Canibalismo era ocasional en la Edad de Piedra

Por MALCOLM RITTER

NUEVA YORK (AP) — El hombre de Neandertal y los miembros prehistóricos de nuestra especie practicaban ocasionalmente el canibalismo y hallar la explicación es un reto para la ciencia.

Generalmente se le atribuye al hambre, la violencia entre grupos o ritos ceremoniales después de una muerte, pero un estudio nuevo indica que no se cazaban mutuamente solo para alimentarse.

Comparados con los grandes animales de presa, "no somos muy nutritivos a nivel calórico", dijo James Cole, de la Universidad de Brighton, Inglaterra. Comparado con un mamut, una decena de neandertales serían una comida escasa.

Cole presentó sus argumentos el jueves en la revista Scientific Reports.

Se concentró en siete yacimientos de fósiles donde los investigadores hallaron pruebas de canibalismo, como marcas en los huesos que indican que fueron sacrificados. Los yacimientos se remontan a entre 14.000 y 900.000 años atrás, lo que corresponde al Paleolítico, el período que abarca el estudio. Cinco correspondían a nuestros primos neandertales, dos a nuestra propia especie y el resto a otros miembros extintos de la rama evolutiva humana.

Su pregunta era cuántas calorías rendirían los cuerpos en cada yacimiento. Para calcularlo, se basó en datos publicados según los cuales comer a un hombre moderno de tamaño promedio rinde unas 144.000 calorías. Luego adaptó la cifra a las edades de los cuerpos.

Aunque se consumieran todos los cuerpos de un yacimiento de una sola vez, su rendimiento energético equivaldría al de un animal grande como un mamut, un rinoceronte lanudo o un oso. Entonces, ¿para qué tomarse el trabajo de cazar a su propia especie?

"Enfrentas a un animal tan inteligente como tú, con los mismos recursos y capaz de devolver los golpes como tú", dijo Cole.

Tal vez en algunos casos nuestros antepasados comían a los compañeros muertos para obtener una comida fácil, dijo Cole, pero lo principal es que, en la mayoría de los casos, el canibalismo obedecía a factores sociales o culturales más que de nutrición. Puede haber sido consecuencia de la defensa de un territorio u otro hecho de violencia.

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Malcolm Ritter está en http://twitter.com/malcolmritter y http://tinyurl.com/RitterAP