Muchos cambios provocados por la pandemia ayudaron a los discapacitados. No están dispuestos a renunciar a ellos

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BALTIMORE — Viajar unos 30 millas desde Glen Burnie, Maryland, a Towson para asistir a su programa de idiomas comunitario ha sido una lucha para Alison Elinoff, veterana de 63 años. Un derrame cerebral hace 15 años le dejó paralizado el lado derecho del cuerpo.

Faltaba a clases varias veces, a menudo por una cita médica en el hospital de la Administración de Veteranos (VA) o porque estaba demasiado cansada. Su rendimiento se vio afectado.

"Me gusta mucho lo virtual. Lo virtual es genial", dijo Elinoff, quien tiene dificultades para hablar con claridad porque padece afasia, una afección desarrollada tras un derrame cerebral. Le gusta estar en clase en persona, pero tarda 45 minutos en llegar, lo que, según ella, es una molestia.

El Snyder Center for Aphasia Life Enhancement (SCALE) se convirtió a virtual al comienzo de la pandemia, pero Elinoff se verá obligada a volver en persona el 30 de septiembre, parte de una disputa sobre la facturación de las sesiones virtuales frente a las citas en persona entre la VA y la League for People with Disabilities. Los pagos a la League por las sesiones virtuales de la VA se reembolsan a una tasa más baja que las sesiones en persona.

Elinoff no es la única. Algunos discapacitados dicen que dudan de volver a acudir en persona y quieren mantener los servicios virtuales que comenzaron durante la pandemia. Pero la viabilidad de que eso sea posible sigue siendo incierta, y otros discapacitados dicen que quieren volver a las actividades presenciales.

Los cambios en la telesalud, como el reembolso a precio completo de las citas virtuales, eran posibles cuando Maryland estaba bajo una orden de estado de emergencia. Pero el gobernador Larry Hogan puso fin al estado de emergencia el 15 de agosto, lo que significa que algunas opciones de telesalud por el COVID-19 expiraron en esa fecha, escribió el portavoz del Departamento de Salud de Maryland, David McCallister, en un correo electrónico el viernes. Bajo la Preserve Telehealth Act de 2021, las aseguradoras, como Medicaid, están obligadas a proporcionar cobertura para los servicios de telesalud, independientemente de la ubicación de los pacientes, escribió también.

Pero David Greenberg, presidente y director general de la League, dijo que las organizaciones que ofrecen atención médica diurna para personas discapacitadas estarán obligadas a atenderlas en persona si quieren ser reembolsadas a partir del 30 de septiembre.

SCALE es parte de la League for People with Disabilities. Cuando se le pidieron comentarios, la VA escribió en un correo electrónico que no "proporcionan ningún pago a las organizaciones con las que no tenemos contrato o acuerdo. Las solicitudes de facturación de los proveedores y socios de la comunidad que no cumplan con las normas y no presenten la documentación requerida serán rechazadas".

Gloria Padilla, que vive en la zona de Northern Parkway, dijo que su hijo, Jeremy, no está preparado para volver a las actividades presenciales. Jeremy, de 31 años, tiene autismo. En el pasado, fue voluntario en despensas de alimentos y tomó cursos en el Community College of Baltimore County. Padilla dijo que, aunque su hijo está vacunado, le preocupa que aún pueda contraer el virus porque no sabe tomar distancia social.

Le gustaría que Jeremy dejara eventualmente las sesiones virtuales para socializar en persona, dijo, pero eso debería ocurrir gradualmente.

Debbie Gnibus, de Middle River, en el Condado Baltimore, cuyo hijo, Ricky, también utiliza la League, comparte las mismas preocupaciones que Padilla.

Ricky Gnibus, de 41 años, padece artrogriposis, un trastorno nervioso muscular y maneja su silla de ruedas con la boca o la barbilla. No puede manejar la silla de ruedas con un tapabocas puesto, dijo.

Debbie Gnibus, de 63 años, vive a 40 minutos de la League y trabaja a tiempo completo. Antes de la pandemia, Ricky iba en autobús a la League. Ahora toma sesiones virtuales.

"Me preocupa que Ricky sea más susceptible de contraer COVID. Incluso con la vacuna, la gente se sigue contagiando [del virus]", dijo. "Hay tantas incógnitas. Simplemente no sabes qué hacer, y estoy tratando de hacer lo mejor que puedo para mi hijo".

Jacqueline Jones, de 53 años, de West Baltimore, ha sufrido cuatro derrames cerebrales. Jones, utiliza una silla de ruedas y está parcialmente ciega de un ojo, participó en los programas virtuales de la League, que, según dijo, la mantuvieron ocupada. "Este es un buen lugar para estar".

Aunque se siente cómoda acudiendo a la oficina de la League en persona, dijo que le gustaría que otros tuvieran acceso al aprendizaje virtual cuando el estado vuelva a abrir.

"Para mí, personalmente, volvería a la League. Me encanta la League, pero hay algunas personas que todavía dudan en volver debido al COVID-19 y la variante", dijo. "Estaba preocupada, pero después de vacunarme, me siento mejor para volver a la League".

Los cambios en la oferta de servicios virtuales también afectan a las escuelas locales. Las personas con discapacidad se encuentran entre aquellas cuyos hogares tienen los ingresos más bajos, y muchos estudiantes carecen de la tecnología y el acceso para participar en el aprendizaje virtual, según el Maryland Developmental Disability Council (MDDC). Por ejemplo, la falta de subtítulos o intérpretes sigue siendo un problema, y las pantallas no siempre son útiles para los discapacitados visuales.

Pero a pesar de las dificultades, "la vida virtual es generalmente positiva para las personas que tienen problemas de movilidad, porque alivia el estrés que puede suponer trasladarse", dijo Rachel London, directora ejecutiva del MDDC.

London dijo que la organización recaudó 200 mil dólares para proporcionar tecnología para el acceso remoto a la escuela y otros servicios virtuales, pero algunos espacios seguían siendo inaccesibles.

Señaló cómo la Asamblea General de Maryland adoptó las reuniones virtuales, que dieron a las personas discapacitadas la posibilidad de testificar y asistir a reuniones públicas desde casa en lugar de tener que encontrar un transporte accesible. El cambio llevó a un aumento de la asistencia a las reuniones entre las personas con las que trabaja el MDDC y sus familias, dijo.

Mientras las escuelas regresan en persona, los padres tienen pensamientos contradictorios sobre lo que puede ser mejor para sus hijos. Para los que sufren de ansiedad, las clases virtuales les permitieron comunicarse y participar cómodamente en clase.

Rene Averitt Sanzone, director ejecutivo de Parents Place of Maryland, una organización sin ánimo de lucro dedicada a la educación especial, dijo que varias escuelas también aumentaron los servicios, como la terapia del habla y las clases de lenguaje de signos, para adaptarse mejor a los estudiantes.

Los estudiantes más jóvenes que pasaron poco tiempo en la escuela antes de la pandemia no han tenido la oportunidad de aprender lecciones socio-emocionales cruciales. Para los estudiantes que recibieron ayuda especializada con educadores individuales o tecnología de asistencia, más tiempo fuera del aula significó aún más aprendizaje perdido.

Angie Auldridge, madre de un niño de ocho años con autismo y deficiencias cognitivas, se enfrentaba al reto de compaginar su cuidado, el trabajo desde casa y el cuidado de sus otros dos hijos con su marido.

Auldridge cuenta que se pasaba los días luchando por mantener a su hijo comprometido con el aprendizaje durante horas frente a una pantalla.

Algunos días, Auldridge tenía que sujetar físicamente a su hijo frente a la computadora; sin embargo, no era capaz de seguir el mismo camino académico, dijo.

Para la familia de Auldridge, la educación virtual fue un obstáculo a superar. Una cosa que les gustaría conservar de la era de la pandemia es la telesalud.

La decisión de la Maryland Health Care Commission de 2019 de ampliar los servicios de telesalud y reembolsar a los proveedores por ellos con las mismas tarifas que las visitas presenciales hizo más cómoda la asistencia a las citas médicas.

Familias como la de los Auldridge no tuvieron que conducir hasta Baltimore desde su casa en el oeste de Maryland y su hijo pudo ver a un solicitado especialista en Kansas City.

"Me alegré de escucharlo porque el acceso a la telesalud facilitó mucho las citas de mi hijo", dijo Auldridge. "Fue más cómodo, sobre todo porque sus citas suelen ser más una conversación entre el médico y los padres que un examen físico, así que espero que podamos seguir teniendo esa opción".

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