El caso de alto perfil contra Saab, aliado de Maduro, en Miami

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Imagen de archivo de un hombre caminando frente al Tribunal C. Clyde Atkins de Estados Unidos, donde Alex Saab, un empresario acusado de lavar dinero a nombre del gobierno de Venezuela, tendrá una audiencia en una corte federal de Florida

Por Luc Cohen y Alexandra Ulmer

1 nov (Reuters) - Se espera que Alex Saab, un empresario colombiano acusado de lavar dinero en nombre del gobierno de Venezuela, se declare inocente el lunes en un tribunal de Estados Unidos, en un supuesto caso de soborno que enfrenta a Washington contra la administración socialista del presidente Nicolás Maduro.

El caso ha provocado una fuerte condena de Maduro, tensó las relaciones entre Venezuela y Estados Unidos y ha interrumpido las incipientes conversaciones entre el gobierno de Venezuela y la oposición. A continuación se muestran algunos detalles:

¿CUÁLES SON LAS IMPLICACIONES POLÍTICAS DEL CASO?

Cuando un tribunal de Cabo Verde dictaminó en septiembre que la extradición de Saab a Estados Unidos podía proceder, Venezuela lo nombró miembro de la delegación del gobierno en las negociaciones con la oposición, facilitadas por Noruega y que se estaban llevando a cabo en México.

Luego Saab fue extraditado el 16 de octubre, y el gobierno dijo que suspendería las conversaciones.

Las negociaciones se produjeron en momentos que el impulso para presionar la salida del poder de Maduro por parte del líder opositor Juan Guaidó, reconocido por decenas de países como el presidente legítimo de Venezuela, perdió fuerza.

Maduro ha llamado a Guaidó un títere de Estados Unidos. Sus aliados ven la extradición de Saab como una señal de que Washington, a pesar de respaldar públicamente las negociaciones como un camino pacífico para resolver la crisis política de Venezuela, continúa presionando por un cambio de régimen.

Estados Unidos dice que sus sistemas judicial y diplomático operan de forma independiente. La oposición ha instado a Maduro a reanudar las conversaciones.

¿CUÁLES SON LAS ACUSACIONES DE LOS FISCALES CONTRA SAAB?

Los fiscales estadounidenses han acusado a Saab, de 49 años, de desviar alrededor de 350 millones de dólares de Venezuela a través de Estados Unidos como parte de un esquema de soborno vinculado al tipo de cambio controlado por el gobierno del país sudamericano.

El Departamento de Justicia alega que al menos entre 2011 y 2015, Saab y un socio lavaron dinero mediante un esquema que involucraba la construcción de viviendas para personas de bajos ingresos en Venezuela.

Se les acusa de presentar documentos "falsos y fraudulentos" para artículos que nunca fueron importados. Al sobornar a los funcionarios del gobierno venezolano, aseguraron el pago en dólares estadounidenses a una tasa favorable a través del régimen de control de cambio, según la acusación de 2019.

¿QUÉ DICE SU DEFENSA?

Los abogados defensores de Saab en Estados Unidos han calificado los cargos de corrupción en el área de vivienda como un "supuesto plan críptico" y dijeron que su cliente negó las acusaciones.

"El Sr. Saab niega este esquema y todos las afirmaciones de la acusación en relación con él o cualquier conspiración, soborno o lavado de dinero de cualquier tipo", escribieron los abogados de Saab en un expediente judicial en enero.

Sus abogados han dicho que Saab era un diplomático venezolano y, por lo tanto, tenía derecho a inmunidad. Los registros judiciales muestran que el Ministerio de Relaciones Exteriores de Venezuela nombró a Saab enviado especial en abril de 2018 y le asignó la misión de buscar ayuda de Irán en 2020.

¿POR QUÉ ESTE CASO TIENE UN PERFIL TAN IMPORTANTE?

El Departamento del Tesoro sancionó a Saab en 2019, alegando que sobornó a familiares de Maduro para ganar contratos sin licitación y realizó importaciones de productos con sobreprecios para un programa de alimentación administrado por el gobierno a medida que aumentaba el hambre en Venezuela.

En los últimos años, Saab emergió como un intermediario clave para ayudar a Caracas a eludir las sanciones de Estados Unidos para importar bienes, incluida la gasolina iraní, con el fin de ayudar a resolver la escasez de combustibles.

"Cuando las cosas se pusieron difíciles, el señor Alex Saab fue uno de los pocos que dijo que estaba dispuesto", dijo en octubre el vicepresidente del Partido Socialista, Diosdado Cabello.

La oposición de Venezuela espera que Saab coopere con los investigadores y arroje luz sobre lo que dicen han sido actos generalizados de soborno en la nación petrolera, así como detalles sobre cómo el gobierno de Maduro obtiene los recursos para permanecer en el poder a pesar de presión económica.

Estados Unidos ha calificado a Maduro de dictador y ha sancionado a la estatal petrolera venezolana en un intento por presionarlo para que renuncie. Varios funcionarios venezolanos de alto rango, incluido el propio Maduro, enfrentan cargos de narcotráfico en Estados Unidos. Maduro ha negado y ridiculizado las acusaciones.

La naturaleza dramática del arresto de Saab también ha llamado la atención. Saab fue detenido en Cabo Verde por orden de Estados Unidos a mediados de 2020 cuando su avión repostaba en ruta a Irán. Fue extraditado a Florida en octubre. La familia de Saab dice que ha sido "secuestrado".

¿QUÉ SIGUE EN EL CASO DEL TRIBUNAL?

Saab no se inclinará ante Estados Unidos, dijo su esposa Camila Fabri, de nacionalidad italiana, radicada en Caracas. Fabri está siendo investigada por la Guardia di Finanza de Italia por posible lavado de dinero vinculado a Saab, según una persona familiarizada con la investigación.

Fabri no pudo ser contactada de inmediato para hacer comentarios.

Calcular un marco de tiempo preciso para un juicio es difícil, dijo Stef Cassella, exfiscal federal.

"A menos que haya una declaración de culpabilidad temprana, lo que sería sorprendente, no esperaría que sucediera mucho durante varios meses ", agregó.

(Reporte de Alexandra Ulmer en San Francisco y Luc Cohen en Nueva York. Traducido al Español por Mayela Armas en Caracas; Editado por Ricardo Figueroa)

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