Comisionados de Miami debaten el futuro de una agencia municipal afectada por un escándalo de sobornos

El futuro de una agencia de reurbanización de Miami financiada por los contribuyentes, cuyo ex presidente fue detenido el año pasado, pende de un hilo después que la Comisión municipal aplazó el martes una votación que habría prorrogado su existencia durante las próximas dos décadas.

La Agencia de Reurbanización Comunitaria (CRA) Omni de Miami se fundó en 1987 con la misión de reducir los “vecindarios marginales y el deterioro” en el vecindario Omni de la ciudad, al sur de Wynwood. Está dirigida por un equipo de profesionales y presidida por un cargo electo de Miami, normalmente el comisionado del Distrito 2. Está previsto que la agencia —que concede subvenciones a pequeñas empresas, construye viviendas asequibles y lleva a cabo mejoras de infraestructura— termine sus operaciones en 2030 si no se le concede una prórroga.

La vacilación de la Comisión el martes para ampliar la vida de la agencia hasta 2047 fue una sorpresa para el comisionado del Distrito 2, Damián Pardo, actual presidente de la agencia.

Si no se concede la prórroga, “sería negativo para la zona, para Miami y para nuestro distrito en general, porque estamos preparados en este momento para poder iniciar proyectos significativos”, dijo Pardo.

La financiación de la agencia de reurbanización Omni proviene de los ingresos por impuestos sobre la propiedad generados dentro de sus límites. Su presupuesto para el ejercicio fiscal 2024 es de unos $63 millones. Si se concede la prórroga, más de $100 millones podrían estar disponibles para apoyar la vivienda asequible y grandes proyectos de infraestructura, según la oficina de Pardo.

El anterior presidente de la agencia, el ex comisionado miamense Alex Díaz de la Portilla, fue arrestado en septiembre por cargos de lavado de dinero y soborno. Desde entonces, los empleados de Omni CRA han estado trabajando para enderezar el rumbo, lo que incluye un esfuerzo para revivir una colaboración previamente frustrada entre la agencia y las escuelas públicas de Miami-Dade para construir viviendas asequibles y reubicar una escuela pública magneto iPrep Academy en terrenos propiedad de la ciudad.

Ese acuerdo fue desechado en 2022 en favor de una propuesta de los operadores de escuelas privadas David y Leila Centner para construir una “cúpula deportiva” en la misma parcela de tierra. Los fiscales dijeron que casi $250,000 en dinero de Centner fue canalizado a dos comités políticos controlados por Díaz de la Portilla con el fin de asegurar su apoyo al proyecto. Díaz de la Portilla fue detenido y acusado de soborno y lavado de dinero en relación con el acuerdo sobre los terrenos, aunque se declaró inocente y negó haber cometido delito alguno.

Los Centner, quienes no han sido acusados de ningún delito, también negaron cualquier irregularidad, pero después de enfrentarse a la presión de los padres de alumnos de la iPrep, la pareja se retiró del acuerdo de la cúpula deportiva en marzo.

Con el terreno de nuevo en juego, la directora ejecutiva de Omni CRA, Isiaa Jones, le dijo a Miami Herald que su oficina ha estado trabajando activamente para reactivar el plan de la escuela pública, incluyendo la celebración de múltiples reuniones con consultores de la Junta Escolar sobre el asunto, pero Jones dijo que extender la vida útil de la agencia Omni es vital para hacer realidad el plan de escuelas públicas, así como otros proyectos.

“Eso nos daría la financiación para impulsar todas las viviendas asequibles y de mano de obra que necesitamos”, dijo Jones.

“Negociaciones”

Pardo dijo que, en 2020, la Comisión de Miami-Dade —que tiene la supervisión sobre los ingresos del condado de impuestos a la propiedad que ayuda a financiar el Omni CRA— había autorizado una extensión de la vida de la agencia hasta 2047.

Eso fue hasta que la persona que desbancó a Díaz de la Portilla en la segunda vuelta de noviembre planteó sus dudas sobre los límites del vecindario que se beneficia de la financiación de la agencia.

El comisionado del Distrito 1 Miguel Ángel Gabela dijo en la reunión del martes que el límite de la agencia de reurbanización Omni debe ampliarse hacia el oeste hasta el vecindario de Allapattah en su distrito, porque se necesitan más recursos allí. Gabela dijo que recuerda cuando en los años 70, 80 y 90 el vecindario de Omni necesitaba mejoras, pero que ahora la zona está en mejor forma y que los recursos financieros de la agencia debe ir a otras partes de la ciudad.

“Hoy en día es diferente. [...] Yo diría que la mayor parte de esta zona ahora es una zona inmobiliaria de primera y, por lo tanto, el deterioro desapareció, no en toda la zona, pero sí en la mayor parte”, dijo Gabela.

Aunque en teoría podría crearse una agencia de reurbanización independiente para hacer mejoras similares en Allapattah, el proceso podría durar una década o más y no abordaría las necesidades acuciantes de su distrito. La ampliación de la agencia de reurbanización Omni en Allapattah sería una solución más rápida, dijo.

“Necesitamos fondos Y no los necesitamos dentro de 10 años, los necesitamos ahora”, dijo Gabela.

El comisionado del Distrito 3, Joe Carollo, quien ha tenido una relación contenciosa con Gabela concordó en que hay “tremendas” áreas de necesidad en el distrito de Gabela, mientras que los límites Omni incluyen “zonas muy acomodadas”. Sugirió traer fotos de las dos zonas para compararlas cuando el tema vuelva a tocarse en la Comisión.

Pardo acusó a sus colegas de participar en el “tira y afloja” y respondió que la Comisión tiene otras vías para financiar mejoras en el Distrito 1 de Gabela que no requieren descarrilar la extensión de Omni CRA.

“Estas dos cosas pueden pasar y no debe usarse como un trueque político”, dijo Pardo.

El comisionado del Distrito 4, Manolo Reyes, estuvo ausente en la reunión del martes. La comisionada del Distrito 5, Christine King, concordó con Pardo, diciendo que apoya la creación de una agencia de reurbanización en Allapattah y que sería un “error” detener la aprobación de la ampliación de la agencia Omni. En última instancia, Pardo se quedó corto de una mayoría de votos.

Se espera que la Comisión vuelva a examinar la prórroga de la agencia en su reunión del 25 de julio.