene que revisar la queja para determinar que es lo suficientemente urgente para que los paneles de Inteligencia del Congreso la consideren. Si se considera urgente, el jefe de la agencia debe enviar la queja a los comités de Inteligencia.

Pero el proceso no funcionó como estaba previsto en 2019. Maguire ocultó al Congreso la denuncia sobre Ucrania, mientras que los abogados del Departamento de Justicia argumentaron que el asunto no era urgente, entre otros alegatos.

Expertos señalaron en su momento que solo los inspectores generales pueden determinar la urgencia y que Maguire no tenía autoridad para hacer otra cosa que transmitir el informe al Capitolio.

El nuevo proyecto de ley del Senado mantendría el proceso actual para las quejas relativas a cuestiones urgentes, pero dejaría claro que los inspectores generales de las agencias de inteligencia "tendrán la única autoridad" para determinar la urgencia de una queja.

La legislación añadiría una nueva vía alternativa para que los denunciantes informen al Congreso de presuntas irregularidades, independientemente de que la cuestión pueda considerarse urgente o no.

En concreto, la medida de autorización de inteligencia permitiría a los denunciantes de las agencias de espionaje comunicar sus preocupaciones a los comités de inteligencia a través de los recién creados "funcionarios de seguridad" de sus agencias.

Pero si esos funcionarios de seguridad no proporcionan a los denunciantes "instrucciones de procedimiento" sobre cómo notificar al Congreso en un plazo de 30 días (o esas instrucciones son "insuficientes"), el empleado podrá acudir directamente a los comités de Inteligencia de la Cámara de Representantes y del Senado con sus preocupaciones.

Además, el proyecto de ley trataría de proteger a los denunciantes de la comunidad de inteligencia (tanto a los empleados de la agencia como a los contratistas) de la revelación "consciente y deliberada" de sus identidades en contra de sus deseos, lo que pudiera constituir una represalia contra quien la revele.

Hasta ahora, según expertos, la prohibición de revelar el nombre de un denunciante no se había plasmado en la ley.

El proyecto de ley también daría a los denunciantes cuya identidad se revele en contra de su voluntad el acceso a los tribunales para buscar reparación, siendo la primera vez que los denunciantes de la comunidad de inteligencia tendrían ese derecho explícito, dicen expertos.

Kel McClanahan, director ejecutivo de National Security Counselors, un bufete de abogados que representa al personal de defensa e inteligencia, declaró que la medida aclara y refuerza la legislación existente.

"Este proyecto de ley avanzará mucho en la armonización del trato que reciben un empleado del Departamento de Agricultura y un empleado de la CIA por la misma actividad protegida", dijo.

El proyecto de ley también contiene una disposición que pretende optimizar el proceso por el que los empleados de las agencias de inteligencia pueden impugnar la revocación o suspensión de sus autorizaciones de seguridad, que es con frecuencia la forma en que los jefes de las agencias castigan a los denunciantes por revelar problemas, dijo McClanahan.

Sin embargo, los denunciantes de las agencias de espionaje siguen teniendo que impugnar sus acciones dentro de sus agencias, a menudo apelando a las mismas personas a las que se acusa de haber actuado mal, dijeron varios expertos legales.

A diferencia de los trabajadores federales de otras agencias, el personal de inteligencia no puede apelar a la Office of Special Counsel o al Merit Systems Protection Board, dijo Melissa Wasser, asesora de políticas del Project on Government Oversight, que aboga por protecciones más fuertes para el personal que revela irregularidades.

"Nuestra principal recomendación en lo que respecta a los denunciantes de la comunidad de inteligencia es asegurarse de que puedan obtener algún nivel de aplicación independiente en el proceso", dijo Wasser.

El panorama de las disposiciones del Comité de Inteligencia del Senado aún no está claro. El panel de Inteligencia de la Cámara de Representantes todavía no ha presentado su proyecto de ley de autorización de inteligencia.

Medidas similares para añadir protecciones a los denunciantes de las agencias de espionaje han sido propuestas pero derrotadas anteriormente en el Capitolio, debido en parte a las objeciones de los republicanos, incluyendo a Nunes, el principal republicano en el Comité de Inteligencia de la Cámara Baja. Nunes no respondió a una solicitud de comentarios.

Marco Rubio, de Florida, el principal republicano en el panel del Senado, apoya las nuevas propuestas.

La medida "mejora las autoridades de los inspectores generales de la Comunidad de Inteligencia y refuerza la ya vigilante supervisión de los comités de inteligencia del Congreso sobre las acciones de los denunciantes", dijo un asesor de Rubio en una declaración a CQ Roll Call.

El Comité de Supervisión y Reforma de la Cámara de Representantes aprobó en junio un proyecto de ley de la demócrata neoyorquina Carolyn B. Maloney, presidenta del panel, que aborda las leyes de denuncia de irregularidades para los empleados que no son de inteligencia. El Senado aún no ha reflejado ese esfuerzo.

Pero los denunciantes de las agencias de inteligencia son diferentes. Sus revelaciones a menudo implican datos clasificados. Si estos denunciantes no tienen una forma de contar la información secreta al Congreso sin arruinar sus vidas, entonces a menudo recurren a la prensa o a organizaciones como WikiLeaks, poniendo potencialmente en peligro la seguridad de Estados Unidos.

Sin embargo, como demostró el caso de los denunciantes de Ucrania en 2019, las leyes anteriores y las directivas presidenciales aún no han creado un sistema que garantice a los denunciantes no solo que serán protegidos, sino también que sus preocupaciones serán atendidas, dijeron los analistas.

"Todos los que se preocupan por la supervisión del Congreso entienden que los denunciantes no deben temer ni las represalias ni la inutilidad de dar un paso al frente", dijo Irvin McCullough, experto en las leyes que rigen a los denunciantes en el Government Accountability Project, un grupo que les proporciona representación legal y defensa. "Todos estamos mejor –y nuestro país es más seguro– cuando protegemos a quienes hacen posible la supervisión del Congreso".

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