Casos contra electores detenidos tienen un fundamento jurídico inestable

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Dos semanas después que el gobernador Ron DeSantis y los principales funcionarios electorales del estado anunciaron en Broward la detención de 20 personas por votar ilegalmente, el caso del estado está empezando a desmoronarse.

El anuncio fue la primera iniciativa de la Oficina de Delitos Electorales y Seguridad del gobernador y se dirigió a personas inhabilitadas para votar por haber sido condenadas por asesinato o agresión sexual. “Van a pagar el precio por ello”, dijo el gobernador.

Pero ante el flujo de mensajes contradictorios procedentes del gobernador y de los funcionarios electorales del estado, así como la perspectiva de que no se solucione de inmediato el confuso sistema estatal para que los delincuentes que han cumplido sus condenas recuperen su derecho al voto, los defensores están exhortando a los detenidos a luchar contra los cargos. El patrocinador en el Senado de la legislación que implementó la ley de voto en cuestión llegó a la conclusión de que “ahora una operación de un millón de dólares” de la Oficina de Delitos Electorales y Seguridad puede finalmente no llevar ninguna condena.

“Cuanto más se sabe de las detenciones, más creo que los individuos implicados no tenían conocimiento o intención de infringir la ley”, escribió el senador Jeff Brandes, republicano de San Petersburg y patrocinador de la ley que implementó la ley de voto de los ex delincuentes, en una publicación en Twitter.

Porque “el estado tiene que probar la intención”, dijo que se pregunta “¿Se les notificó alguna vez a estas personas que no podían votar? Y ¿podemos probar que lo hicieron voluntariamente?”.

“La cuestión se reduce a ¿dónde falló este proceso para que los electores obtuvieran una tarjeta de elector? En mi opinión, falló en la oficina del secretario de Estado”.

Considere lo siguiente:

▪ Para que el estado consiga una condena por un delito grave de tercer grado por el delito de votar como elector no calificado, debe demostrar que las personas que votaron ilegalmente tenían la intención de infringir la ley.

▪ De los 18 detenidos hasta ahora, todos dijeron a los investigadores estatales que recibieron una tarjeta de registro de elector de la oficina del Supervisores Electoral de su condado y creyeron que estaban autorizados a votar. Según los documentos de acusación, a algunos les dijeron que estaban autorizados a votar por varios funcionarios del gobierno.

▪ Cuatro de los arrestados en Broward les dijeron a los investigadores que recibieron tarjetas de elector que los autorizaban a votar desde la oficina del Supervisor de Elecciones de Broward entre 2019 y 2020. En ese momento, la oficina estaba dirigida por Pete Antonacci, el abogado que DeSantis nombró para dirigir la Oficina de Delitos y Seguridad Electoral.

▪ El 18 de agosto, el día de los arrestos, Antonacci envió una nota a los supervisores de Elecciones de todo el estado con listas de delincuentes convictos que la oficina sospechaba que habían votado ilegalmente. Decía que era “sin culpa” que los individuos “estaban inscritos para votar y votaron en su condado”.

▪ Laurel Lee, la ex secretaria de Estado nombrada por DeSantis, y legisladores clave han expresado oficialmente que era la responsabilidad del estado, ni de los condados, identificar a las personas que no eran elegibles para votar en 2020.

Las 18 personas arrestadas se inscribieron para votar entre finales de 2018 y 2020 durante un período en el que el Departamento de Estado estatal estaba luchando para eliminar a los electores votantes inelegibles luego de la aprobación de la Enmienda 4 de 2018.

La enmienda puso fin a la prohibición de por vida de la Florida de votar para los delincuentes, pero excluyó específicamente a aquellos que habían sido condenados por asesinato, agresión sexual y conducta sexual penal. La restauración automática no se aplicaba a las personas que no habían completado “todos los términos” de su sentencia, incluyendo la libertad condicional o la libertad provisional.

Los líderes legislativos republicanos, que en su mayoría se oponían a la enmienda, decidieron aplicar una ley que aclaraba que “todos los términos” incluían cualquier obligación financiera ordenada por el tribunal y especificaron qué delitos contaban como asesinatos y como delitos sexuales.

El senador Jeff Brandes, republicano de San Petersburg, debate contra de una enmienda sobre un proyecto de ley de juegos de azar durante una sesión especial, el martes 18 de mayo de 2021, en Tallahassee, Florida. Steve Cannon AP
El senador Jeff Brandes, republicano de San Petersburg, debate contra de una enmienda sobre un proyecto de ley de juegos de azar durante una sesión especial, el martes 18 de mayo de 2021, en Tallahassee, Florida. Steve Cannon AP

El estado no tenía suficiente personal

Según la ley estatal, es responsabilidad del estado de examinar a los electores inelegibles e informar a los supervisores de los condados para que eliminen a esas personas de las listas, le dijo la entonces secretaria de Estado Laurel Lee, designada por e DeSantis, al Herald/Times y a ProPublica en 2020.

Pero el estado no tenía una base de datos central para comprobar si un delincuente debía cargos y, en mayo de 2020, el Departamento tenía un retraso de 85,000 personas que necesitaba verificar y potencialmente eliminar, le dijo la directora de la División de Elecciones Maria Matthews a un juez federal ese mes. El retraso era casi irremediable, dijo Matthews. Tenía a 20 personas capaces de procesar 57 solicitudes al día, dijo.

“Trabajamos con los archivos lo mejor que podemos”, dijo Matthews.

Mientras tanto, el estado no estaba eliminando de las listas a los delincuentes que pudieran deber multas y cargos, dijo Lee.

Hasta que los supervisores locales hayan eliminado a los excluidos de la restauración automática de sus derechos, “son electores elegibles”, le dijo Lee a Herald/Times en una entrevista el 5 de octubre de 2020. “Esos individuos no están siendo bloqueados para votar”.

La ex secretaria de Estado de la Florida Laurel Lee habla en una conferencia de prensa el martes 29 de octubre de 2019, en Tallahassee. Steve Cannon AP
La ex secretaria de Estado de la Florida Laurel Lee habla en una conferencia de prensa el martes 29 de octubre de 2019, en Tallahassee. Steve Cannon AP

En un correo electrónico al Herald/Times en ese momento, Lee dijo que era el trabajo del estado verificar la elegibilidad de los delincuentes y pasar esa información a los funcionarios del condado.

“El Departamento del Estado de la Florida tiene la obligación, de acuerdo con la sección 98.075(5) del Estatuto la Florida, de identificar a los electores inscritos que han sido condenados por un delito grave y cuyos derechos de voto no han sido restaurados’‘, escribió Lee.

“La ley requiere que el departamento revise la información de una serie de fuentes y haga una determinación inicial respecto a si la información es creíble y confiable”, sin embargo, el estado estaba eliminando a los delincuentes que no eran elegibles porque tenían condenas por asesinato o delitos sexuales en su registro. Lee dijo entonces que se habían eliminado de las listas unas 6,000 personas, pero los datos de entonces mostraban que el estado tenía problemas con el proceso.

Herald/Times y ProPublica identificaron en octubre de 2020 a unos 260 delincuentes sexuales registrados y a 1,200 delincuentes en libertad condicional que seguían figurando en las listas de electores, a pesar de que no eran elegibles. Los 18 delincuentes en el punto de mira de DeSantis permanecieron en los padrones durante meses después de haber votado en 2020. Al menos cinco de ellos del Condado Hillsborough, por ejemplo, no fueron retirados de los padrones sino hasta este año, de acuerdo con el supervisor de elecciones del condado. La solicitud de registro de votantes de la Florida les pide a los solicitantes que marquen una casilla que dice “Afirmo que no soy un delincuente convicto o, si lo soy, mi derecho a votar ha sido restaurado”.

Durante las audiencias del comité, en las discusiones con los supervisores de las elecciones y en las conversaciones con la oficina del secretario de estado, los legisladores también concluyeron que determinar qué delincuentes deben ser excluidos de las listas de votantes y a quiénes se les concede la restauración automática era el trabajo del estado, no de los funcionarios del condado, dijo Brandes.

“Los supervisores simplemente no tienen la capacidad de hacer esto y solo el estado lo hace”, dijo.

Con ese fin, la Legislatura autorizó $750,000 en 2019 para que el secretario de Estado “tuviera los recursos para investigar a fondo estas cosas’‘, dijo Brandes, quien estaba a cargo del presupuesto de justicia penal del Senado en ese momento. “Y, si necesitaban más recursos, solo tenían que pedirlos”.

Lee pidió otro $1 millón en 2020 y la Legislatura lo rechazó.

Las detenciones de votantes fueron el primer proyecto de la Oficina de Delitos Electorales y Seguridad, propuesta por el gobernador el pasado otoño cuando intentaba acallar los llamamientos de los partidarios del ex presidente Donald Trump para que el estado llevara a cabo una auditoría electoral que justificara sus infundadas reclamaciones de fraude electoral.

Durante la sesión legislativa de 2022, la Legislatura de la Florida, liderada por los republicanos, creó una versión reducida de la oficina y la encargó “de investigar todos los delitos electorales en la Florida”.

Mensajes contradictorios

El martes se le preguntó a DeSantis en una conferencia de prensa en el Condado Suwanee qué papel tiene el estado en la notificación a los supervisores electorales sobre estos electores inelegibles?”.

No respondió la pregunta, pero dijo que la culpa debería recaer en los supervisores que permiten que los electores inelegibles se añadan a las listas electorales. No mencionó que los supervisores están obligados por ley a pasar los formularios de registro de electores completados al estado para su aprobación.

“Creo que se ha informado que los supervisores les dijeron a los votantes: ‘Oye, si eres un asesino convicto, puedes seguir adelante y votar’. Eso es falso. Y eso no es seguir la ley”, dijo DeSantis. “[...] Es realmente su responsabilidad garantizar que esas normas de votación sean precisas”.

Los documentos mostraron que los agentes de FDLE sabían que casi todas las personas arrestadas el 18 de agosto pensaban que tenían derecho a votar en 2020, porque habían recibido tarjetas de registro de votantes.

David C. Dana, de 58 años, de Fort Lauderdale, dijo a los investigadores que cuando recibió su solicitud de elector, llenó la tarjeta “para ver si su derecho a votar había sido restaurado”, dijo la declaración jurada de la detención. Cuando su tarjeta de identificación de votante llegó por correo, Dana la usó para votar en persona el 22 de octubre de 2020.

Neil Volz, subdirector de la Coalición para la Restauración de los Derechos de la Florida, dijo que su organización está trabajando para asegurarse de que los arrestados sean liberados bajo fianza y tengan acceso a un abogado pro bonificación para luchar contra los cargos.

Hay una norma legal diferente para retirar a alguien de las listas y arrestarlo”, dijo. “El límite para ser detenido es mucho más alto; está ‘más allá de una duda razonable’ y quitarle la libertad a alguien realmente llega al núcleo de nuestra democracia y de cómo funcionan nuestros sistemas”.

“Impacto sobre la intención”

Brandes dijo que muchos de los abogados defensores de los detenidos llevarán algunos de los casos a juicio, aumentando los costos para el estado.

“Esto ahora mismo es una operación millonaria”, dijo. “Van a encontrar cartas, videos y cosas que apunten a que hemos cometido un error”:

Cualquiera que sea el resultado, el anuncio puede haber logrado el objetivo previsto por el gobernador, dijo Brandes.

“Es la consecuencia de la intención”, dijo.

“¿Creo que alguien piensa que va a suponer una gran diferencia el hecho que hayan votado 20 personas de todo el estado? No. Pero las consecuencias fueron enormes. Y para él, tanto a nivel estatal como presidencial, será probablemente positivo, que es lo que quiere”.