Compran propiedades en los Cayos propensas a inundaciones para sacarlas del mercado. Hay más vendedores esperando

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A medida que sube el nivel del mar, las comunidades costeras bajas tienen dos opciones. O construyen más alto o se alejan del agua.

En los Cayos de la Florida, la geografía ha tomado prácticamente esa decisión por ellos.

Para el resto del estado, y del país en general, la idea de retirarse de la elevación del mar es un concepto lejano y que muchos políticos evitan, preocupados por las repercusiones en el sector inmobiliario y la economía. Pero en los Cayos se ha convertido en algo necesario y en una política oficial del gobierno.

El Condado Monroe ha reorganizado una de sus ramas gubernamentales para centrarse en la compra de propiedades con alto riesgo de inundación a quienes estén dispuestos a vender, usando fondos federales. Ya han comprado nueve, y planean comprar al menos 12 más. Las estructuras se demuelen y los lugares se devuelven a la naturaleza, lo que permite al condado centrar sus limitados recursos en la protección de los habitantes en lugares más seguros.

“Estamos intentando adaptarnos. Sin embargo, no somos capaces de adaptar todas las áreas, por lo que a largo plazo podemos necesitar esas compras”, dijo Rhonda Haag, la jefa de Resiliencia del Condado.

Pocos lugares de la Florida tienen más que perder con el aumento del nivel del mar que los Cayos. La elevación del mar es un asunto de pulgadas, y al Condado Monroe le quedan menos que a casi todo el resto del estado.

Ese punto se puso de manifiesto hace cinco años, cuando el huracán Irma llegó a la costa como un huracán de categoría 4. Destruyó casas, volcó barcos e incluso perturbó el descanso de un habitante sepultado desde hacía tiempo.

También puso de manifiesto lo vulnerables que son muchos hogares y negocios de la cadena de islas. Por eso, cuando el gobierno federal envió cientos de millones de dólares a la Florida para que se recuperara tras la tormenta, el Condado Monroe puso en marcha el mayor programa de compra de viviendas de su historia, con la intención explícita de alejar a la gente de las zonas propensas a las inundaciones y trasladarla a otras más seguras.

Christine Hurley, directora ejecutiva de la Autoridad de Tierras del Condado Monroe, se encuentra cerca de un lote recientemente comprado por los fondos de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario y Recuperación de Desastres para el Programa de Compra Voluntaria de Viviendas del Condado Monroe en Long Pine Key en Layton, Florida, el miércoles 24 de agosto de 2022. Daniel A. Varela/dvarela@miamiherald.com
Christine Hurley, directora ejecutiva de la Autoridad de Tierras del Condado Monroe, se encuentra cerca de un lote recientemente comprado por los fondos de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario y Recuperación de Desastres para el Programa de Compra Voluntaria de Viviendas del Condado Monroe en Long Pine Key en Layton, Florida, el miércoles 24 de agosto de 2022. Daniel A. Varela/dvarela@miamiherald.com

“Si podemos trasladar esos lotes a zonas que no sean tan vulnerables, todo el mundo estará más seguro”, dijo Haag.

Haag se encarga de ayudar al condado a adaptarse al cambio climático. Parte de ese trabajo incluye abogar por fondos locales, estatales y federales para construir carreteras más altas, edificios importantes a prueba de inundaciones y ayudar a los habitantes a elevar sus casas. Pero no ha sido tímida en cuanto a la otra realidad de su función, que la gente no puede vivir en cualquier parte de los Cayos para siempre.

Y los vecinos de la zona tienden a estar de acuerdo. Cuando el condado abrió las solicitudes de compra de propiedades que sufrían repetidas inundaciones, la lista llegó a ser de 80 solicitantes en un momento dado.

Cinco años después, Monroe ya ha comprado nueve de esas propiedades y otras 12 están en camino. El plazo para comprar y demoler todas las propiedades es junio de 2023.

“Ya tenemos algunas ofertas por las últimas. Nos estamos moviendo tan rápido como podemos”, dijo Cynthia Guerra, gerente de adquisiciones del Condado Monroe.

Una venta difícil

Con una lista de espera de 80, comprar solo 22 propiedades cinco años después de la tormenta no parece un gran logro, pero en el mundo de las compras gubernamentales, es prácticamente un récord de velocidad. Y Monroe tiene una cantidad limitada de terreno para desarrollar o reurbanizar.

Los estudios académicos sobre adquisiciones muestran que transcurren alrededor de seis años desde el momento de la catástrofe hasta la compra de una sola propiedad. Monroe se inscribió en el programa federal en 2019 y cerró la primera propiedad en mayo de 2022.

Es mucho tiempo para pedirle a alguien que espere para vender su casa, especialmente si el huracán Irma la hizo inhabitable. También hubo otros retos, el mayor de los cuales fue la explosión del mercado inmobiliario. Aunque los precios de los inmuebles se dispararon, la oferta financiada por el estado para comprar viviendas se basó en los valores de las viviendas anteriores a Irma de 2017. Así que el dinero federal no alcanzó para tanto.

“Así perdimos a muchos de nuestros 62 solicitantes originales. En el momento en que estábamos en condiciones de hacer ofertas, los precios simplemente quedaron fuera de nuestro alcance”, dijo Guerra. “No fue un problema de Monroe, fue un problema de todos”.

Un lote frente al mar recientemente comprado por los fondos de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario y Recuperación de Desastres para el Programa de Compra Voluntaria de Viviendas del Condado Monroe en Long Pine Key en Layton, Florida, el miércoles 24 de agosto de 2022. Daniel A. Varela/dvarela@miamiherald.com
Un lote frente al mar recientemente comprado por los fondos de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario y Recuperación de Desastres para el Programa de Compra Voluntaria de Viviendas del Condado Monroe en Long Pine Key en Layton, Florida, el miércoles 24 de agosto de 2022. Daniel A. Varela/dvarela@miamiherald.com

Ese fue el caso de Kathy Reitzel, quien vio el primer piso de su casa en Big Pine Key anegado por dos metros de marea de tormenta. Irma también destrozó el hospital en el que ella trabajaba, dejándola con un viaje de 80 millas de ida desde su casa temporal en Big Coppitt hasta el hospital en Tavernier.

Al principio, Reitzel dijo que pensó que podría esperar a una compra. Pero entonces los precios de las viviendas se dispararon y se dio cuenta de que la bonita cifra que le había ofrecido el Condado Monroe por su casa no incluía las deducciones por todo el dinero que había recibido de su compañía de seguros, la FEMA y la Cruz Roja.

A Reitzel no le cuadraban las cuentas. Así que vendió su propiedad a un particular y se mudó a Arizona.

“Lo perdí todo en la casa, toda una vida de libros y muebles y cosas de cocina”, dijo. “Acabé recibiendo más dinero por la casa del que pedí por ella al ponerla a la venta”.

El Departamento de Oportunidades Económicas del estado, que supervisa el programa, reconoció finalmente este problema y permitió a los municipios revalorizar las propiedades y ofrecer más dinero en efectivo. Guerra dijo que el valor de algunas propiedades se disparó, como el de un lugar que pasó de $115,000 a $206.000 y el de otro que subió de $221,000 a $263,000.

El clima como prioridad

Los Cayos tienen una junta de gobierno única que pocos condados tienen, llamada Autoridad de Tierras del Condado Monroe. Está dirigida por la Comisión del Condado Monroe, pero técnicamente es una entidad independiente, y se creó originalmente para ayudar a regular el desarrollo en el único lugar del estado donde hay un límite para la construcción.

Pero en la era del ascenso del nivel del mar, la junta tiene nuevas prioridades. Por primera vez, la junta está comprando propiedades específicamente por su riesgo de inundación inducida por la elevación del nivel del mar.

“Se ha debatido sobre si se compran esas propiedades y se deja que vuelvan a su estado natural, o si se rehacen todas las infraestructuras y se piensa en cómo hacer que la zona sea más resiliente. Son interrogantes de políticas muy difíciles”, dijo Christine Hurley, directora ejecutiva de la Autoridad de Tierras.

Un lote frente al agua recientemente comprado con los fondos de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario y Recuperación de Desastres para el Programa de Compra Voluntaria de Viviendas del Condado Monroe en Long Pine Key en Layton, Florida, el miércoles 24 de agosto de 2022. Daniel A. Varela/dvarela@miamiherald.com
Un lote frente al agua recientemente comprado con los fondos de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario y Recuperación de Desastres para el Programa de Compra Voluntaria de Viviendas del Condado Monroe en Long Pine Key en Layton, Florida, el miércoles 24 de agosto de 2022. Daniel A. Varela/dvarela@miamiherald.com

En cualquier caso, la autoridad de tierras está implicada.

El proyecto multimillonario del condado para elevar las carreteras por encima del nivel del mar (y abandonar algunas que no son económicamente viables de mantener) también ha ayudado a la autoridad del suelo a identificar las propiedades que tendrían que comprar.

Cuando el condado identifica zonas que quiere proteger, la autoridad de tierras interviene para ayudar a comprar propiedades, para instalar cosas como bombas de aguas pluviales o pozos de inyección.

“También participamos cuando se toma la decisión de no invertir en infraestructuras”, dijo.

Este trabajo comenzó incluso antes de que llegara Irma, dijo Hurley. Monroe recopiló una base de datos de cientos de personas que necesitaban ayuda y que posiblemente estarían dispuestas a vender sus casas. Una vez que los programas empezaron a abrirse, los funcionarios del condado se pusieron en contacto con todas las personas de la lista que podían optar a las subvenciones.

Cuando empezaron a llegar las solicitudes, Hurley observó algunos patrones. Muchas de las solicitudes procedían de una zona específica que había sufrido muchas inundaciones. Así que su equipo salió y empezó a hacer ofertas en los terrenos vacíos del área.

Christine Hurley, directora ejecutiva de la Autoridad de Tierras del Condado Monroe, en un lote recientemente comprado con los fondos de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario y Recuperación de Desastres para el Programa de Compra Voluntaria de Viviendas del Condado Monroe en Long Pine Key en Layton, Florida, el miércoles 24 de agosto de 2022. Daniel A. Varela/dvarela@miamiherald.com
Christine Hurley, directora ejecutiva de la Autoridad de Tierras del Condado Monroe, en un lote recientemente comprado con los fondos de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario y Recuperación de Desastres para el Programa de Compra Voluntaria de Viviendas del Condado Monroe en Long Pine Key en Layton, Florida, el miércoles 24 de agosto de 2022. Daniel A. Varela/dvarela@miamiherald.com

“Nos centramos en esa zona en particular. Se dará cuenta de lo húmeda que está incluso en un día seco”, dijo.

El enfoque agresivo del Condado Monroe es inusual en la Florida, donde la retirada es un tema políticamente impopular. Pero Hurley, y los dirigentes de Monroe, consideran que esta nueva estrategia es un paso importante para proteger a los habitantes de la intensificación de las inundaciones a medida que se eleva el nivel del mar.

“Es importante que las estructuras que no son seguras sean eliminadas ante futuras inundaciones. No es divertido para nadie, y menos para las personas que viven en ellas”, dijo.