La City de Londres, entre el retorno a la vida y la crisis existencial tras la pandemia

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La otrora efervescente City de Londres, corazón del poder financiero británico, vuelve lentamente a la vida, pero conserva aún cicatrices de la pandemia, sus trabajadores no tienen prisa por volver a las oficinas y su futuro se ve puesto en cuestión.

Aunque su actividad baja tradicionalmente en verano, la City, donde trabajaban más de 500.000 personas antes de la pandemia, sigue operando a medio gas.

Según las cifras del gabinete Remit Consulting, la ocupación de oficinas en el centro de Londres fue sólo 10,30% de su capacidad en la semana que terminó el 20 de agosto.

"Las cifras sugieren que todavía hay muchas personas reticentes al riesgo de exponerse al coronavirus en el lugar de trabajo o en el transporte", explica Lorna Landells, de Remit Consulting.

En su opinión, el inicio del nuevo curso determinará "si la vuelta a los colegios significa también la vuelta a las oficinas".

El "día de la libertad", el pasado 19 de julio, en el que se levantaron la mayoría de las últimas restricciones contra el covid-19 en Inglaterra, no supuso una gran diferencia.

"Creo que en septiembre habrá más gente. Londres es la mejor ciudad del mundo", afirma Nigel Wilson, director del gigante de la gestión de activos Legal & General, en una entrevista con The Guardian.

- Trabajo "híbrido" -

Pero para el presidente de NatWest, uno de los mayores bancos del país, la City tal y como existía antes de la pandemia es cosa del pasado.

"Ya no veremos a 2.500 personas entrando por las puertas de nuestro edificio en Bishopgate a las 8H30 de la mañana y saliendo a las 6 de la tarde", dijo Howard Davies a Bloomberg en julio.

Muchos empleados han descubierto que pueden tener otra vida, sin perder tiempo en el transporte, argumenta.

No todos los ejecutivos comparten esta opinión: David Solomon, director del banco estadounidense Goldman Sachs, consideró que trabajar desde casa era una "aberración".

El ministro de Finanzas británico, Rishi Sunak, anima a volver a la oficina, especialmente a los jóvenes, pues cree que será bueno para sus carreras.

Pero algunos bancos británicos, como HSBC y Barclays, están adoptando el trabajo híbrido a largo plazo, lo que les permite reducir espacio de oficinas.

Según la empresa de selección de personal Michael Page, que realizó una encuesta a finales de julio, casi 80% de los trabajadores de Londres tiene previsto ir a la oficina a partir de septiembre, pero sólo 25% piensa hacerlo cinco días por semana.

Las autoridades de la City prefieren ver el vaso medio lleno: el distrito financiero está "volviendo a la vida, con más gente en las calles y las oficinas vuelven a la vida", dice su responsable Catherine McGuinness.

- Reinvención -

McGuinness reconoció sin embargo, en una declaración a la AFP, que "las empresas informaron de que no esperan volver a los mismos patrones de trabajo".

El mercado inmobiliario de oficinas está en plena ebullición, con un aumento de los arrendamientos y de la inversión, asegura el gabinete especializado Knight Frank.

Y los precios de las acciones de los principales promotores londinenses se han recuperado.

Pero mientras esperan un hipotético regreso masivo, los comercios y restaurantes están lejos de volver a la normalidad.

El índice Pret de Bloomberg, que toma el nombre de la cadena de comida rápida Prêt-A-Manger, muestra que las ventas de las cafeterías de la City y Canary Wharf, el otro distrito de negocios de Londres, sólo alcanzaban 54% de sus niveles anteriores a la pandemia al 19 de agosto.

Consciente de estos cambios, la City puso en marcha en abril un plan de acción con el objetivo de mantener viva la zona, que tiene pocos residentes, convirtiendo las oficinas vacías en viviendas.

"La City se ha reinventado muchas veces a lo largo de su historia, pero la proximidad y la interacción son importantes para las finanzas", explica a la AFP Jonathan Portes, profesor de economía del King's College de Londres.

"Aunque los modelos de trabajo cambiarán sin duda, y potencialmente el ambiente de la City, creo que Londres seguirá siendo un importante centro financiero mundial", afirma.

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